Garantie op succes bestaat niet in Formule I

Op het Albert Park-circuit van Melbourne begint morgen het nieuwe seizoen in de Formule I. Vijf van de eerste zes coureurs in het klassement van vorig jaar wisselden van renstal.

Het moet afgelopen winter een merkwaardig gezicht zijn geweest. De wit-blauwe Williams-Renault van Damon Hill tientallen keren met hoge snelheid de half verlaten pit-lane van het circuit van Estoril te zien binnenrijden, vervolgens op de millimeter nauwkeurig te zien parkeren, waarna een legertje mecaniciens zich stortte op de kunst van het snel banden wisselen. Niettemin was dat de achilleshiel van het team van Williams het afgelopen Grand Prix-seizoen ten opzichte van Benetton-Renault, de renstal van de briljante teammanager Flavio Briatore en de al even briljante wereldkampioen Formule I Michael Schumacher, de Ayrton Senna van de jaren negentig.

Nu kwelgeest Schumacher voor een slordige veertig miljoen gulden de overstap heeft gemaakt van Benetton naar Ferrari lijkt Damon Hill in zijn vierde seizoen bij Williams klaar voor de hoogste eer in de Formule I, de eredivisie van de autorensport. De 15.000 testkilometers met de nieuwe wagen werden afgelopen winter voornamelijk overgelaten aan tweede rijder en Indy-kampioen Jacques Villeneuve. Om te wennen aan de nieuwe wagen. Want de experts zijn het volmondig eens: de door Patrick Head ontworpen nieuwe Williams is de beste auto die het ervaren Engelse team voor weinig verrassingen zal plaatsen. Snel, betrouwbaar, het beste chassis, voorzien van de beste motor: de Renault V10 in de RS8-versie.

Maar alleen het beste materiaal geeft niet langer garantie op succes in de jaarlijks miljarden verslindende Formule I-carrousel, waar dit jaar vijf van de eerste zes coureurs in het klassement van vorig jaar van renstal wisselden. Zowel Damon Hill als Jacques Villeneuve is de zoon van een legendarische Formule I-coureur. Jacques is de onstuimigste van de twee die door zijn jeugdig elan en enthousiasme voor tweespalt binnen het team kan gaan zorgen. Een aspect dat Williams (Mansell-Piquet) in het verleden wel vaker punten en constructeurstitels heeft gekost.

Zondag is de start van het seizoen in Melbourne, een nieuwe baan, die gezien de onbekendheid van de rijders met het terrein wellicht niet alles zegt over de krachtsverhoudingen dit seizoen. Wel staat vast dat het verwachtingspatroon hoger is gespannen dan in jaren het geval is geweest. Krijgt Briatore bij Benetton Jean Alesi op de rails? De Fransman die met zijn Oostenrijkse teamgenoot Gerhard Berger de overstap van Ferrari naar Benetton maakte. Alesi is al jaren het gedoodverfde talent dat eenmaal achter het stuur van zijn bolide te vaak een rood waas voor de ogen krijgt wanneer hij in zijn ambities wordt gedwarsboomd. Briatore heeft voor zijn entree in de Formule I met veel succes de winkelketen van Benetton in de Verenigde Staten opgezet. Een man met een neus voor de juiste man op de juiste plaats. Doet hij die reputatie opnieuw gestand dan is Alesi een gevaarlijke outsider voor de titel. De rustige, ervaren Berger zal er in ieder geval voor zorgen dat het team ook dit jaar weer regelmatig op het ereplatform komt.

Een stuk onzekerder zijn de vooruitzichten voor in theorie kansrijke teams als Ferrari, McLaren en het door Peugeot aangedreven team van Jordan. “Wanneer er dit jaar bij Ferrari weer geen succes komt, rollen er koppen”, verklaarde een topman van Fiat afgelopen week op de autosalon van Genève. Maar de cultuur van het legendarische team is al even ondoorgrondelijk als de resultaten. Adviseur Niki Lauda kon niet door één deur met racemanager Jean Todt. Lauda verdween, waarna alles op één kaart werd gezet. Michael Schumacher maakte de overstap naar Marinello, waar de geest rondwaart van ontelbare magische namen van coureurs. Schumacher hoopt dit seizoen enkele races te winnen en volgend jaar Ferrari de titel te bezorgen. Sponsor Shell, dat in Duitsland na het pr-fiasco met de Brent Spar wel wat goodwill kan gebruiken, betaalt zijn astronomische salaris. 'Schumi' zegt te strijden voor de eer. “Wannneer je wereldkampioen wordt in een Ferrari ben je onsterfelijk”, vult zijn adviseur Weber aan.

Bij McLaren treurt men er over dat Schumacher geen overstap naar Woking (Engeland) heeft gemaakt. McLaren dat via grote namen als Lauda, Prost en Senna in de jaren tachtig en begin jaren negentig grossierde in wereldtitels voelt de hete adem van sponsor Mercedes in de nek. De door Neil Oatley ontworpen wagen is voorzien van een 10-cilinder Mercedesmotor. Mercedes nam in 1955 na een afgrijselijk ongeluk op Le Mans als fabriek afscheid van de autorensport. Maar steeds meer privé-teams gebruikten technische kennis van Mercedes. Dat resulteerde in de Formule I eerst in een motoren-samenwerking met Sauber, daarna met McLaren. Alain Prost is aangetrokken als adviseur. Vorig jaar verklaarde Mercedes-topman voor de personenwagen-divisie Jürgen Hubbert al optimistisch: “We gaan dit jaar races winnen.” Dat McLaren-manager Ron Dennis daar niet in is geslaagd, verhoogt de druk op het team. Hakkinen en Coulthard zijn potentiële winnaars, maar beschikken niet over magische kwaliteiten als Senna, de laatste echt grote coureur waar Dennis over heeft beschikt.

Mercedes hunkert naar de dag dat Schumacher zijn entree bij McLaren maakt. Schumacher rijdt privé Mercedes, Schumacher heeft zijn entree in de Formule I financieel te danken aan Mercedes. Wat is over twee jaar logischer dan een nieuwe samenwerking?

In de marge van dit geweld doet ook Nederlander Jos Verstappen een nieuwe poging raceroem te vergaren. Het duurde benauwend lang voordat de 23-jarige Limburger een contract kon afsluiten bij Arrows, de renstal van de Jackie Oliver die ook als coureur (50 Grand Prix-races) indertijd al niet van de circuits te branden was. Er moet zuinig worden omgesprongen met de Hart V8-motor. Verstappen kan het zich beslist niet permitteren in één trainingssessie zeven motoren op te blazen, hetgeen Hakkinen op Estoril bij McLaren overkwam. Er is ook geen reservewagen bij Arrows dat werkt met een geschat budget van slechts 20 miljoen gulden. Toch denkt Verstappen na zijn mislukte avontuur bij Benetton eindelijk weer een seizoen te kunnen racen. Marlboro, Philips Car Systems, ICL en Quest, een dochter van Unilever, hebben een nieuw raceavontuur voor Verstappen mogelijk gemaakt.

De twee rijders van Arrows, Verstappen en Rosset, zijn volgens Oliver op hun talent aangenomen en hebben volgens hem geen extreme bedragen hoeven te betalen om te mogen racen. “We zijn geen Hertz-rent-a-Fornule I car”, verwoordt Oliver de grote ambities.