Heineken nestelt zich in Franse biermarkt

ROTTERDAM, 14 FEBR. Heineken-topman Vuursteen boekt succes bij het afgrendelen van 'Fort Europa'. De Nederlandse brouwer maakte gisteren bekend dat hij twee Franse brouwerijen inlijft, de Fischer Groep in de Elzas en de Noordfranse brouwer Saint-Arnould. Heineken versterkt daarmee zijn positie op de Franse biermarkt, die door de Amerikaanse brouwer Anheuser-Busch juist is uitgekozen als een speerpunt voor zijn Europese offensief.

Anheuser-Busch, de grootste brouwer ter wereld, heeft grote ambities in Europa en maakte kort geleden bekend dat het voor de distributie van zijn biermerk Budweiser - in Frankrijk: 'Bud' - een alliantie is aangegaan met de grootste Franse brouwer Brasseries Kronenbourg, na Heineken de tweede brouwer in Europa.

Kronenbourg, een dochter van het Danone-concern, aasde op haar beurt al lange tijd op Fischer. Maar topman Michel Debus van de nummer vier op de Franse markt koos voor Heineken. Door bovendien de bier- en wijngroep Saint-Arnould, de vijfde brouwerij van Frankrijk over te nemen vergroot Heineken het marktaandeel van 23 tot 29 procent. Beleggers beloonden vanmorgen de Franse acquisities van Heineken met een forse koersstijging. Op de Amsterdamse effectenbeurs was de beurskoers, die gisteren sloot op 297,50 gulden, rond het middaguur circa negen gulden gestegen.

Heineken zou er volgens berichten in de Franse kranten in zijn geslaagd ruim 54 procent van de aandelen van Fischer te verwerven van familieleden van de oprichters. Ook directievoorzitter Michel Debus zou zijn aandelen hebben verkocht aan Heineken. Eerder hield hij altijd vol zeer te hechten aan de onafhankelijkheid van zijn brouwerij.

Heineken neemt Fischer over voor 46.000 franc per aandeel en betaalt 55.000 franc per aandeel Adelshofen, de brouwerij waarvan Fischer voor 73 procent eigenaar is. De Fischer-groep wordt daarmee op 1,15 miljard franc gewaardeerd (ongeveer 370 miljoen gulden). Fischer heeft in 1994 een omzet geboekt van 1,3 miljard franc, dat wil zeggen bijna twee miljoen hectoliter. Daarmee had Fischer tien procent van de Franse bieromzet, waarvan vier procent op de markt voor merkbier. Fischer is vooral sterk in 'premium-bieren', een segment dat groeit op de stagnerende Europese biermarkt.

Saint-Arnould, een grote brouwer in het Noorden van Frankrijk, produceert jaarlijks 1,4 miljoen hectoliter, goed voor een omzetcijfer van 1,8 miljard franc. Heineken verwerft er 64 procent van de aandelen en wilde gisteren geen overnameprijs bekend maken.

Frankrijk, qua grootte de elfde biermarkt ter wereld, heeft grote strategische betekenis voor de grote wereldwijd opererende brouwers als Heineken, Danone en Anheuser-Busch. Heineken heeft zelf al een omzet van 30,7 miljard francs in Frankrijk, voornamelijk met de merken Heineken, Amstel, Mützig, Pelforth. De nieuwe aankopen geven Heineken een verder entrée in café- en merkloze bieren. Bovendien hebben Fischer en Saint-Arnould een sterke positie in twee regio's waar Heineken nog minder is doorgedrongen.

De Amerikaanse giganten Anheuser-Busch en Miller lopen nu nog ver achter op Heineken, uitgedrukt in geografische spreiding. Vooral Anheuser-Busch, dat net als Miller nog zwaar leunt op de Noordamerikaanse markt, doet pogingen zijn aanwezigheid op de Europese markt te versterken. Vorig jaar sloot Anheuser-Busch met de Britse brouwer Courage een joint-venture om vanuit de Stag Brewery in Londen Budweiser voor het Europese continent te gaan brouwen.

Kenners van de biermarkt hebben twijfels in hoeverre het qua smaak tamelijk vlakke Amerikaanse bier in Europa aan zal slaan. Maar dat het Anheuser-Busch menens is op de Europese markt werd twee weken geleden duidelijk. De Amerikaanse gigant en Danone-dochter Kronenbourg maakten bekend dat Anheuser-Busch via een samenwerking toegang zou krijgen tot marketing expertise en het distributienetwerk van de grootste Franse brouwer. Vanaf 1 maart zal Kronenbourg Bud distribueren via meer dan 800 groothandels in heel Frankrijk.

Ook in Zwitserland sloot Anheuser-Busch met Kronenbourg en de grootste Zwitserse brouwer, Feldschlosschen, een vergelijkbare overeenkomst. Anheuser-Busch liet trots weten dat de afzet van Bud in Zwitserland sinds begin jaren negentig jaarlijks dertig tot vijftig procent groeit in een overigens stagnerende markt.

Heineken wapent zich ondertussen tegen de Amerikaanse ambities door het verder versterken van zijn dominante Europese positie. Bij elke Europese overnamekandidaat valt de naam van Heineken, dat de afgelopen jaren onder meer de Zwitserse brouwerij Calanda Haldengut, het Spaanse El Aguila, en de Italiaanse activiteiten van Interbrew verwierf. Zo ontkende Heineken vandaag nog in de markt te zijn voor de Duitse brouwer Maerz.