Sprinters krijgen Thialf niet vol bij WK

HEERENVEEN, 16 FEBR. De condities waaronder de Russische Svetlana Zhurova zich thuis in Moskou kon voorbereiden op de WK sprint, waren niet bepaald optimaal. De schaatsbaan van haar club Dynamo Moskou waar ze altijd trainde, heeft inmiddels plaatsgemaakt voor een parkeerplaats. Ter voorbereiding op het WK sprint, dat zaterdag en zondag in Heerenveen wordt gehouden, zocht ze haar toevlucht tot het buitenland. Het nieuwe Rusland hecht klaarblijkelijk minder aan snelle vrouwen op de schaats dan aan stilstaande auto's.

Nu Bonnie Blair dit jaar voor het eerst ontbreekt bij de wereldkampioenschap sprint, geldt de 24-jarige Zhurova als favoriet voor de titel bij de vrouwen.

Blair besloot haar schaatscarrière precies een jaar geleden door met overmacht het WK op haar naam te schrijven. De Amerikaanse deed dat in Milwaukee, vlakbij haar woonplaats Pewaukee. In tegenstelling tot de Zuidkoreaan Yoon Man Kim zal de voormalige speedskating goddess haar titel niet verdedigen op de vijfentwintigste WK. Dezer dagen is de 31-jarige Blair toch in Heerenveen te zien. Ze loopt er een beetje onwennig rond, zonder schaatsen, als verslaggeefster in dienst van de Amerikaanse televisiemaatschappij ABC.

Haar mogelijke troonopvolgster Zhurova, afkomstig uit Kirovsk bij Sint Petersburg, verkeert dit seizoen op de 500 meter in een blakende vorm. Ze is op deze afstand nog ongeslagen. Die loopt naar eigen zeggen als een trein.

Over haar tijden op de 1.000 meter is ze nog niet tevreden. Tijdens het vorige WK, in het Pettit National Ice Center in Milwaukee, kwam ze ten val. De Russin in 1982 tijdens gymnastiekles ontdekt als potentiële schaatsenrijdster, eindigde daardoor roemloos op de 26ste en voorlaatste plaats. De ABC-ploeg is overtuigd van wie zondag op de hoogste trede van het erepodium staat. De Amerikaanse tv-zender uit New York maakte gisteren in Heerenveen een uitgebreid portret van de tv-genieke Russin.

Het WK sprint geniet in Nederland niet de populariteit van de Europese kampioenschappen allround die een maand geleden in Thialf werden gehouden.

Daar konden stoere jongens als Rintje Ritsma, Ids Postma, Martin Hersman en Bart Veldkamp worden aangemoedigd, een voor een internationale toppers.

Carnavaleske toestanden als op het EK zullen zich dit weekeinde alleen te zien zijn beneden de rivieren, waar het 'echte' carnaval op het programma staat. De aanwezigheid van De Glasblazers en de Blauhüster Dakkapel in de Heerenveense schaatshal ten spijt.

Bij veel Oranje-fans spreken de namen van de voor Nederland uitkomende sprinters Gerard van Velde, Jakko Jan Leeuwangh en Jan Bos minder tot de verbeelding. Nederlands sprintkampioen Van Velde hoort in tegenstelling tot mannen als Ritsma en Postma bij de allrounders ook niet bij de absolute wereldtop in de sprintdiscipline. Daar wordt de dienst uitgemaakt door titelverdediger Yoon Man Kim, de Japanners Hiroyasu Shimizu en Yasunori Miyabe in 1985 achtereenvolgens twee en drie op het WK sprint, en de olympisch kampioen op de 500 meter, de Rus Aleksandr Golubev.

Van Velde, die vorig jaar bij het WK op een knappe tiende plaats eindigde, zal zich normaal gesproken tevreden moeten stellen met een plaats in de mondiale subtop. De 24-jarige sprinter uit Heerde voelt zich fit aan de vooravond van het WK.

“Ik ga het toernooi in met een gevoel van op hoop van zegen.” Hij mikt op een medaille op de 1.000 meter, zijn sterkste afstand, die momenteel “beter loopt dan ooit”. Maar op de kilometer is er behalve de Japanse concurrentie ook Kevin Overland, de Canadese wereldrecordhouder op de 1.000 meter (1.12,19 min).

Bij de vrouwen is het met Annamarie Thomas, Christine Aaftink en Sandra Zwolle nauwelijks anders. Nog minder dan hun mannelijke collega's spelen zij dit weekeinde een rol van betekenis in de strijd om de podiumplaatsen. Het feit dat allround-schaatster Thomas onlangs in Assen Nederlands sprintkampioene werd, vertelt meer over de armetierige toestand waarin het nationale damessprinten verkeert dan over de Friezin. Thomas beweerde na afloop van het NK sprint zelfs dat ze vier slechte wedstrijden had gereden.

Al met al weinig reden voor de fans om massaal naar Thialf te trekken. De ijshal in Heerenveen zit ook niet vol. “De hier en daar levende veronderstelling alsof het stadion uitverkocht zou zijn, is onjuist”, aldus het organiserend comité eerder deze week in een persbericht. Tot nu toe zijn ongeveer 7.500 van de 12.500 plaatsbewijzen verkocht. De belangstelling voor de ritten op de 500 en de 1.000 meter van komend weekeinde staat in schril contrast met de vraag naar plaatsen voor het EK van een maand geleden. Thialf moest toen aan duizenden schaatsliefhebbers 'nee' verkopen.

Gerard van Velde kan er niet mee zitten. De mensen die wel naar het Thialf-stadion komen, beschouwt hij als de echte schaatsliefhebbers. “Voor hen rijd ik liever dan voor volle tribunes met louter feestneuzen.”

    • Ward op den Brouw