Sampras laat tennistoernooi met voetblessure in de steek

ROTTERDAM, 8 MAART. Pete Sampras heeft zich vanochtend geblesseerd teruggetrokken van het tennistoernooi in Rotterdam. De Amerikaan, die gisteravond zijn voet verstuikte, is vanochtend om 8.00 uur in Ahoy' onderzocht door de toernooi-arts voordat hij naar Schiphol vertrok. Nog voor het middaguur zat hij in het vliegtuig naar Florida.

Sampras verstapte zich halverwege de tweede set van een wedstrijd in de tweede ronde tegen de Zwitser Jakob Hlasek. “Ik gooi er vannacht zoveel mogelijk ijs om en hoop er het beste van”, zei Sampras gisteren na de wedstrijd. “Het is ongeveer eenzelfde blessure als ik vorig jaar opliep in Monaco, alleen destijds was het twee keer zo erg. Toen duurde het herstel vijf dagen.”

Vanochtend constateerde sportarts Ruud van Linschoten een verstuiking van de voetwortel van de middenvoetsbeentjes. De voet was gezwollen en blauw. Sampras deed wat oefeningen en besloot dat hij niet kon spelen. Dat was onverantwoord en te pijnlijk.

“Een grote teleurstelling”, zei toernooi-directeur Wim Buitendijk vanochtend op een persconferentie. Hij raakte vlak voor het toernooi ook al de publiekstrekkers Becker (griep) en Stich (enkel) kwijt. “Het zijn mensen, ze zijn kwetsbaar, maar het lijkt wel alsof er in dit toernooi wel erg vaak wat gebeurt. Alsof de duvel er mee speelt.”

Ook de laatste twee Nederlanders in het toernooi van Rotterdam werden gisteren uitgeschakeld. Richard Krajicek verloor verrassend met 7-6 en 6-3 van de Fransman Pioline. Jacco Eltingh ging met 6-4 en 6-3 ten onder tegen de Rus Kafelnikov. Goran Ivanisevic versloeg de Italiaan Camporese. De tegenstander van Sampras, de Engelsman Tim Henman, is automatisch doorgedrongen tot de halve finale.

Sampras, de huidige nummer één van de wereld, en ook de andere Amerikaanse topspelers zijn bijna nooit te zien in Rotterdam. De komende weken worden in Florida twee met veel punten en prijzengeld behangen toernooien gespeeld (Indian Wells en Key Biscayne). De Amerikanen bereiden zich liever voor in eigen land. Sampras maakte dit jaar ruimte in zijn speelschema, verlokt door een startgeld waarover de schattingen uiteenlopen van 200.000 tot 500.000 dollar. “De organisatie wilde me erg graag hebben”, zei Sampras woensdag. “En geld betekent nog steeds wat. Het geeft geborgenheid en je kan er mee voor je familie zorgen.”

Sampras verloor gisteravond de eerste set na een slordige dubbele fout bij 6-6 in de tie-break. In de tweede set kwam hij snel een service-doorbraak voor te staan. Maar bij 4-2 verzwikte hij zijn enkel. “Ik was verrast dat de lijnrechter een bal niet uit gaf”, zei Sampras, die zich regelmatig beklaagde over dubieuze calls. “Wat er daarna gebeurde weet ik niet meer. Maar ik heb wat banden en pezen verrekt.”

Sampras werd in de volgende pauze behandeld door de ATP-fysiotherapeut. Het koelen en omzwachtelen duurde langer dan de toegestane drie minuten 'blessure-tijd'. Terwijl Sampras zijn sok aandeed en zijn veters strikte riep de umpire eerst 'tijd', gaf hij vervolgens een 'waarschuwing' en daarna een 'strafpunt'. Sampras werd woedend en ook de hoofdscheidsrechter kwam druk gebarend de baan op snellen om de umpire in de stoel tot kalmte te manen. Sampras begon de game met 0-15, maar kreeg het volgende punt cadeau van Hlasek.

Het daaropvolgende uur worstelde Sampras zich door de wedstrijd. Hij leed zichtbaar pijn, liep moeilijk, verkortte de punten en produceerde prachtige slagen. Maar de negenduizend tennisfans op de tribune hadden niet door dat de vedette wel wat ondersteuning kon gebruiken. Niemand toonde emotie, niemand durfde de Amerikaan luidkeels aan te moedigen. Sampras verbeet de tegenslag en won met alles-of-niets-tennis: 6-7, 6-4 en 6-4.

Sampras, winnaar van zeven grand-slamtoernooien, is de meest getalenteerde speler van de wereld. Als hij in vorm is, is hij onklopbaar, zelfs voor zijn belangrijkste rivaal Andre Agassi. Maar ook de carrière van de Wimbledon-kampioen is de afgelopen jaren diverse malen onderbroken door blessures.

In december in de finale van het Davis-Cuptoernooi in Moskou moest hij op vrijdagmiddag met krampaanvallen van de baan gedragen worden na zijn overwinning op Tjesnokov. Hij speelde toen op zowel de zaterdag als de zondag, maar tastte daarbij zo diep in zijn reserves dat hij bij het volgende toernooi in München moest opgeven. Rond de jaarwisseling was hij ziek.

Maar juist de laatste weken leek Sampras weer in topvorm te komen. Hij had eerst in Philadelphia de finale gewonnen van Agassi en vervolgens in Memphis de eindstrijd van Todd Martin. Rotterdam was zijn vierde toernooi dit jaar en bedoeld als opwarmertje voor de twee evenementen in Florida, waarvan de eerste aanstaande maandag begint. “Ik ben naar Rotterdam gekomen om te winnen”, had Sampras nog gezegd na de moeizame overwinning in de eerste ronde op Tomas Carbonell.