Griekse opponent Ajax oude bekende

ROTTERDAM, 21 MAART. Panathinaikos is een oude bekende van Ajax. Op 2 juni 1971 stonden beide ploegen in het Wembley-stadion tegenover elkaar in de finale van de Europa Cup voor landskampioenen. Door doelpunten van Dick van Dijk en Arie Haan behaalde Ajax het eerste Europese succes uit de clubgeschiedenis. Het treffen in Londen was de eerste en enige keer dat de Grieken de eindstrijd van één van de drie Europese toernooien bereikten.

Panathinaikos geldt in eigen land als de standing club. Samen met AEK Athene en Olympiakos Piraeus strijdt de ploeg uit Athene ieder jaar om het landskampioenschap. Panathinaikos won die strijd zeventien keer.

Daarnaast legde de club vijftien keer beslag op de Griekse beker. In de competitie staat de ploeg van de Argentijnse trainer Juan Ramon Rocha momentaal bovenaan, met drie punten voorsprong op AEK.

De tegenstander van Ajax staat onder leiding van de steenrijke voorzitter Yorgos Vardinogiannis. Zoals wel vaker voorkomt in Griekenland heeft de reder ook belangen in andere clubs, waaronder OFI Kreta dat getraind wordt door de Limburger Gène Gerards. De laatste heeft al diverse keren moeten toezien dat zijn beste speler naar Panathinaikos vertrok. Vardinogiannis zorgde ervoor dat Panthinaikos een schitterend trainingscomplex kreeg. Voor talenten is daar geen plaats. De club doet weinig aan opleiding.

In de voorronde van de Champions League balanceerde de Griekse kampioen op de rand van uitschakeling. Uiteindelijk plaatste Panathinaikos zich ten koste van Hajduk Split op basis van een uit-doelpunt. De ploeg werd vervolgens winnaar van groep A met FC Nantes, Porto en Aalborg. Ajax zal vooral rekening moeten houden met de Poolse spits Krzysztof Warzycha. Hij scoorde dit seizoen al vijf keer in Europees verband. Daarnaast geeft de verdediging weinig kansen weg. Illustratief daarvoor is dat de Poolse doelman Joseph Wandzyck vorig jaar in de competitie 885 minuten niet gepasseerd werd.

Panathinaikos zal in de thuiswedstrijd tegen Ajax waarschijnlijk gesteund worden door 75.000 toeschouwers. In het Spiros Louis Stadion staan zij naar goed Grieks gebruik garant voor een heksenketel. Louis van Gaal hoopt dat Ajax morgen in Zwitserland eerst een uitwedstrijd loot. De trainer-coach weet niets van de komende tegenstander, bekende hij gisteravond. “Voorlopig weet ik alleen dat Athene een mooie stad is.”