Lovely Frank vecht tegen de vooroordelen

ROTTERDAM, 15 MAART. Titelverdediger of niet, bokser Frank Bruno vertolkt morgen de rol van outsider in zijn wereldtitelgevecht tegen uitdager Mike Tyson. In de zoveelste Fight of the Century geldt Bruno, de wereldkampioen in het zwaargewicht van de World Boxing Council (WBC), in het MGM Grand Garden-hotel in Las Vegas als de underdog.

Voor de bookmakers in het gokparadijs van Nevada is Tyson de grote favoriet van het gevecht over twaalf ronden. De voormalig kampioen van de vier wereldbonden staat op tien tegen één genoteerd. Maar de gambling rates maakten deze week weinig indruk op Bruno.

Iron Mike versus Lovely Frank, het lijkt een strijd te worden tussen twee tegengestelde karakters. De straatvechter uit de getto's van New York tegen de every inch a gentleman uit het keurige Brentwood, Essex. Maar daar waar Bruno zich de voorbije dagen uitputte in stemmingmakerij, hield Tyson - bekeerd tot de islam en volgens zijn omvangrijke gevolg een geheel ander mens dan voor zijn detentie - zich op de vlakte aan de vooravond van zijn derde partij sinds zijn vrijlating. “Het is interessant om te horen hoe dapper en moedig meneer Bruno praat”, was een van de weinige dingen die Tyson (29) deze week kwijt wilde.

Behalve de gebruikelijke schimpscheuten, richtte Bruno's woede zich vooral op het onthaal van zijn Amerikaanse gastheren. Volgens de 34-jarige Brit wordt hij in Las Vegas niet behandeld zoals het hoort: als een ware kampioen. Met name het feit dat hij na het titelgevecht slechts zes miljoen dollar mag bijschrijven terwijl Tyson kan rekenen op een vergoeding van liefst dertig miljoen dollar, ervaart hij als een belediging. “Ik wil niet hebzuchtig zijn maar waarom krijgt Tyson zoveel meer dan ik? Zou jij blij zijn als je de wereldkampioen was, maar behandeld werd als de uitdager?”, richtte hij zich tijdens een persconferentie tot een verslaggever.

Het gevoel van miskenning zit diep en achtervolgt de Britse bokser sinds hij veertien jaar geleden zijn debuut maakte in het profcircuit. De pupil van trainer-coach en vertrouwensman George Francis won tot dusverre veertig partijen, waarvan 38 op knock-out. Slechts vier keer verloor de goedlachse reus, zij het drie keer op een cruciaal moment: in de strijd om de wereldtitel.

Nadat Tim Witherspoon in 1986 al te sterk was, sloeg Tyson drie jaar later Bruno met een linkse directe in de vijfde ronde tegen het canvas. “Ik was er toen niet klaar voor. Nu ben ik ouder en vooral wijzer”, zei Bruno woensdag. De nederlaag kwam hem in eigen land duur te staan. De Britse pers liet niets over van de parttime-toneelacteur en schilderde hem af als een zachtaardige huisvader, goed voor vrouw en kinderen maar ongeschikt voor het beulswerk tussen de touwen. Bruno ging voortaan als Lovely Frank door het leven.

Na een afwezigheid van 32 maanden maakte de Britse zwaargewicht een succesvolle rentree. De come-back resulteerde in 1993 in zijn derde gevecht om de wereldtitel. Tegenstander was Lennox Lewis. Bruno rekende zich rijk maar zag zijn jacht op de kampioensgordel voor de derde keer op rij mislukken. Hoon was opnieuw zijn deel en gefrustreerd dreigde hij een punt te zetten achter zijn carrière.

Tegen de verwachting in vervolgde hij ruim twee jaar geleden alsnog zijn loopbaan. Drie eenvoudige overwinningen volgden waarna hij in september van het vorig jaar in het Wembley-stadion in zijn woonplaats Londen alsnog in het bezit kwam van de wereldtitel. Voor eigen publiek bleef hij op punten Oliver McCall, regerend titelhouder van de WBC, de baas. “Ik heb bovenop de berg gestaan en toen vier keer naar beneden geslagen. Het filmverhaal over Rocky is peanuts vergeleken met wat ik al heb meegemaakt”, zei hij deze week in Las Vegas.

Het imago van de eeuwige verliezer heeft Bruno nimmer van zich af weten te schudden. Bij de verkiezing van sportman van het jaar 1995 in Groot-Brittannië moest hij het onlangs afleggen tegen hinkstapspringer en wereldrecordhouder Jonathan Edwards. De titelverdediger vecht daarom morgen niet alleen tegen Tyson, hij neemt het bovendien op tegen hardnekkige vooroordelen.