Amerikanen: verzoening; KLM-topman stapt op bij Northwest

NEW YORK, 24 FEBR. De drie KLM-leden in de raad van commissarissen van het Amerikaanse Northwest Airlines hebben per gisteren hun zetels opgegeven. KLM heeft aangekondigd drie onafhankelijke nieuwe leden voor te dragen.

De drie vertrekkende commissarissen zijn KLM-topman P. Bouw en diens medebestuurders L. van Wijk en R. Abrahamsen. KLM is momenteel voor 25 procent eigenaar van Northwest en heeft een stemrecht van 19 procent. Een voorstel in de raad van commissarissen van Northwest dat er per saldo op neerkwam dat het belang van KLM niet verder mag groeien leidde in november vorig jaar tot een rechtszaak die KLM tegen enkele grootaandeelhouders heeft aangespannen. De drie KLM-vertegenwoordigers in Northwest stonden echter alleen in hun protesten. KLM kan nu opties op het uitbreiden van zijn belang niet uitoefenen en lijdt hiermee naar eigen zeggen een miljoenenverlies. Op dit moment zit er geen beweging in de rechtszaak en wisselen de wederzijdse advocaten nog amendementen uit. Ook is er nog geen zittingsdatum bekend.

“Gezien de huidige relatie tussen de oorspronkelijke aandeelhouders is het lidmaatschap van de 'board of directors' van Northwest niet langer te verenigen met het lidmaatschap van het KLM-bestuur”, reageerde een KLM-woordvoerster. KLM liet in een verklaring van Northwest wel weten dat de zakelijke relatie met Northwest nog steeds de volle steun heeft, al is het duidelijk dat KLM zich iets distantieert van Northwest.

“Wij zien dit als een heel positieve stap”, aldus Northwest-woordvoerder Doug Killian. “Er speelden in de verstandhouding persoonlijke gevoelens een rol en dit plaatst het in een neutraler perspectief.” De bekendmaking wordt door Northwest gezien als een verzoeningspoging.

Analisten reageerden verdeeld op de bekendmaking. Jon Ash van Global Aviation Associates vraagt zich af wat KLM ervoor in ruil krijgt. “Ze zijn recentelijk behoorlijk verneukt maar nu is er een compromis. Mijn eerste vraag is dan: wat krijgen ze ervoor terug?” Gary Kaminsky, een beheerder van 400.000 aandelen KLM bij Cowen & Co, een bank in New York, ziet de bekendmaking van gisteren als “een wapenstilstand”. “Northwest wilde die drie leden eruithebben en KLM ging daarmee akkoord”. Volgens Kaminsky is KLM gefrustreerd over zijn eigen lage koers terwijl Northwest op de beurs floreert.

Kaminsky wijst ook op een nieuw rapport van de analist Guy Kekwick van Lehman Brothers in Londen die denkt dat een volledige fusie van KLM en British Airways nu meer zin heeft dan ooit. KLM en BA zouden zelfs voorzichtig besprekingen voeren en hier ook American Airlines bij willen betrekken. Jon Ash lacht hier echter om. “Dat gerucht steekt elke twee maanden de kop op maar het klinkt mij onlogisch in de oren”, aldus Ash. “Hoewel de fusie bedrijfseconomisch goed past, zal de Europese Unie het nooit goedkeuren. Daarnaast zou KLM wel gek zijn om Northwest te laten schieten. De samenwerking is commercieel een groot succes en zou het bedrijf daarvoor in de plaats gaan samenwerken met USAir, met wie BA een alliantie heeft?”