Zelfvertrouwen terug na WK; Shorttracker Versteeg denkt nu aan goud

DEN HAAG, 4 MAART. Tevreden mengde Dave Versteeg zich gistermiddag even na de klok van drie tussen vrienden en bekenden op de tribunes van schaatscentrum De Uithof. Terwijl de echte toppers nog rondraasden in hun dans om de WK-medailles, blikte de uitgeschakelde shorttracker voldaan terug op zijn optreden in de overdekte ovaal. “Alleen over die race van daarnet ben ik niet tevreden. Ik had nog genoeg snelheid over, maar kon die in de slotfase gewoon niet kwijt”, zei Versteeg kort na zijn rit in de voorronde van de 1.000 meter.

De 19-jarige jagerszoon uit Lisse eindigde gisteren op de negende plaats in de eindrangschikking bij de WK in Den Haag. Daarmee voldeed de enige Nederlandse deelnemer aan de individuele nummers ruimschoots aan de vooraf gestelde doelstelling van een plaats bij de beste zestien in het klassement na vier afstanden. Met die bescheiden klassering bezorgde Versteeg Nederland een extra startbewijs bij de WK van volgend jaar in het Japanse Nagano. Vrijdag was dat streven al bereikt. Versteeg behaalde op de openingsdag van de driedaagse titelstrijd op indrukwekkende wijze - een verbetering van het Nederlands record in 2.19,17 - de finale van de 1.500 meter, waarin hij uiteindelijk als vijfde over de streep ging. Enigszins overmoedig door het voortijdige succes van het extra WK-ticket sprak hij na afloop de wens uit ooit wereldkampioen te willen worden.

Dat hem bij dat ultieme doel nog een lange weg wacht, bleek zaterdag bij het vervolg van het toernooi. In de series van de 500 meter vloog hij uit de bocht, met de Nederlandse aflossingsploeg strandde hij op de vijf kilometer eveneens in de voorrondes door een val van teamgenoot Marc Velzeboer. “Ach ja, na vrijdag viel er een hoop spanning weg. Maar dat was niet van invloed op mijn rijden, want mentaal steek ik sowieso wel goed in elkaar.”

Het zelfvertrouwen van Versteeg stond symbool voor de Nederlandse afvaardiging bij de zestiende editie van de WK. Bij de vrouwen voldeed Ellen Wiegers eveneens aan de verwachtingen. Op de slotdag eindigde de 15-jarige scholiere uit Hengelo temidden van het explosieve sprintgeweld op een verdienstelijke veertiende plaats in het eindklassement. Ook Wiegers verdiende daarmee op de valreep een extra startbewijs voor Nederland.

De Twentse had gisteren in de voorronde van de 1.000 meter het geluk aan haar zijde. Niet alleen omdat zij het in haar heat tegen slechts twee tegenstanders moest opnemen, maar vooral omdat de Amerikaanse Erin Porter in de laatste bocht ten val kwam. Daardoor ging Wiegers alsnog als tweede over de finish en plaatste zij zich voor de kwartfinales.

De daaropvolgende uitschakeling kon de pret niet drukken in het Nederlandse kamp. “Perfecte prestaties”, jubelde bondstrainer Peter Breukel. De coach had vooraf alle zinnen gezet op herovering van twee startplaatsen voor de titelstrijd in Nagano, op de overdekte piste waar in 1998 olympische roem te behalen valt. Een reële doelstelling volgens Breukel, gelet op de potenties van zijn beide pupillen.

De eindklasseringen van Versteeg en Wiegers onderstreepten zijn vermoedens. “Van Dave had ik het gehoopt, van Ellen had ik het verwacht. Zij is ondanks haar leeftijd niet iemand die zich het hoofd snel op hol laat brengen.” Het 'rodeo-schaatsen', zoals sommige critici het shorttrack laatdunkend typeren, heeft volgens Breukel langzaam maar zeker weer toekomst in Nederland. De prestaties van Wiegers en Versteeg wisten de gedachten uit aan het volledig mislukte WK van vorig jaar in Noorwegen. Geplaagd door fysiek ongemak, tegenslag in de wedstrijden en vooral vormverlies stelde het Nederlandse kwartet toen in Gjövik ernstig teleur. Breukel: “Een toernooi waar alles misging wat ook maar kon misgaan.” Door het onfortuinlijke optreden verloor Nederland twee startplaatsen en gleed het verder af naar de kleuterklas van het internationale shorttrack.

Aan de schaatsbond is het nu het 'succes' van afgelopen weekeinde verder uit te bouwen. Breukel: “Nederland heeft een allround-cultuur. Langebaanschaatsen heeft voorrang. Sprinten is bijzaak, shorttracken al helemaal. Maar na dit weekeinde zou er toch aanleiding moeten zijn ons budget voor de komende jaren wat bij te stellen, zodat onze trainingsfaciliteiten verbeterd kunnen worden.” De coach kreeg bijval van Dave Versteeg. Niet zonder reden, zo bleek. “Volgend jaar mik ik op een plek bij de eerste drie.”