Polygram wint weer iets van goodwill terug bij beleggers

LONDEN, 15 FEBR. Voor iemand die getroffen is door een forse breuk in de winstgroei en het wantrouwen van beleggers zag Alain Lévy, bestuursvoorzitter van amusementsconcern Polygram, er gisteren opmerkelijk monter uit. In Londen, waar de onderneming hoofdkwartier houdt, legde hij vooral vertrouwen aan de dag. En niet alleen wegens de bekendmaking, daags tevoren, dat drie Polygram-films samen zes Oscar-nominaties hebben gekregen.

Volgens Lévy heeft Polygram, voor 75 procent in bezit van Philips, in 1995 aanzienlijke vooruitgang geboekt op de twee belangrijkste markten in de wereld, de Verenigde Staten en Japan. En dat geeft de onderneming, ondanks de stagnatie van de winst over het afgelopen jaar op een niveau van 741 miljoen gulden, reden om het dividend met 12 procent te verhogen.

Daarmee wint 's werelds derde platenmaatschappij en muziekuitgeverij weer iets van de goodwill terug onder beleggers, die het concern in december als een baksteen lieten vallen, nadat het bekendmaakte een reeks van vijf jaren met telkens 20 procent hogere winst te onderbreken. Lévy legde gisteren uit dat die tegenvallende uitkomst vooral moest worden toegeschreven aan de hardheid van de Nederlandse gulden. Omrekening van dollars en ponden in guldens kostte Polygram al 8 procent groei, bij de yen bedroeg het wisselkoerseffect zelfs 10 procent.

In Noord-Amerika groeiden omzet en resultaat in dollars met respectievelijk 9 en 8 procent. In het Verre Oosten bleef de omzet in lokale valuta weliswaar gelijk, maar groeide het resultaat met 28 procent. Lévy: “De Verenigde Staten en Japan zijn de belangrijkste markten. De VS wegens de afzetmogelijkheden, en Japan wegens de marges.”

Uitgedrukt in lokale valuta was er vorig jaar eigenlijk alleen iets mis in Europa, waar het concern overigens wel 52 procent van zijn 8,8 miljard gulden grote omzet behaalt, en maar liefst 60 procent van zijn bedrijfsresultaat (in totaal 1,084 miljard). Zelfs gerekend in lokale valuta nam het Europese resultaat af, met 4 procent. Financieel bestuurder Jan Cook noemde onder meer de zwakke Duitse markt en de stakingen in Frankrijk als spelbrekers. Een belangrijke factor in die achteruitgang vormden ook de activiteiten die Polygram de laatste jaren ontwikkelt in de film- en videowereld. “Er is enorme vraag naar visueel produkt”, aldus Cook. En daarom investeert het bedrijf sinds 1991 stevig in de verwerving van filmcatalogussen, produktie- en distributiemaatschappijen. Rendabel is dat echter nog niet.

Het afgelopen jaar steeg de omzet van Polygrams filmdivisie van 982 miljoen gulden tot 1,235 miljard, een toename met 26 procent. Het verlies dat de divisie leed nam echter nog sterker toe. Dat liep met 62 procent op tot 68 miljoen gulden. De margeverbetering in de 'kernactiviteit muziek', van 14,6 procent naar 15,2 procent, bood onvoldoende compensatie. De totale marge van Polygram daalde van 12,4 naar 12,3 procent.

De stagnatie in Polygrams omzet werd ook voor een belangrijk deel veroorzaakt doordat de prestaties van popartiesten beneden de verwachtingen bleven. Verwachte krakers konden nog niet worden uitgebracht, million sellers verkochten gemiddeld minder goed. De omzet in pop, goed voor tweederde van de concernomzet, liep met een half procent terug tot 5,781 miljard gulden. Dat lag niet aan popgroep The Cranberries, vorig jaar met de verkoop van 7 miljoen exemplaren van het album No need to argue Polygrams bestseller.

De activiteiten in de muziekuitgeverij, royalties en fabricage voor derden bleken andermaal een stabiele bron van inkomsten. De omzet hierin steeg met 4,2 procent tot 900 miljoen gulden.

In klassieke muziek, waarin Polygram een wereldmarktaandeel van 40 procent heeft, daalde de omzet met 6,6 procent tot 882 miljoen gulden. In 1991 zette het bedrijf nog 1,1 miljard gulden om in klassiek. Bestuurslid Cook schreef die daling toe aan concurrentie van goedkope cd's, “zoals die bij elke supermarkt te koop zijn”. Polygram heeft niet de intentie ook 'budgetprodukties' te maken; de komende jaren zal meer aandacht worden besteed aan jong, nieuw talent, dat klassieke muziek op de hitparades kan brengen, en aan grote sterren, meer dan aan genre of componisten.

Volgens Cook is ook het release-schema voor popmuziek veelbelovend. Op het programma staan nieuwe albums van Sting en U2, aanvankelijk bedoeld voor 1995, Bryan Adams en The Cranberries. “Als het album goed is, dan praat je al gauw over 5 miljoen units”, aldus Cook.

Van Polygrams drie voor Oscars genomineerde films is Usual Suspects vorig jaar al uitgebracht. Mr. Holland's Opus, met Richard Dreyfuss, en Dead Man Walking, met Sean Penn en Susan Sarandon, komen dit jaar in de bioscoop. De vier Oscars waarvoor deze twee films zijn genomineerd kunnen aanzienlijk bijdragen aan een herhaling van het succes zoals Polygram dat in 1994 kende met Four weddings and a funeral. Cook wilde vooralsnog niet verder gaan dan de verwachting uit te spreken dat het resultaat in de filmdivisie beter zal zijn dan in 1994, toen het verlies er per saldo 42 miljoen gulden bedroeg. Volgens Lévy zal de muziekmarkt in 1996 6 tot 8 procent in omvang groeien. Wat Polygram betreft waagt de bedrijfsleiding zich niet aan concrete voorspellingen.

    • Hans Wammes