Tabaksproducent VS treft schikking

NEW YORK, 14 MAART. De tabaksfabrikant Liggett, die was aangeklaagd wegens het verhandelen van verslavende produkten, heeft toegestemd in een schikking. Het is de eerste keer in de geschiedenis dat een tabaksproducent daartoe is overgegaan, waarmee de Amerikaanse tabaksindustrie een zware slag is toegebracht.

Liggett is tot een schikking gekomen in de Castano-zaak die in Houston wordt gevoerd. Nabestaanden van een roker hebben de tabaksindustrie aangeklaagd wegens het verhandelen van verslavende produkten.

De Castano-zaak is een zogeheten class-action suit, wat betekent dat elke roker zich kan aansluiten bij de aanklacht en, eventueel, kan profiteren van een uitspraak.

Het bedrijf, producent van onder meer L&M en Chesterfield, heeft zich bereid verklaard om gedurende vijfentwintig jaar 5 procent van zijn inkomen voor belastingen beschikbaar te stellen voor programma's die het stoppen met roken bevorderen. Andere sigarettenproducenten, zoals Philip Morris (Marlboro) en RJR Nabisco (Camel), verwierpen de schikking en vertrouwen op hun sterke positie in de lopende rechtszaken.

Voor de Nederlandse markt heeft de schikking door Liggett geen enkel gevolg, aldus J. Wilhelmus, woordvoerder van Philip Morris in Nederland. Wilhelmus: “Wij zijn overtuigd van ons gelijk. Zo zullen wij de aantijgingen dat er geknoeid zou worden met het nicotine-gehalte blijven bestrijden. In de Verenigde Staten zijn er in de loop van enkele tientallen jaren al zo'n 450 processen gevoerd, en die hebben we allemaal gewonnen.

“Wij zijn ook niet bereid om te schikken, zoals Liggett nu heeft gedaan. De sigaretten worden ook in de loop van de tijd almaar lichter.”

De Nederlandse sigarettenindustrie heeft een omzet van circa 3,5 miljard gulden per jaar. De voorzitter van de Stichting Sigarettenindustrie, W.J. Roelofs, die spreekt namens de vijf fabrikanten op de Nederlandse markt, noemt de schikking door Liggett “typisch een voorbeeld van het Amerikaanse rechtssysteem. In Nederland speelt het absoluut niet.”

Pag.20: Klap voor fabrikanten

Enkele grote Amerikaanse staten, zoals Florida, Mississippi, Minnesota, Massachusetts en nu ook Louisiana, hebben de verzamelde tabaksfabrikanten aangeklaagd om schadevergoeding te eisen voor de kosten van het verplegen van tabaksslachtoffers. De zaak beweegt zich langzaam maar moeizaam door de rechtbanken. “Wij blijven vertrouwen op de kracht van onze juridische positie en wij zijn van plan alle zaken waarbij wij zijn betrokken te winnen”, deelde fabrikant Philip Morris in een verklaring mee.

De Amerikaanse tabaksindustrie, die 45 miljard dollar omzet, heeft in eigen land nog nooit geld hoeven betalen in een schikking of doordat het een rechtszaak verloor. De lawine van zaken die de verschillende staten nu voorbereiden, zijn de kleinste van de grote fabrikanten nu te veel geworden. Na Philip Morris en RJR Nabisco zijn er nog het Britse BAT Industries (eigenaar van Brown & Williamson) en Lorillard die groter zijn. Liggett heeft ongeveer 2,5 procent van de Amerikaanse markt.

“Waarom zou ik 10 miljoen dollar per jaar aan advocatenkosten moeten neertellen als ik op deze manier een regeling kan treffen”, verklaarde Bennet Lebow, topman van Liggett, gisteren in de Wall Street Journal.

De schikking van Liggett is een klap voor de tabaksindustrie, die tijdens de jarenlange strijd tegen het roken onkwetsbaar leek. Tegenstanders zullen nieuwe kracht putten uit de schikking van Liggett, die wordt gezien als een overwinning op de tabaksindustrie. In de VS rookt nog ongeveer 24 procent van de bevolking maar er sterven jaarlijks ook meer dan 400.000 mensen aan de gevolgen ervan.

LeBow is nog in onderhandeling met de verschillende staten om ook in die zaken een schikking te treffen. Voorwaarde van Liggett daarbij is dat nieuwe staten niet alsnog een proces op dezelfde gronden kunnen beginnen tegen Liggett en dat het bedrijf in de toekomst geen schadevergoeding zal betalen. Bovendien wil hij bedingen dat als Liggett met RJR Nabisco tabakspoot fuseert, dat bedrijf onder dezelfde voorwaarden een schikking kan treffen.

LeBow is namelijk al maanden bezig om via mobilisatie van de meerderheid van de aandeelhouders van RJR Nabisco, via een zogeheten proxy, te proberen een splitsing in een voedsel- en een tabaksbedrijf te forceren. De bedrijfstop is daar tegen, maar LeBow had vorige maand bij een eerste peiling een krappe meerderheid achter zich.