Van der Vleuten dient zich aan als kandidaat Atlanta; Wondermerrie Especiale verstaat haar vak in de ring

DEN BOSCH, 18 MAART. Het ziet er naar uit dat de Nederlandse olympische springruiterploeg er na Indoor Brabant een sterk lid bij heeft: de 32-jarige Eric van der Vleuten met de 10-jarige karaktervolle merrie Vink Especiale.

Especiale werkte fantastisch mee in de barrage van de wereldbekerwedstrijd en gooide blindelings al haar atletisch springvermogen en werklust in de strijd. Alleen de 12-jarige schimmel Apricot van de 52-jarige Oostenrijkse prijsvechter Hugo Simon bleek het parcours sneller te kunnen afleggen. In de lijn tussen de laatste twee hindernissen waagde Simon het om zijn schimmel de tussenafstand in zeven in plaats van acht galopsprongen te laten overbruggen, en juist dat leverde hem precies 0,26 seconden tijdwinst en de overwinning op.

Van der Vleuten zou vorig jaar in september door bondscoach Horn al in de landenploeg voor het Europees kampioenschap opgesteld zijn, wanneer hij toen zelf niet voor de eer had bedankt. “Dat EK kwam gewoon te vroeg. Ik heb de merrie vanaf haar zesde jaar onder het zadel en zij is zeer temperamentvol. Ik wil haar vertrouwen niet schenden door te snel te veel van haar te vragen. Ik moet haar van parcours tot parcours heel rustig in het werk laten groeien om één keer het uiterste te kunnen vragen.”

“Hier op Indoor Brabant heeft zij alleen lichte proeven gelopen en heb ik haar gespaard door haar terug te trekken voor barrages. Tot deze wereldbekerwedstrijd. Daarin is ze dan voor het eerst voluit gegaan. Especiale is ongelooflijk. Op het voorterrein lijkt het nog niet zo veel, maar ze verstaat haar vak in de ring. Daar geeft ze alles en vecht ze om er overheen te komen.”

De band tussen de eigenaren van Especiale en Eric van der Vleuten is een oude. Toen 'Vleut' vijftien jaar geleden als leerjongen bij Henri Beekmans in dienst kwam, kreeg hij Expo Graphic te rijden. Expo Graphic was als jong springpaard ontdekt door Jacques Verstappen en zijn zus Christien Delissen die haar brood verdient in een tuindersbedrijf. In 1984 en 1985 bijvoorbeeld reed Van der Vleuten Expo Graphic in de prijzen op Indoor Brabant. Inmiddels staat Expo Graphic als 21-jarige merrie weer bij Jacques Verstappen op stal, die nog probeert een veulen met haar te fokken.

Hetzelfde duo Verstappen-Delissen ontdekte vervolgens Especiale als anderhalfjarig springtalent. Zij kreeg eerst twee veulens en werd door Verstappen onder het zadel genomen. Toen Especiale zes jaar oud was, brachten ze haar ook weer bij Eric van der Vleuten, die niet meteen onder de indruk was van de kwaliteiten van het paard. “Mijn vertrouwen in haar moest groeien, net als haar vertrouwen in mij”, aldus de ruiter.

Inmiddels hebben Delissen en Verstappen al baseball-petjes met de naam van Especiale laten maken, om uit te delen aan de fans van de hindernissen vretende wondermerrie. Het doel is de Olympische Spelen en die lijken na Indoor Brabant heel dichtbij te komen. Ook Rob Ehrens deed gisteren met een vierde plaats met Stolen Thunder een goede stap in de richting van Atlanta.

Van de gouden springruiterploeg van Barcelona staat alleen de combinatie Jan Tops en Top Gun nog overeind. Tops maakte deze keer een grote fout op de laatste hindernis van de wereldbekerwedstrijd, maar is in principe zeker van een startbewijs voor Atlanta. Ploegmaat Raymakers leert na zijn stalwisseling van Zangersheide naar de Belgische familie Cordia zijn nieuwe paarden steeds beter kennen. Hij werd met Jewels' Emerald achtste en is ook nog in de race voor een olympische plaats.

De andere Barcelona-ganger, Jos Lansink, zet zijn kaarten op de paarden Aldatus en Dulf. Met Dulf kon hij in Den Bosch niet foutloos blijven omdat het paard eigenlijk te veel zijn best deed in de driesprong en na een te grote sprong op de tweede hindernis bij de laatste in de problemen kwam. Maar een iets economischer manier van springen in combinatiehindernissen leert Dulf nog wel voor Atlanta, meent Lansink.

De Nederlandse springruiters vergaderden tijdens Indoor Brabant over de mogelijke opvolging van bondscoach Hans Horn, die zijn functie na Atlanta wil neerleggen om meer tijd te kunnen besteden aan zijn eigen spring- en handelsstal De Wiemselbach. De springruiters doen echter een dringend beroep op Horn zijn mening te herzien. De Nederlandse Hippische Sportbond zou bij het vertrek van Horn graag een fulltime-topsportbegeleider aanstellen. Horn: “Natuurlijk ben ik gevoelig voor de mening van de ruiters. Maar fulltime ben ik niet beschikbaar. Het woord is aan de bond.”