'Ik houd niet van races die ik eenvoudig win'; Wereldkampioen maakt overstap naar renstal van Ferrari

Geld speelt geen rol bij Ferrari. De Italiaanse renstal lokte Michael Schumacher voor 42 miljoen gulden per jaar naar Maranello. Tot dusverre spendeerde de snelste man ter wereld zijn tijd vooral aan het temperen van de verwachtingen.

Slimme autocoureurs kiezen een team met een winnende wagen. Aldus wijlen Enzo Ferrari, grondlegger van het legendarische automerk met het springende paard, il cavallino. Michael Schumacher is een slimme jongen. “Elke coureur droomt ervan in een Ferrari te rijden”, zei hij na zijn overstap van Benetton naar Ferrari. Maar het is de vraag of de Italianen voor dit seizoen een winnende wagen hebben gebouwd.

De voorbereidingen op de GP van Australië verliepen met veel technische problemen dus kostbaar tijdverlies. De Italiaanse renstal, die dit jaar een record-budget heeft van 250 miljoen gulden, kende een slechte start. De wereldkampioen besteedde meer tijd aan het temperen van verwachtingen dan aan testritten in zijn nieuwe 10-cilinder. De drie modellen van de F310 hebben samen slechts 1.100 kilometer op de teller, reden waarom Ferrari's sportdirecteur Jean Todt het GP-seizoen met zorgen tegemoet ziet. “Ik zal er op aandringen dat dit niet weer gebeurt”, zei Schumacher, die voor twee jaar bij Ferrari tekende. “De auto mag volgend jaar niet zo laat klaar zijn.”

Schumacher treedt bij de Scuderia Ferrari in de voetsporen van illustere voorgangers als Tavio Nuvolari, Alberto Ascari, Juan Manuel Fangio, Phil Hill, John Surtees, Niki Lauda en Alain Prost. Met de F310, met een 10- in plaats van de vertrouwde 12-cilinder, heeft hij een missie: Ferrari weer aan de top terugbrengen. Ferrari's laatste wereldkampioen heette Jody Scheckter, in 1979.

Maar al maanden schreeuwt de 27-jarige Duitser van de daken dat hij dit jaar geen wereldkampioen zal worden. “Ik heb altijd gezegd dat we dit jaar niet gaan winnen en ik ben nog niet van mening veranderd”, zei hij aan de vooravond van het nieuwe race-seizoen. “Het maakt mij niet uit of ik nou twee, drie of vier keer wereldkampioen word. Ik houd niet van races waarbij ik er als eerste vandoor ga en gemakkelijk win. Dat betekent niets voor me. Ik wil liever iets opbouwen om later weer wereldkampioen te kunnen worden. Bij Williams en Benetton had ik weer kunnen winnen, maar Ferrari is een team dat op weg is om de laatste stap naar het WK te zetten. Die uitdaging heb ik nodig.” Schumacher is erop gebrand zijn zeldzaamheid te onderstrepen. “In een Williams-auto kunnen verschillende coureurs kampioen worden”, zei hij onlangs met een sneer naar Damon Hill, “in een Ferrari maar een enkeling.”

Hill denkt dat Schumacher zijn concurrenten zand in de ogen wil strooien met zijn voor dit seizoen voorzichtige ambities. De Brit, die het afgelopen seizoen bloedstollende duels met Schumacher uitvocht, kan niet geloven Schumacher en Ferrari de titel nu al opgegeven hebben. “Het zou me niks verbazen dat ze veel beter zijn dan ze doen voorkomen en beter dan de meeste mensen denken.” Hill, volgens Schumacher de nieuwe wereldkampioen, ziet uit naar “some good wheel-to-wheel action” met zijn rivaal, als het even kan met minder aanrijdingen dan in het verleden. Hill, met een toespeling op Schumachers reputatie als de koele Mister Iceberg: “Het gerucht gaat dat hij een mens is. Als dat waar is, moet hij zwakke plekken hebben.”

