Klap voor tabaksfirma's na getuigenis over Philip Morris

NEW YORK, 19 MAART. Een voormalige tabaksonderzoeker van Philip Morris heeft gezegd dat het bedrijf meer weet over de verslavende werking van nicotine dan het naar buiten brengt. In een beëdigde verklaring zegt Ian L. Uydess, die tot 1989 elf jaar bij Philip Morris werkte, dat hij en zijn collega's nicotine als de essentiële component van de sigaret beschouwden.

De Amerikaanse tabaksbedrijven zeggen altijd dat nicotine vooral belangrijk is voor de smaak. In verklaringen voor het Congres in april 1994 zeiden topmannen van tabaksbedrijven dat naar hun mening nicotine niet verslavend is. Tegen hen loopt inmiddels een onderzoek naar mogelijke meineed.

De verklaring van Uydess volgt op een week waarin de tabaksindustrie in de verdediging werd gedrongen doordat de vijfde grootste tabaksproducent, Liggett, een schikking trof in enkele rechtszaken. Eerst trof het afgelopen woensdag een schikking in een zogeheten class action proces dat in New Orleans loopt en twee dagen later volgde een schikking met vijf staten die hun medische kosten voor de verpleging van rookslachtoffers willen verhalen op de industrie. Het was voor het eerst dat een tabaksbedrijf in de VS capituleerde.

De aandelen van tabaksbedrijven, zoals RJR Nabisco, BAT Industries, Lorillard en natuurlijk Philip Morris hebben hun koersen in de afgelopen week behoorlijk zien dalen. Philip Morris, producent van Marlboro, zag zijn marktwaarde met tien procent verminderen. De invloed van slechte publiciteit op tabaksaandelen is meestal gering en tijdelijk, maar anti-tabaksactivisten denken dat dit keer de industrie een beslissende klap kan worden toegebracht.

De verklaring van Uydess is gedeponeerd bij de Food en Drug Administration. Philip Morris zei gisteren dat er weinig nieuws in stond en herhaalde eerder gegeven verklaringen over nicotine. Het bedrijf stelt dat als nicotine werkelijk verslavend was niet zoveel mensen met roken zouden kunnen stoppen.

Uydess zegt onder meer dat bij Philip Morris nicotine centraal staat in het tabaksonderzoek bij het bedrijf. “Kennis over de optimale werking van nicotine in een sigaret werd ontwikkeld als resultaat van talloze jaren van onderzoek bij Philip Morris.” Bij het bedrijf was de algemene overtuiging dat het moeilijk zou zijn om met een goed smakende sigaret die een laag nicotinegehalte had hoge verkoopcijfers te halen.

Volgens Uydess heeft Philip Morris geprobeerd een substituut van nicotine te ontwikkelen dat wel de verslavend is maar niet schadelijke voor de gezondheid. Uydess zegt ook dat naarmate hij langer bij het bedrijf werkte woorden als “verslavend” en “gewenningseffecten” steeds vaker werden geschrapt. Resultaten van onderzoek naar de werking van nicotine door Philip Morris vertoonden soms grote gelijkenis met die van andere verslavende middelen, zoals cocaïne.