Cricketheld herrijst op tv uit de dood

LAHORE, 27 FEBR. Imran Khan, de grote man die Pakistan vier jaar geleden bijna in zijn eentje de wereldtitel cricket bezorgde en zo en passant het ego van de Pakistanen aanzienlijk hielp opkrikken, is vorige week uit de dood herrezen. Tot die gevolgtrekking moesten althans wel de kijkers van de Pakistaanse staatstelevisie komen, die al een jaar lang verstoken waren gebleven van zelfs maar een glimp van hun nog altijd immens populaire held.

Terwijl de onder controle van premier Benazir Bhutto staande televisie juist in de aanloop naar het huidige toernooi om de wereldtitel regelmatig hoogtepunten van de glorieuze Pakistaanse overwinning van 1992 liet zien, werden de inspirerende acties van de toenmalige captain zorgvuldig vermeden. Maar zie, plotseling was er eind vorige week weer even een flits van Imran Khan die triomferend de wereldbeker omhoog houdt. Televisiebonzen verklaarden desgevraagd dat de absolute Khan-boycot inderdaad niet langer van kracht was.

Toch zal de voorzichtige regisseurs zaterdag bij de eerste wedstrijd van Pakistan tegen de Verenigde Arabische Emiraten wel even de schrik om het hart zijn geslagen. Niet alleen scandeerden veel supporters tijdens de uitzending duidelijk hoorbaar de naam van oppositieleider Nawaz Sharif, maar erger nog, er waren zelfs supporters die spandoeken omhoog hielden dat Imran Khan maar snel premier moest worden. Een wens die minder absurd is dan zij lijkt: de voormalige cricketvedette heeft laten doorschemeren van een politieke loopbaan niet afkerig te zijn.

Vandaar ook de langdurige boycot door de televisie, die overigens allerminst tot de sport beperkt bleef. Toen prinses Diana vorig week in Lahore op uitnodiging van Imran Khan op bezoek was in een speciaal ziekenhuis voor kankerpatiënten, dat door de cricketer is opgezet ter nagedachtenis van zijn aan kanker overleden moeder, presteerden de brave journalisten van de staatsomroep het ook hierbij Imrans aanwezigheid te verzwijgen.

En dat terwijl de hele officieel zo preutse islamitische natie snakte naar informatie over deze ontmoeting van beroemdheden om niet te zeggen sekssymbolen. De voormalige playboy Imran Khan is immers sinds vorig jaar gehuwd met de knappe dochter van de schatrijke Brits-Franse zakenman James Goldsmith, en ook zij trad, ook al is ze tot de islam bekeerd, op de voorgrond bij het bezoek. Gretig vulde de schrijvende pers de leemte die de televisie liet.

Vorig jaar had Benazir Bhutto persoonlijk verordonneerd dat Imran Khan geen reclame voor zijn ziekenhuis voor kankerpatiënten op de televisie mocht maken, waardoor dat in financiële moeilijkheden geraakte. Mede dankzij een prijzig diner voor rijke gasten met Diana, kan het ziekenhuis van de om zijn vechtlust beroemde Khan nu echter weer even vooruit. Pakistaanse televisie of niet, vaststaat dat de Pakistanen nog niet van Imran Khan af zijn.