Na vijf jaar trouwe dienst bij Ferrari vertikte de Fransman Jean Alesi het om als tweede man achter Schumacher te rijden. Alesi vertrok met oud-Ferrari-coureur Gerhard Berger naar het oude team van Schumacher, Flavio Briatore's Benetton-Renault. Eddie Irvine is niet te beroerd in de schaduw van de kampioen te rijden. Ook al is het zijn teamgenoot, Schumacher verwacht dat Irvine het hem nog vaak lastig zal maken.

Alesi won vorig jaar niet alleen zijn eerste Formule I-race, in Canada, hij bezorgde Ferrari daarmee ook de enige overwinning van het seizoen: 1995 stond bij Ferrari bol van de materiaalpech. Ferrari-baas Luca di Montezemolo verwacht dat Schumacher in elk geval die prestatie verbetert en op zijn minst drie overwinningen binnenhaalt. Moet kunnen, vindt ook Schumacher zelf.

Enzo Ferrari raakte op slag verliefd toen hij foto's zag van de eerste V-12 Packard op de baan van Indianapolis in 1919. Vanaf dat moment was hij voorgoed verslingerd aan de 12-cilinder, lang voordat hij de eerste auto met zijn naam erop bouwde, de 125. Tot op de dag van vandaag worden de meeste Ferrari's met 12-cilinders uitgerust. In navolging van andere merken, die al langer met 10-cilinders reden, besloot Ferrari vorig jaar om met Michael Schumacher aan een nieuw avontuur te beginnen. Met een nieuw chassis en een nieuwe motor, de lichte en compacte V-10.

De machine die uit de fabriek in Maranello bij Modena rolde, een ontwerp van de Brit John Barnard, is zeer geavanceerd en nog aërodynamischer dan zijn voorganger, de 412 T2. Schumacher kon zich een betere start wensen. Terwijl zijn concurrenten het circuit van Estoril eind februari bijna met hun ogen dicht konden rijden, wachtte hij nog met smart op de aankomst van zijn bolide. Dagen later dan gepland reed hij zijn eerste testritten. In de korte aanloop naar het nieuwe seizoen kampte de F310 met mankementen in de elektronika en met een defecte benzinepomp. Het lichtgewicht motoromhulsel van carbon, waarvan de delen aan elkaar zijn gelijmd, lekte olie. Schumacher slaagde er ondanks deze problemen toch nog in 59 ronden in zijn nieuwe wagen te rijden.

Geld speelt geen rol bij Ferrari, stelt de Duitse sportman van 1995 tevreden vast. Financiële belemmeringen om de auto nog beter te maken kennen de Italianen niet. Als hij met zijn vingers knipt, wordt aan zijn wensen voldaan, een truc die bij Alesi lang niet altijd werkte. Schumacher: “De wil om te winnen is er, net als de technische mogelijkheden, de personele capaciteit en het geld om alles te financieren. Bij Benetton was er vaak geen geld voor ontwikkelingen die ik wilde. Bij Ferrari zal dat niet gebeuren.”

Met een jaarinkomen van 65 miljoen gulden hoor je de in Monaco woonachtige Duitser niet klagen. Het salaris van 42 miljoen gulden wordt betaald door Ferrari-eigenaar Fiat, Marlboro en Shell. Reclame (zoals Nike) levert hem 12 miljoen op, onder zijn naam verkochte producten (straks ook parfum) 13 miljoen. Zelfs aan zijn huwelijk met Corinna Betsch verdiende hij vorig jaar geld; in ruil voor 275.000 gulden mochten RTL en Bunte exclusieve opnamen maken.

Als het in het nieuwe seizoen misgaat, is dat voor de helft aan de auto te wijten en voor de andere helft aan hemzelf als coureur. Het is Schumachers ijzeren wet, die ook geldt wanneer het goed gaat. De tifosi rekenen op hem. De snelste man ter wereld probeerde ze onlangs al gunstig te stemmen door te onthullen dat zijn lievelingsgerecht niet Bratwurst, Kartoffeln und Salat is, maar pasta.