'Nieuw tijdperk ecosysteem' in de Colorado-rivier

ROTTERDAM, 27 maart. Vier waterstralen met een doorsnede van 2,5 meter en 40 meter lang spuiten sinds gisteren schuimend aan de voet van de Glen Canyon Dam, in de Colorado-rivier bij Page, een Amerikaanse stad in Arizona nabij de grens met Utah. De stuwdam werd in 1963 gebouwd en is 216 meter hoog. Het spuiten, dat een week zal duren, maakt deel uit van een experiment om het sediment dat zich in het stuwmeer heeft verzameld, los te krijgen en als vruchtbaar slib langs de oevers van de rivier stroomafwaarts te verspreiden.

De Glen Canyon Dam is een van de grotere stuwdammen in de Verenigde Staten. Met de waterkracht wordt elektriciteit opgewekt waarvan drie miljoen mensen afhankelijk zijn. Het verzamelde water in het bekken wordt gebruikt voor de bereiding van drinkwater voor 15 miljoen mensen.

Het nadeel van dit grote stuwmeer is dat het sediment dat ieder voorjaar als de sneeuw plotseling smelt wordt meegesleurd uit de bergen, volledig bezinkt en als slib op de bodem achterblijft. Terwijl vroeger de rivier in het voorjaar een modderstroom vormde en de oevers en de delta van vruchtbaar slib voorzag, is het water dat tegenwoordig door de elektrische turbines stroomt kristalhelder. Het gevolg is geweest dat de oevers stroomafwaarts een geheel andere vegetatie hebben gekregen en dat de vissoorten die voor 1963 nog algemeen waren, op het punt staan uit te sterven. De nieuw geïntroduceerde regenboogforel, die van helder water houdt, doet het daarentegen goed.

Om het ecologisch evenwicht van de Colorada-rivier enigszins te herstellen heeft het ministerie van Binnenlandse Zaken besloten dat Glen Canyon Dam en het stuwbekken worden doorgespoeld. Andere stuwmeren in de Verenigde Staten zullen eveneens doorgespoeld worden. Bruce Babbitt, minister van Binnenlandse Zaken, kondigt het nieuwe beheer aan: “Er breekt een nieuw tijdperk aan voor ecosystemen, een nieuw tijdperk voor het management van stuwmeren, niet alleen voor de Colorado-rivier, maar voor alle belangrijke waterbekkens in de Verenigde Staten.”

Het Glen Canyon experiment kost 2,4 miljoen dollar. De rivier zal stroomafwaarts drie tot vijf meter stijgen boven het normale peil, waardoor een groot aantal tijdelijke aanpassingen nodig zijn. Een vaarverbod voor schepen met onvoldoende vermogen is voor meer dan een week van kracht. De plotselinge waterstroom gaat ook door de bekende Grand Canyon, die 25 kilometer zuidelijker begint.

Het kolkende water lijkt beangstigend, maar parkbeheerders die de oude toestand van voor 1963 nog kennen, zijn niet erg onder de indruk. Clay Bravo van het Hualapai-indianenreservaat zegt dat de stroom vroeger in het voorjaar drie tot vier maal zo sterk was. Hij maakt zich dan ook geen zorgen over het wegspoelen van alle dierlijk en plantaardig leven: “Na de stroom zal de natuur er alleen maar mooier op worden.”