Tilburg grijpt ijshockeytitel in thriller

TILBURG, 16 MAART. Met het niveau in de Nederlandse competitie mag het dan droevig zijn gesteld, de ijshockeyers van CVT Tilburg Trappers en Fulda Tigers uit Nijmegen voerden gisteravond een enerverend slotstuk op. Na vier minuten in de sudden death schoot international Theo van Gerwen de thuisploeg uit Tilburg naar de overwinning (6-5) in de beslissende wedstrijd om het Nederlands Kampioenschap waarna de uitzinnige Brabantse fans bezit namen van de ijsvloer.

Het schouwspel verdiende geen schoonheidsprijs, maar was door het spannende scoreverloop de moeite meer dan waard. Opgehitst door het fanatieke publiek doorbraken de bezoekers uit Gelderland in de derde periode de hardnekkige patstelling waarin de wedstrijd verzand leek. Onder aanvoering van routiniers Tommie Speel, Theo Krüger en speler/coach Andy Tenbult boog bekerwinnaar Nijmegen binnen tien minuten een 4-1 achterstand om in een 4-4 stand.

Tilburg leek van slag, kwam alsnog langszij via Henry de Kort maar moest twaalf seconden voor het eindsignaal alsnog een treffer van de stick van Krüger incasseren. In de overtime van de zevende en laatste wedstrijd van de play-offs mikte Van Gerwen met een uitgekiende uithaal door de benen van doelman Honoré Loos.

Vooral Doug Mason haalde na afloop opgelucht adem. De Tilburg-coach moest het de afgelopen twee weken ontgelden bij zowel spelers als fans van Nijmegen. Gisteren was hij opnieuw het mikpunt van de hatelijke spreekkoren. De gewezen automonteur van Canadese komaf bekleedt tevens de functie bondscoach bij het nationale team en maar weinigen buiten de regio-Tilburg die hem de dubbelrol in dank afnemen.

Boze tongen beweerden dat Mason en zijn team bevoordeeld zouden worden door de scheidsrechters van de Nederlandse IJshockeybond (NIJB). De arbiters waren niet voor niets collega's van de oud-international, zo luidde de argumentatie. Nadat eerder Geleen een handtekeningenactie tegen de bondscoach op touw zette, beklaagde Nijmegen zich tijdens de play-offs voortdurend over vermeend onrecht. Het geklaag had veel weg van een afleidingsmanouvre om het eigen onvermogen te maskeren.

Met de prolongatie van de titel - de derde in successie - voorkwam Tilburg dat het seizoen uitliep op een fiasco. Begin oktober werd de titelhouder voor eigen publiek uitgeschakeld in het Europa-Cuptoernooi voor landskampioenen. Anderhalve maand geleden verloor de ploeg tot veler verrassing van Nijmegen in de nationale strijd om de beker.

Bovendien namen de Brabanders met de landstitel revanche op zichzelf. Van de zes clubs uit de eredivisie ondervond met name Tilburg dit seizoen de gevolgen van de vorig jaar ingevoerde nuloptie. De landskampioen tastte de afgelopen seizoenen diep in de buidel om buitenlandse topspelers aan te kunnen trekken. Maar als gevolg van het voorgeschreven amateurisme vertrokken de goedbetaalde smaakmakers een voor een uit Tilburg. Vaste waarden als Livingston, Drevtich en Maier zochten hun heil in het buitenland. Relatief onervaren jeugdspelers namen de plaats in de uitgeweken professionals.

Mason juichte de nuloptie vanwege de nivellerende werking aanvankelijk toe, maar onderkent intussen de gevaren. Een leegloop van Nederlands talent is niet uitgesloten als de maatregel lang van kracht blijft. Daar ziet het voorlopig wel naar uit. Vorig jaar was de eindronde - toen nog een best of five-serie - om het NK al na drie duels beslist. In het eenzijdige drieluik ontdeed de regerend landskampioen zich kinderlijk eenvoudig van Geleen. De spannende cyclus van dit jaar sterkt de NIJB in haar voornemen om de omstreden salary cap volgend seizoen te handhaven.