Brussel laakt Britten; Britse regering bijeen over slacht van vee

LONDEN, 25 MAART. Het Britse kabinet is vanmorgen in spoedzitting bijeen gekomen om over het lot van het Britse rundvee te beslissen. Staatssecretaris voor landbouw Douglas Hogg zei voorafgaand aan het overleg te overwegen alle koeien ouder van 2,5 jaar te laten slachten. In dat geval gaat het om 4,5 miljoen runderen.

De economische gevolgen voor Groot-Brittannië zullen gigantisch zijn. De Europese commissaris voor landbouw Franz Fischler verwijt de Britse regering dat ze zich onvoldoende op de paniekreactie van het publiek heeft voorbereid. Hij vindt het onbegrijpelijk dat Londen geen overleg heeft gevoerd met Brussel. Fischler wil voorkomen dat de Britse rundvleescrisis de hele Europese rundvleesindustrie in gevaar brengt. Een Britse adviescommissie van dertien wetenschappers heeft het hele weekend vergaderd over de rundvleescrisis. Aanvankelijk was ze door de regering alleen gevraagd om vast te stellen of het eten van rundvlees door kinderen moet worden afgeraden, nadat vorige week bekend werd dat er mogelijk een verband bestaat tussen een nieuwe vorm van de hersenziekte Creutzfeldt-Jakob en de gekke-koeien ziekte. Maar daarmee kon ze niet meer volstaan nadat de markt voor Brits beef de afgelopen dagen was ingestort en de meeste Europese landen hun grenzen voor Brits rundvlees hadden gesloten. De maatregelen die minister van landbouw Stephen Dorrell in de loop van vanmiddag zou aankondigen op advies van de commissie, dienen om het vertrouwen te herstellen in het Britse vlees.

De commissie heeft het afgelopen weekend ook overwogen om alle 11,8 miljoen Britse runderen te slachten. De kosten van zo'n operatie, inclusief schadeloosstelling van boeren, worden op 20 miljard pond, 50 miljard gulden geschat. Omdat de gekke-koeien ziekte zich vooral bij oudere koeien manifesteert, zou met een beperktere slachting kunnen worden volstaan. Maar ook de kosten van een bescheidener ingreep belopen nog 6 tot 10 miljard pond. Al het Britse melkvee zou worden getroffen. Elke liter melk zou voorlopig moeten worden geïmporteerd. De Britse zuivelindustrie zou werkeloos zijn.

Economen in de City, Londens financiële centrum, verwachten dat de rundvleescrisis de Britse economische ontwikkeling ernstig zal schaden. De economische groei zou met één procent kunnen dalen, zegt Ian Shepherdson van HSBC Markets. De inflatie zou met 1,5 procent kunnen stijgen. De financieringsbehoefte van de regering zou aanzienlijk toenemen terwijl de handelsbalans met maximaal 7 miljard pond per jaar zou verslechteren. Ook zou het aantal werklozen groeien.

De fastfood-keten McDonald's met 650 filialen in Groot-Brittannië heeft de verkoop van beefburgers tot donderdag gestaakt. Brits rundvlees wordt vanaf donderdag door Nederlands rundvlees vervangen. McDonald's zegt dat ze nog steeds alle vertrouwen heeft in Brits rundvlees. Maar de keten voelt zich gedwongen om gehoor te geven aan de onzekerheid onder haar klanten.