Komende nachten komeet met blote oog te zien

ROTTERDAM, 22 MAART. De komende nachten kan, als het weer meewerkt, hoog aan de noordelijke hemel een komeet worden waargenomen. Mogelijk wordt het de helderste komeet sinds de afgelopen twintig jaar. De komeet werd op 30 januari ontdekt door de Japanse amateur-astronoom Yuji Hyakutake. De komeet is afkomstig uit de gebieden ver buiten ons zonnestelsel. De komeet draait in een zeer langgerekte ellips om de zon en is mogelijk 10 000 tot 20 000 jaar geleden ook al in onze buurt geweest.

De komeet beweegt nu met grote snelheid in de richting van de zon, die hij op 1 mei op een afstand van 35 miljoen kilometer passeert: ver binnen de baan van Mercurius. Op 25 maart scheert hij op een afstand van slechts 15 miljoen kilometer langs de aarde: de op vier na dichtste nadering van een komeet in deze eeuw. Deze gebeurtenis biedt astronomen een unieke kans om de processen te bestuderen die zich afspelen op en rond de steeds warmer wordende komeetkern. Door het verdampen van ijs ontstaat een wolk van gas en stof (de coma) rond de kern en ontwikkelt zich later een 'staart'.

De komende dagen is de komeet te zien in de sterrenbeelden Kleine Beer, Grote Beer en Draak. Door de korte afstand tot de aarde is de dagelijkse verplaatsing ten opzichte van de sterren groot. Op bijgaand kaartje is het (geschatte) traject aangegeven. De posities gelden voor de late avonduren van de aangegeven dagen in maart. De Kleine Beer staat in die uren 'rechts' (oostelijk) van de Poolster: de ster die in onze streken altijd ongeveer 52ß8 hoog in het noorden staat. De Grote Beer staat laat in de avond in het zenit, met zijn 'staart' naar het oosten gericht. Volgens de huidige voorspellingen is er een grote kans dat de komeet in de komende nachten met het ongewapend oog - dus zonder kijker - te zien is.