Gooch shorttrackt minder onbezonnen

De Engelsman Nicky Gooch is met zijn Europese titel een van de favorieten op het WK shorttrack dit weekeinde in Den Haag. Gooch rijdt er een thuiswedstrijd.

DEN HAAG, 1 MAART. In zijn huis in Den Haag hangt een tekening aan de muur van de 1.000 meter-finale shorttrack op de Olympische Spelen in Hamar. Gooch wijst omhoog naar het felgekleurde plaatje waarop hij aan kop door de bocht gaat. Daarbij zakt de mouw van zijn trui naar beneden en worden diepe littekens zichtbaar, van pols tot elleboog. “Buiten beeld”, vertelt hij zonder op de gevolgen van zijn ongeluk te letten, “viel een shorttracker. Volgens de jury was dat mijn schuld en werd ik gediskwalificeerd. Anders had ik de zilveren medaille gehad.” Gooch keerde met brons op de 500 meter naar Engeland terug.

Zijn medaille heeft geen prominente plaats gekregen in het huis dat hij met de Priscilla Ernst deelt. De plak siert een hoek in de wandkast. “Priscil”, zoals Gooch zijn vriendin noemt, loopt sinds januari wankel in een gipsen harnas door de kamer. In december brak ze in een wedstrijd twee ruggewervels.

Twee maanden eerder ondervond Gooch in Montreal de risico's van het vak. Na een botsing belandde hij in de boarding. De schaats van de Australiër Bradbury doorboorde zijn rechteronderarm tot in het bot. Gooch lag vijf uur op de operatietafel, leed veel bloedverlies en hield er een met littekens bezaaide onderarm aan over. In het ziekenhuis overwoog hij te stoppen met shorttrack. Maar Gooch kwam terug, verbazingwekkend snel. In de eerste maand dat hij weer mocht schaatsen werd hij nationaal- en Europees kampioen. En dit weekeinde behoort hij weer tot de favorieten op de WK in Den Haag.

Nicky Gooch heeft wat goed te maken. Zijn hoogste klassering op een WK dateert van 1994. Een maand na de olympische doorbraak moest Gooch toen in het Engelse Gilford, “my scating hometown”, zijn successtatus zien waar te maken. De druk bleek te groot. Gooch werd achtste. “Complete disaster”, concludeert de 23-jarige Engelsman. Na een val in de eerste rit forceerde hij zich, opgehitst door 'zijn' publiek. Dat zal hem nu niet gebeuren. “Ik ga racen met mijn hoofd, zonder fouten te maken.”

Door de jaren heen heeft hij zijn tactiek bijgesteld. Na een mislukte poging op het vorige WK om de stijl van de succesvolle Koreanen over te nemen, keerde hij terug naar zijn roots. Gooch doet het nu weer “op z'n Europees”; in de groep blijven meerijden, langzaam naar voren opschuiven en in de laatste rondes je slag slaan. De Koreanen, die zowel bij de mannen als de vrouwen de wereldtitel bezitten, nemen vaak vanaf het begin de leiding. “Ze kunnen met relatief weinig energie hard schaatsen”, legt Gooch uit. “Dat komt door hun techniek. Inhalen kunnen ze niet dus ze moeten ook wel op kop rijden. Voor mij is dat te zwaar. In de laatste rondes ga ik stuk.” Van de Koreanen verwacht Gooch de meeste concurrentie van titelverdediger Ji-Hoon Chae.

Behalve Korea zijn ook de Canadezen, met Marc Cagnon en Frédérick Blackburn, favoriet voor de podiumplaatsen. “Beesten”, aldus Gooch. “Ze schaatsen op pure kracht. Ze proberen vaak in de race een gat te slaan met de rest van het veld. Op een verrassend moment demarreren ze. En geloof me dat het in shorttrack erg veel vergt om de rest van de groep op achterstand te krijgen en vervolgens de race op hoog tempo alleen uit te rijden.” De Canadezen hebben baat bij zacht ijs. Daarop kunnen ze relatief makkelijk de techniek van de Koreanen en Europeanen compenseren met hun kracht. “Want wij hebben het moeilijk op zacht ijs”, zegt Gooch over de rijders met een goede techniek. “En de Koreanen zakken met hun dunne ijzers in zacht ijs helemaal weg.” Gooch moet raden naar de ijskwaliteit in De Uithof, omdat hij er de afgelopen weken niet reed. “Ik ben nog niet helemaal hersteld van mijn operatie. Mijn lichaam moet tot rust komen om het optimale eruit te kunnen halen.”

De tweevoudig olympisch kampioen Willy O'Reilly, land- en teamgenoot van Gooch, neemt op het WK niet deel aan het individuele klassement. Hij heeft besloten na dit seizoen te stoppen en zich dit weekeinde te beperken tot de aflossingskoersen. Matthew Jasper, de nummer drie op de laatste EK, neemt zijn plaats in. Net als Gooch heeft O'Reilly een Nederlandse vriendin, shorttrackster Monique Velzeboer. De Nederlandse oud-olympisch kampioene liep eind 1993 tijdens een training in Frankrijk een dwarslesie op. “Willy mist sinds het ongeluk met zijn vriendin die mental edge. Hij mist vertrouwen. There's more to life than winning a race.” Volgens Gooch werpen de ongelukken van Velzeboer en Ernst een schaduw op het Nederlandse shorttrack. Vorige week brak Nederlands kampioen Vincent Wolvers zijn been. Zonder gevolgen voor de deelnemerslijst op het WK; de bond koos eerder al voor Dave Versteeg.

Bij de vrouwen rijdt Ellen Wiegers voor Nederland. De 15-jarige juniore, die met dispensatie de Nederlandse titel bij de senioren binnenhaalde, werd achtste op het WK voor junioren. De Canadese Nathalie Lambert, die een jaar niet schaatste, is voor Gooch de favoriete. De wereldtitel is vooralsnog in bezit van Lee-Kyung Chun.