Villeneuve maakt indruk bij opening Formule I-seizoen

MELBOURNE, 11 MAART. Debutant Jacques Villeneuve moest vijf ronden voor het einde gas terugnemen. De 24-jarige Canadees, vorig jaar kampioen in de Amerikaanse Indycar, maakte grote indruk in de eerste Formule I-race van dit jaar, maar moest de overwinning laten aan zijn teamgenoot Damon Hill. De 35-jarige Brit won de Grote Prijs van Australië (305,602 kilometer) in een Williams-Renault in een tijd van 1.32.50,491.

Hill was de grote favoriet. Hij was de enige toprijder die deze winter niet van renstal veranderde en hij beschikt over een betrouwbare en snelle auto. Hij werd verrast door de felle tegenstand van Villeneuve, maar was gisteren bijzonder gelukkig met zijn veertiende zege. Daarmee evenaarde hij het totaal van zijn vader Graham. Hill weet zich bovendien gesteund door het feit dat de winnaar van de eerste wedstrijd de afgelopen zes jaar steeds ook wereldkampioen werd.

Michael Schumacher, wereldkampioen in de afgelopen twee jaar, viel gisteren halverwege de wedstrijd uit met een lekkend remsysteem. Zijn teamgenoot bij Ferrari, de Ier Eddie Irvine, eindigde als derde. De Nederlander Jos Verstappen blies zijn motor op in de vijftiende ronde. Slechts elf van de negentien gestarte coureurs bereikten de finish.

De openingsrace van het seizoen liep een vertraging op van bijna een half uur. De 150.000 toeschouwers zagen twee starts. Vlak na het vertrek - Villeneuve vertrok van pole-position - leek zich een ramp te voltrekken. De Schot David Coulthard kwam dwars op de baan te staan. De Engelsman Martin Brundle slaagde er niet in het obstakel te ontwijken. Hij botste frontaal met zijn Jordan op Coulthards bolide en op de wagen van Johnny Herbert.

Door de crash maakte de auto van Brundle een salto mortale. Hij landde dertig meter verder op het asfalt en schoof tientallen meters door de zandbak. Het voertuig brak daarbij in tweeën. De toeschouwers vreesden het ergste. Maar de overlevingscel voor de coureur was heel gebleven. Brundle stapte ongedeerd uit. Hij was even later rennend op zoek naar de arts, die toestemming moest geven voordat Brundel in de reservewagen aan de herstart mocht meedoen.

“Een paar kneuzingen, meer niet”, zei Brundle laconiek. “Van het ongeluk herinner ik me nauwelijks iets. Ik reed ongeveer 290 kilometer, het ging zo snel. De vlucht door de lucht leek een eeuwigheid te duren. Mijn enige gedachte was mijn hoofd beschermen.” Na de herstart vloog Brundle al in het tweede rondje uit de bocht en moest hij de strijd staken.

Na de tweede start was Villeneuve als snelste weg vóór zijn stalgenoot Hill en Schumacher. Dit trio domineerde de wedstrijd, voor het eerst in Melbourne na tien jaar Adelaide. Debutant Villeneuve, zoon van de in 1982 verongelukte Gilles Villeneuve, leek hard op weg historie te schrijven. Na de Italiaan Farina in 1950 en de diens landgenoot Baghetti in 1961 zag het er naar uit dat het 24-jarige talent de derde nieuweling zou zijn die bij zijn debuut meteen zou winnen. Motorische problemen verhinderden dat. Vijf ronden voor het einde kreeg Villeneuve van de teambazen het sein rustig aan te doen en zo maakte hij de weg vrij voor stalgenoot Hill, die op eigen kracht nooit de GP zou hebben gewonnen.

Jos Verstappen, als twaalfde vertrokken, klom na de tweede start naar de tiende plaats. Rustig sturend, zonder al te veel risico's te nemen, met als enige doel de finish te bereiken. Dat lukte niet, want na vijftien ronden was de eerste race van het seizoen voor Verstappen wegens motorpech over. (ANP, Reuter)