Telecomfirma US West lijft kabelfirma in voor 11 mld

NEW YORK, 28 FEBR. US West Media Group is overeengekomen om kabelmaatschappij Continental Cablevision over te nemen voor 10,8 miljard dollar. Dat hebben de bedrijven bekendgemaakt.

US West, dat gevestigd is in Denver, Colorado, betaalt 5,3 miljard dollar in aandelen en contanten en neemt bovendien 5,5 miljard aan schuld over. Continental Cablevision is een particulier bedrijf en de derde grootste kabelmaatschappij in de VS. Het heeft 4,7 miljoen abonnees. Door de overname kan US West zijn consumenten en die van Continental een telefoon- en kabelaansluiting bieden via dezelfde kabel en op dezelfde rekening.

US West is al sinds 1993 gelieerd aan het amusementsconcern Time Warner, de tweede kabelmaatschappij in de VS, door een belang van 25 procent in Time Warner Entertainment. Door de combinatie van Continental en Time Warner heeft US West een bereik van in totaal ongeveer 16,2 miljoen kabelabonnees. Het passeert daarmee de grootste Amerikaanse kabelexploitant Tele-Communications Inc. (TCI), dat iets minder kabelabonnees heeft.

De verhouding tussen US West en Time Warner is op het moment echter stroef omdat US West een rechtszaak heeft aangespannen tegen zijn partner. Time Warner had volgens US West nooit zonder overleg tot een overeenkomst mogen komen om Turner Broadcasting Systems (TBS) over te nemen. Een hoorzitting over deze zaak heeft op 13 maart plaats in Delaware maar mogelijk komt er daarvoor al een schikking.

Analisten roemen de megadeal van gisteren en dachten zelfs dat het prijskaartje niet buitengewoon was. US West betaalt in feite 2400 dollar per kabelabonnee. “Het is een bijzonder slimme transactie”, aldus John Haigh, telecommunicatie-analist bij Mercer Management. “US West kan in zijn regio en in de gebieden waar Continental zijn kabelabonnees heeft voortaan een scala van diensten bieden aan de consument, die voor al die diensten - telefoon, televisie, mobiele telefonie, video en pay-tv - slechts é/en bedrijf nodig heeft.”

US West Media Group is een van de twee onderdelen van US West, dat ook een Communications-groep heeft. Beide onderdelen zijn afzonderlijk op de beurs genoteerd. US West Communications heeft 25 miljoen telefoonabonnees in 14 westelijke en midwestelijke staten. Het bedrijf is daarnaast actief in onder meer het Verenigd Koninkrijk, België en Nederland. Het bedrijf kocht samen met Philips het Amsterdamse kabelnet op. Gisteren werd overigens bekend dat de Amsterdamse kabelexploitant, A2000, van ABN Amro een bedrag van 465 miljoen leent om haar expansieplannen te kunnen financieren.

Continental Cablevision, dat gevestigd is in Boston, heeft zijn abonnees in New England, Californië, Chicago, Michigan/Ohio en Florida. Analisten prijzen de kabelbezittingen en Haigh wijst erop dat ze in de best geliberaliseerde markten liggen. Continental, dat ook nog belangen heeft in het buitenland, is opgericht en wordt geleid door Amos Hostetter, die in de nieuwe combinatie de kabeldivisie zal overzien. Hostetter had vorig jaar te kennen gegeven dat hij zijn bedrijf naar de beurs wilde brengen om financiering te krijgen voor uitbreidingen.

De fusie van US West en Continental is mogelijk door de ruim twee weken geleden aangenomen telecommunicatiewet, die de regels ten aanzien van bezit van netwerken versoepelt. De nieuwe wet staat het toe dat de grenzen tussen kabel en telefonie verdwijnen. Bedrijven mogen zich onbelemmerd op elkaars terreinen begeven. Dat geldt ook voor de regionale en nationale/ internationale telefoonmaatschappijen, die in de VS tot voor kort eveneens streng uit elkaar werden gehouden. Analist Haigh verwacht dat de transactie de eerste is in een reeks waarbij telefoon- en kabelmaatschappijen zijn betrokken.

“Er zijn in de VS twee soorten bedrijven die een aansluiting tot in de huiskamer hebben en dat zijn de kabelbedrijven en de regionale telefoonmaatschappijen”, zegt Haigh. “Ze kijken elkaar aan om te zien wat ze doen. Als kabel gaat investeren in broadband moet telefonie mee, en andersom. Maar het kan ze allebeid de kop kosten. Het is het klassieke prisoners dilemma.” Door samen te gaan hebben US West en Continental volgens Haigh het dilemma omzeild. In de gebieden waar US West en Continental sterk zijn en weinig concurrentie hebben kunnen ze de prijzen relatief hoog houden. In andere gebieden, waar ook concurrenten actief zijn, biedt US West-Continental het voordeel van meerdere diensten van één aanbieder, one-stop-shopping, voor dezelfde prijs.

US West zet volgens analisten met deze stap wel veel op het spel. Veel hangt af van de uitvoering. Ze moeten nu ook zien te bewijzen dat ze geld kunnen verdienen door deze nieuwe constructie. Haigh zegt dat de service van een bedrijf dat alle diensten biedt smetteloos moet zijn en dat is een last. “Als je de consument verliest omdat bijvoorbeeld het kabelsignaal hapert, verlies je ook de telefoonabonnee en de pay-tv-klant”, zegt Haigh.

    • Lucas Ligtenberg