Kafelnikov trots op zichzelf

ROTTERDAM, 9 MAART. De enige die niet genoot, was de coach van Kafelnikov. Die zwaaide na afloop boos met zijn wijsvinger naar zijn pupil. Maar de toeschouwers die hadden gerekend op Pete Sampras kwamen niets tekort bij de wedstrijd tussen Jevgeni Kafelnikov en Cedric Pioline. Terwijl Sampras met zijn been omhoog in het vliegtuig naar Amerika zat, verzorgden de Rus en de Fransman gisteravond de mooiste tenniswedstrijd in Ahoy' sinds jaren.

Kafelnikov won de kwartfinale in ruim twee uur met 3-6, 7-6 en 6-4. Hij speelt vanavond in de halve finale tegen de Engelsman Tim Henman. De andere halve eindstrijd gaat tussen de Kroaat Goran Ivanisevic en de Fransman Guillaume Raoux. Ivanisevic schakelde de Tsjech Martin Damm uit met 7-5 en 6-2. Raoux versloeg de Zwitser Marc Rosset, als derde geplaatst, met 7-6 (12-10) en 6-4.

Kafelnikov en Pioline lieten zich verleiden tot echte rally's. Slagenwisselingen met tien, twintig, soms dertig klappen voordat het punt was gespeeld. Ze zochten vanaf de baseline alle hoeken van de baan op: kort en diep, hard en zacht, op de backhand en op de forehand, met slice en met topspin, en dat in dezelfde rally. Ze tartten elkaars zenuwen met eindeloze backhand-rally's. “We wilden weten wie de beste had”, zei Kafelnikov.

De 21-jarige Rus, nummer acht van de ranglijst, werd de terechte winnaar. Hij had de eerste set verloren omdat hij in de allereerste game nog niet wakker was en op love werd gebroken. In de tweede set brak Kafelnikov naar 3-2, maar gaf hij die voorsprong twee games later weer uit handen. De tie-break werd het keerpunt en het hoogtepunt van de wedstrijd. Om en om mochten de heren serveren, acht keer verzilverden ze hun service-voordeel met een winnende klap. Het publiek was doodstil. Pas op 4-4 wist Kafelnikov in de rally het initiatief over te nemen en kon hij zijn aanval afronden met een volley. De Rus sloeg een kruis toen hij bij het volgende punt een lob voorbij liet gaan en de bal inderdaad net achter de lijn stuitte. Met een passeerslag haalde hij de set binnen. In de derde set zat Pioline stuk. Hij overleefde drie breekpunten en vier matchpoints, maar sloeg op het vijfde matchpoint een backhand in het net.

Kafelnikov was vreselijk opgelucht dat hij de strijd had overleefd. Hij was trots op zichzelf, vertelde hij op de persconferentie waar hij verscheen in trainingspak met een zwart leren jack. Na de Davis-Cupwedstrijd in februari tegen Italië - buiten bij vier graden celsius - was hij ziek geworden. Hij verloor vervolgens eerste ronden in Marseille en Antwerpen. Toen hij zijn moeder belde, vroeg ze bezorgd naar zijn welzijn. De Russische kranten hadden allemaal roddels over hem verspreid. “They wrote shit.”

Kafelnikov, afkomstig uit de badplaats Sotsji aan de Zwarte Zee, is de vaandeldrager van het tennis in Rusland, het favoriete spelletje van president Jeltsin en de nieuwe rijken. “Dat is zwaar, ik ben de enige tennisser met succes, de enige die ze kunnen volgen. Ze verwachten dat ik elk toernooi win. En de mensen beginnen jaloers te worden dat ik zoveel verdien. Ik weet niet of mijn familie bedreigd wordt. Misschien wel, maar dat vertellen ze me niet. Ze weten dat het mijn gemoed zou beïnvloeden.”

Hoewel Kafelnikov de afgelopen twee jaar zijn land naar de finale van het Davis-Cuptoernooi leidde, was hij niet ongelukkig met de recente nederlaag tegen Italië. “Het geeft me eindelijk wat rust om me beter voor te bereiden op de grand-slamtoernooien. Ik heb de afgelopen jaar pas drie dagen vakantie gehad. Ik was mezelf aan het vermoorden.” Kafelnikov speelde afgelopen jaar meer dan honderd wedstrijden in het enkelspel en nog enige tientallen in de het dubbel. Toch is hij niet van plan zijn programma in te korten. “Misschien kan ik over een aantal jaren niet meer kan lopen, maar ik ben nog jong, ik denk dat ik het aan kan. Ik heb het nodig voor mijn zelfvertrouwen. Zeventig wedstrijden winnen geeft een heerlijk gevoel.”

Wat Kafelnikov niet zal doen, is zich overgeven aan het luxe leven. Dat kostte zijn vriend Andrei Medvedev, die gokte en aan de lopende band Ferrari's kocht, bijna zijn carrière. Kafelnikov werd gisteren nog eens herinnerd aan een Russisch spreekwoord: Een sukkel leert alleen van zijn eigen fouten, een slimmerik leert van de fouten van zijn vrienden. “Ik zal daarom niet doen wat Andrei heeft gedaan”, vertelde Kafelnikov. “Maar ik ben niet echt een slimmerik. Daarvoor heb ikzelf al te veel fouten gemaakt.”