Bondscoach spuwt gal over sponsor van schaatsbond

HEERENVEEN, 20 MAART. Ton Elias duikt vanaf de eretribune de catacomben van Thialf in. Dat praat wat makkelijker dan bij de rumoerige ijsbaan waar het einde van het schaatsseizoen wordt gevierd. Of het hoofd sponsoring van verzekeraar Aegon, de grootste geldschieter van de schaatsbond KNSB, commentaar heeft op de aanval die bondscoach Henk Gemser gisteren enkele uren eerder in Heerenveen op hem lanceerde? Elias, meestal zo spraakzaam, houdt de lippen stijf op elkaar.

Hij wil de zaken niet laten escaleren. Er staan belangrijke besprekingen voor de deur, zegt Elias. Aandringen helpt niet. “Moet ik dan zeggen dat het succes Gemser naar het hoofd is gestegen?” Al snel zit Elias weer langs de baan bij het ijsgala, het internationaal sterk bezette evenement waarmee traditioneel het schaatsseizoen wordt afgesloten.

Een paar kilometer van Thialf vandaan spuwde Gemser, de bondscoach van de afgelopen weekeinde zo succesvolle mannenkernploeg, zijn gal over de manier waarop Elias zich dit seizoen met het schaatsen heeft bemoeid. Gemser kan zijn bloed wel drinken. Bijvoorbeeld omdat Elias zich begin dit jaar in Davos en petit comité zou hebben laten ontvallen dat de sponsor niet verder wil met “losers”. Daarmee doelde hij volgens Gemser op kernploegleden als Jeroen Straathof, Ids Postma, Gianni Romme en Martin Hersman. Zij stonden aanvankelijk in de schaduw van Ritsma, maar de eerste drie werden afgelopen weekeinde in Hamar wereldkampioen op respectievelijk de 1.500, 5.000 en 10.000 meter. Ritsma kwam met lege handen uit Noorwegen terug. Gisteren ontkende Elias overigens dat hij de kernploegleden als 'losers' heeft betiteld.

Gemser vertelde hoe hij vorig jaar met de hoofdsponsor van de KNSB (1,3 miljoen gulden per jaar) “in aanraking was gekomen”. In de twaalf jaar daarvoor had hij de sponsor leren kennen als een partner “die stond voor zekerheid, integriteit en duidelijkheid”. Met de komst van Elias onderging die huisstijl een geweldige verandering, zegt Gemser. De bondscoach ervoer de nieuwe houding als “onprettig”. “Vooral de wijze waarop zaken niet rechtstreeks tegen mij werden gezegd. Ook de aandacht die Elias gaf aan de andere partij (Ritsma, red.) is ons niet ontgaan. In zijn houding gaf hij ons niet de waardering die we als Aegon-rijders verdienden.”

Het is een publiek geheim dat de sponsor ervan gruwde dat de schaatsbond Europees- en wereldkampioen Ritsma vorig jaar niet binnen de kernploeg wist te houden. De Fries begon een privé-team, gesponsord door zeepfabrikant Sanex. Het stelde hem in staat zich op zijn eigen manier op wedstrijden voor te bereiden. Ritsma heeft laten weten best terug te willen naar de kernploeg. Maar zoals de zaken er nu voorstaan, is de kans het grootst dat hij volgend seizoen als privérijder doorgaat. Elias noemt het “een dierbare wens” om Ritsma onder de vleugels van de KNSB te brengen. In zijn gesprekken met de schaatsbond is Ritsma's terugkeer een hoofdthema.

Nu op het ijs de strijd is gestreden, richten schaatsers en coaches in vergaderkamers hun vizier op het nieuwe seizoen. Achter gesloten deuren wordt gepoogd de kernploegen bij elkaar te houden. Maar na de combine Ritsma-Sanex ligt nog meer commercie op de loer. Romme, Straathof, Hersman en Postma willen het liefst in de kernploeg blijven. “Eerst komt de KNSB dan een hele tijd niks”, zegt hun spreekbuis Gemser. Maar voordat de schaatsers het dienstverband met de KNSB verlengen, moeten de salarissen aanzienlijk omhoog. Eerder noemde Gemser bedragen van 150.000 en 200.000 gulden.

Ook tweevoudig wereldkampioene Annamarie Thomas vindt dat ze recht heeft op zo'n topsalaris. Zij legt tevens het accent op hogere premies. Ook voor haar bestaat “concrete” belangstelling uit het bedrijfsleven, zo bevestigt ze nadat de vrouwenkernploeg het seizoen heeft geëvalueerd met het sectiebestuur langebaan. Thomas hoopt van harte dat de bond de topschaatsers serieus neemt. “Maar ja, dat hopen wel elk jaar.”

Gemser wijst er op dat financiering van topinkomens geen probleem hoeft op te leveren. “Dat geld is op tafel te krijgen. Er zijn toch specifieke deskundigen met 'fondswerver' op hun kaartje?”