Angstige momenten met chauffeur

Harrison Kinney: James Thurber. His Life and Times. Uitg. Henry Holt, 1238 blz. Prijs ƒ 75,20.

De schrijver James Thurber (1894-1961), die enkele decennia lang de toon zette in het tijdschrift The New Yorker, is onverslijtbaar. Nog altijd zijn zijn verhalen en boeken (The Secret Life of Walter Mitty, The Seal in the Bedroom en Men, Women and Dogs) een genot om te lezen. Dat ze duidelijk uit een andere tijd stammen, voegt eerder charme toe dan dat het ze dateert. Ook de biografen zijn nog niet klaar met Thurber.

Het Thurberjaar 1994 zag veel gelegenheidsuitgaven maar pas onlangs is er een nieuwe, lijvige biografie verschenen. Het zal niet de laatste zijn. Harrison Kinney heeft enkele decennia aan zijn biografie gewerkt en zag kennelijk geen reden om zich op het laatste moment te haasten. Kinney was al een tijdje bezig toen in 1975 de biografie Thurber van Burton Bernstein verscheen. Kinney zette zijn werk in de ijskast en ging tien jaar later pas weer verder.

James Thurber werd in 1894 geboren in Columbus, Ohio, als tweede zoon van Charles en 'Mame' Thurber. Columbus was destijds een typische provincieplaats waar iedereen elkaar kende en in de gaten hield. De jonge Thurber verloor het licht in zijn linkeroog toen zijn broer hem een pijl in het oog schoot. Zijn leven lang heeft Thurber getobd met de gevolgen ervan en toen hij zestig was, was hij geheel blind. De jonge Thurber schreef veel in zijn studententijd, maar begon pas beroepsmatig te schrijven voor de Columbus Dispatch, een plaatselijke krant.

Thurber vertrekt na een paar jaar met zijn eerste echtgenote naar Parijs en werkt daar voor de Europese editie van de Chicago Tribune. Terug in de Verenigde Staten is Thurber van plan wat contacten op te bouwen om daarna weer naar Parijs te kunnen gaan maar hij blijft in New York. In 1927 begint hij bij The New Yorker. Daaraan dankt hij zijn succesvolle carrière en roem. Thurber had een enorme produktie van stukjes, bundels en, niet te vergeten, cartoons. My Life And Hard Times, Is Sex Necessary? en Let Your Mind Alone zijn klassiekers geworden.

Kinney is de laatste biograaf die vrienden en kennissen van Thurber uitgebreid heeft kunnen interviewen. Heeft hij daarmee een nieuwe kijk op Thurber gegeven? Nee, zeker niet. Kinney zet de puntjes op de i. Zo schreef Thurber eind jaren dertig na een reis in Zuid-Frankrijk over een Russische chauffeur, Olympy Sementzoff. Thurber en de chauffeur beleven angstige momenten in de haarspeldbochten bij Antibes. Biograaf Kinney weet te melden dat, in tegenstelling tot wat Thurber meldt, niet Olympy maar hijzelf de auto bestuurde. Wie alles wil weten over Thurber zal daar de biograaf dankbaar voor zijn, maar de Thurber-liefhebber zal zich niet van de wijs laten brengen. Hij besteedt zijn tijd liever aan herlezing van de werken van James Thurber.