Greyhound herstelt zich na diepe crisis

DALLAS, 23 FEBR. De slanke, grijze Greyhounds zoeven weer over de wegen in de Verenigde Staten, alsof de busmaatschappij anderhalf jaar geleden niet aan de rand van de afgrond stond. Het recept voor het succes is een nieuw management en een nieuw marketing- en servicebeleid. “De ommezwaai is nog niet helemaal voltooid, maar we hebben een solide financiële basis”, aldus Steve Korby, vice-president van Greyhound.

Busverbindingen tussen de grote Amerikaanse steden bestaan al zo'n 85 jaar . Het is een harde wereld. De busmaatschappijen hebben faillissementen, malaise en gevechten met de concurrentie moeten doorstaan. Greyhound Lines Incorporated vormde geen uitzondering. De busmaatschappij ging in 1990 bijna onderuit door een slepende chauffeursstaking. Het gevolg: passagiers meden Greyhound, dat daardoor diep in de rode cijfers belandde.

In 1994 was het weer bijna zover. Het jaar werd afgesloten met een verlies van 77,4 miljoen dollar. Het aantal passagiers zakte van 22 miljoen naar 13,8 miljoen. De commissarissen redden de maatschappij door een nieuwe president, Craig Lentsch, aan te stellen. Lentsch vond de zwakke plek in het beleid van zijn voorgangers, die van Greyhound een soort luchtvaartmaatschappij wilden maken. Passagiers konden een goedkoop kaartje krijgen als ze weken van tevoren met hun credit card betaalden. Tegelijkertijd werden wel alle telefonistes ontslagen, zodat reserveren moeizaam werd. Het gevolg was dat de bussen halfleeg rondreden. Korby: “Daar ging het fout. Negentig procent van onze klanten betaalt contant. Velen van hen hebben niet eens een credit card, 75 procent meldt zich vlak voor het vertrek.”

Volgens de Greyhound-baas wil het gros van de vaste klanten goedkoop bus rijden. Onder de klanten zijn veel immigranten uit Mexico, studenten en jonge toeristen, die niet veel geld te besteden hebben. Lentsch en zijn mensen schaften het ingewikkelde prijssysteem af. De kaartjes werden goedkoper. Reserveren hoeft voortaan niet meer. Passagiers komen nooit tevergeefs naar het busstation. Als een bus vol is, laat de maatschappij een nieuwe aanrukken. Het aantal halteplaatsen is uitgebreid. En er zijn meer telefonistes in dienst genomen.

Het gevolg was dat in het derde kwartaal van 1995 Greyhound weer winst (15,3 miljoen dollar) boekte. Het aantal passagiers is intussen opgelopen tot 16 miljoen. De discussie of de VS gezien de concurrentie van auto en vliegtuig wel een grote nationale busmaatschappij nodig hebben, lijkt verstomd. “De busmaatschappijen zijn nu in stabieler vaarwater”, aldus Korby. De vraag naar auto's is naar zijn zeggen op het platteland verzadigd, en de luchtvaartmaatschappijen zitten na de saneringen met hun prijzen aan de bodem. Greyhound wil ook weer een pakketdienst beginnen, die ooit met een opbrengst van 90 miljoen dollar 15 procent van de omzet uitmaakte. (DPA)