In 'Lunar Cataclysm' werd ook Mars bestookt met steenbrokken

Niet alleen de maan maar ook de planeet Mars was enige tijd na het ontstaan van het zonnestelsel het slachtoffer van een langdurig bombardement van steenbrokken uit de ruimte.

Dat is de conclusie van Britse en Amerikaanse onderzoekers die de geschiedenis hebben bestudeerd van een stuk gesteente dat op aarde is gevonden maar afkomstig moet zijn van Mars. Het werd ooit door een inslag op Mars de ruimte ingeslingerd. Algemeen wordt aangenomen dat veel kraters op onze maan in korte tijd zijn ontstaan. Dat zou zijn gebeurd tijdens de zogeheten Lunar Cataclysm: een periode tussen ongeveer 3,9 en 4,1 miljard jaar geleden, toen reusachtige steenbrokken die na het ontstaan van het zonnestelsel waren achtergebleven op de maan insloegen. Ook de aarde zal daarvan ruimschoots haar deel hebben gekregen, maar onze geologisch actieve planeet heeft de littekens snel uitgewist.

Van de tienduizend meteorieten die op aarde zijn gevonden, is een tiental afkomstig van Mars. Een van deze Marsstenen, gevonden bij de Allan Hills in Antarctica, is een stuk stollingsgesteente dat 4,56 miljard jaar geleden op Mars is ontstaan. Door schokmetamorfose ontstonden veranderingen die wijzen op inslag van een groot object (Nature, 7 maart).

De onderzoekers achten het onwaarschijnlijk dat de steen tijdens deze gebeurtenis in de ruimte werd geslingerd. Dat zou namelijk pas zo'n 15 miljoen jaar geleden zijn gebeurd, terwijl de schokmetamorfose zelf 3,9 tot 4,1 miljard jaar geleden moet hebben plaatsgevonden. Dat laatste blijkt uit een ouderdomsbepaling die is gebaseerd op het verval van radioactief kalium tot argon. De schokmetamorfose suggereert dat het gesteente afkomstig is van het oude Noach-gebied op het zuidelijk halfrond van Mars: een gebied dat de sporen draagt van de inslagen van steenbrokken uit de ruimte.