Zanger Jas Mann van popfenomeen Babylon Zoo; Muziek die je niet weggooit

Zanger Jas Mann van de succesvolle Britse popgroep Babylon Zoo is wars van het verleden. “Babylon Zoo staat voor intergalactische ruimtevaartmuziek met de neus naar de toekomst.”

Babylon Zoo: The Boy With The X-Ray Eyes (EMI 7243 837204). Concert 20/3 Melkweg Max, Amsterdam.

Jas Mann, de zanger en songschrijver van het Engelse popfenomeen Babylon Zoo, houdt bij hoog en laag vol dat hij zich niet heeft laten beïnvloeden door Space Oddity van David Bowie. De overeenkomst tussen Bowie's ruimtevaartfantasie over de gedoemde astronaut Major Tom en de hitsingle Spaceman van Babylon Zoo is opvallend, maar Mann ziet er geen heil in om stil te staan bij het popverleden. Geboren in 1971 uit Indiaas/Amerikaanse ouders, is hij simpelweg te jong om de sixties-muziek van David Bowie nog van vroeger te kennen.

Omdat hij er zo vaak naar gevraagd werd, heeft hij recentelijk maar eens naar Space Oddity geluisterd. Een gevoel van déja vue kreeg hij er niet van, maar hij herkende de ruimtevaartromantiek en de liefde voor science fiction die hem sinds zijn vroegste jeugd bezighielden. “We hadden thuis geen platenspeler, dus de enige muziek die ik hoorde kwam van de films die ik op tv en in de bioscoop zag. Vaak waren dat Indiase films, maar mijn voorkeur ging uit naar sci-fi als 2001: A Space Odyssey van Stanley Kubrick. Het gevoel dat daaruit sprak, wil ik in toegankelijke popmuziek vangen.”

Over het succes van zijn als eenmansproject opgezette, maar inmiddels tot een volwaardige groep uitgegroeide Babylon Zoo heeft Jas Mann vooralsnog niet te klagen. Mede dank zij een spijkerbroekenreclame werd Spaceman de best verkochte debuutsingle aller tijden. In het Engelse tv-programma Top Of The Pops presenteerde Mann zich als de ceremoniemeester van een oogverblindend muziekspektakel met ruimtewezens, robots en futuristisch uitgedoste dansers.

Nog niet zo lang geleden maakte Mann deel uit van indie-rockgroep The Sandkings. Een jeugdzonde, vindt hij nu, want “ik kwam er al snel achter dat ik mijn eigen muziek wilde maken, zonder compromissen. Daarbij kon ik geen inspraak van anderen gebruiken. Ik heb mijn muzikale visie eerst opgeschreven in een soort beginselverklaring. Daarna stuurde ik een tape naar de platenmaatschappij van The Beatles, die onmiddellijk toehapte.”

De titel van het debuutalbum The Boy With The X-Ray Eyes werd ingegeven door Jas Manns priemende ogen, die vandaag schuil gaan achter een donkere zonnebril. Hoewel hij de zachtmoedigheid zelve lijkt, zegt hij stellig dat hij de meest succesvolle artiest in de geschiedenis van de populaire muziek gaat worden. Zelfs Michael Jackson wil hij voorbij streven, want “waarom zou ik popmuziek maken als ik niet van plan ben om een zo groot mogelijk publiek te bereiken?”

We leven in een tijd waarin de scheidslijnen tussen entertainment en serieuze kunst vervagen, vindt Jas Mann. “Als popmuzikant zie ik altijd beelden bij de teksten die ik schrijf, of buitenissige tenues voor de dansers die op mijn muziek dansen. Science fiction interesseert me omdat het mensen in staat stelt om over de toekomst te fantaseren. Sommige popteksten zijn als kranteberichten: je leest ze en gooit ze weg, want morgen is er een nieuwe krant met ander nieuws. Die manier van songschrijven is niet de mijne. Ik hou ervan om vragen te stellen. Hoe ziet de toekomst eruit, en wordt onze wereld over honderd jaar geregeerd door computers? Bij een gitaargroepje als The Sandkings kon ik dat soort ideeën niet kwijt. Als ik de andere jongens zo'n filosofische tekst liet horen, keken ze me aan alsof ik gek was geworden.”

Hoewel hij voor The Boy With The X-Ray Eyes gebruik maakte van de meest geavanceerde opnametechnieken, vindt Jas Mann dat de beste popmuziek gekenmerkt wordt door eenvoud. “Een goede tekenaar heeft genoeg aan een potlood en een stuk papier. Zo streef ik ook naar de meest pure vorm van zelfexpressie. Deze songs heb ik op mijn slaapkamer verzonnen, met alleen een gitaar en een drummachine. Pas later zijn ze aangekleed tot de technische hoogstandjes die je op de cd hoort. De vorm mag het niet winnen van de inhoud. Babylon Zoo staat voor intergalactische ruimtevaartmuziek met de neus naar de toekomst. Het verleden interesseert me niet. Ik wil muziek maken die ik zelf nog niet eerder heb gehoord.”