AT&T wordt actief in satelliettelevisie

NEW YORK, 13 FEBR. Telefoonmaatschappij AT&T zal vanaf komende zomer satelliettelevisie gaan distribueren. Tevens neemt het bedrijf een belang van 2,5 procent in DirecTV, een onderdeel van Hughes Electronics. DirecTV levert televisie per digitale satelliet aan iedereen met een schotelantenne. Op de vraag waarom AT&T in televisie gaat antwoordt het bedrijf: “Onze klanten hebben te kennen gegeven dat ze informatie en amusement van een en dezelfde leverancier willen.”

DirecTV is onderdeel van Hughes Electronics, producent van defensie-elektronica. Het bedrijf leed net als vele andere onder inkrimpingen in de defensiesector maar smeedde zijn zwaarden om tot schotelantennes. Hughes, dat onderdeel is van General Motors maar een zelfstandige beursnotering heeft, gebruikt zijn know-how nu voor vreedzame doeleinden, zoals satelliettelevisie. In anderhalf jaar tijd wist het 1,25 miljoen klanten te werven.

Dat AT&T als vertegenwoordiger en verkoper van DirecTV opereert, betekent dat het bedrijf rechtstreeks concurreert met kabelmaatschappijen. AT&T, het grootste telecommunicatiebdrijf ter wereld, gaat zelf geen televisie of film produceren maar is actief in de distributie. “AT&T voegt een distributiekanaal toe aan zijn diensten zodat het zijn klanten meer kan bieden en nieuwe klanten toevoegt”, zegt John Haigh, telecommunicatie-analist bij Mercer Management Consulting. “Het bedrijf helpt daarmee de grenzen tussen industrieën zoals kabelexploitatie en telecommunicatie verder te slechten.” Naast (mobiele) telecommunicatie biedt het bedrijf nu ook satelliet-tv zodat de consument in principe voor al zijn communicatiediensten bij één leverancier terecht kan.

DirecTV, de grootste Amerikaanse leverancier van satelliet-tv, verkoopt een schotelantenne voor plusminus 600 dollar, laat die installeren voor ongeveer 200 dollar en abonnees betalen gemiddeld 35 dollar per maand. De particuliere consument heeft op die manier via een decoder toegang tot ongeveer 175 kanalen. DirecTV is geheel met de afstandsbediening toegankelijk en wie, zoals DirecTV aanraadt, ook nog een telefoonlijn aansluit op zijn decoder, kan via zijn tv-scherm films bestellen.

Een 'total choice'-pakket bij DirecTV voor 30 dollar biedt veertig kabelzenders, een filmkanaal met pay-tv en een kanaal voor digitale muziek in alle soorten en maten. Daarnaast zijn er kanalen waarvoor je extra betaalt, zoals Playboy TV, het Golf Channel en de seizoensabonnementen op sportuitzendingen. Nadeel voor de satelliet-tv-abonnee is dat je de plaatselijke kanalen moet missen en daarvoor een ouderwetse antenne op het dak moet zetten of zijn standaardkabelaansluiting moet aanhouden.

AT&T betaalde voor het belang van 2,5 procent in DirecTV 137,5 miljoen dollar zodat het een flinke premie gaf om samen te kunnen werken. De overeenkomst met AT&T zal het groeitempo van het aantal abonnees van DirecTV niet alleen versnellen maar de investering van AT&T is een adhesiebetuiging die het aanzien van DirecTV vergroot. AT&T heeft daarnaast een optie om zijn belang uit te breiden tot 30 procent in vijf jaar, voor een prijs die gekoppeld is aan het succes van AT&T's marketing. AT&T, de grootste Amerikaanse telefoonmaatschappij die lange-afstandsverbindingen en internationaal telecomverkeer verzorgt, zal vanaf deze zomer zijn 90 miljoen abonnees DirecTV aanbieden.

Hoe denkt AT&T over concurrentie met kabelondernemingen, zoals Time Warner, Tele-Communications Inc. en ComCast? Woordvoerder Newell geeft er geen direct antwoord op. “Wij kunnen straks in samenwerking met DirecTV via digitale transmissie meer bieden dan welk kabelbedrijf dan ook”, zegt Newell. En wat als zij glasvezel hebben? “Geen kabelexploitant is al zo ver dat hij glasvezel op z'n plaats heeft.”

Maar glasvezel komt er zeker al vragen analisten zich af wanneer en in welke vorm. “De aanleg is zo duur”, zegt analist Haigh, “dat een bedrijf het alleen nauwelijks kan opbrengen. Afwachten en zien wat de concurrent doet kan echter ook fataal zijn.” Haigh denkt echter dat de bandbreedte van satelliet-tv beperkt is zodat de komst van broadband onvermijdelijk is.

Analisten denken dat AT&T al verder vooruitkijkt. De toekomst zou een interactieve verbinding per satelliet zijn die de kijker de mogelijkheid biedt om via zijn schotel te winkelen en data per personal computer te ontvangen. De huidige schotel zouden daarvoor echter weer moeten worden vervangen en de satellieten die op 35.000 kilometer boven de aarde zweven wellicht ook.

DirecTV zinspeelt op interactieve mogelijkheden via de telefoon en het raadt zijn abonnees aan een telefoonlijn aan de decoder te koppelen, ook omdat dat handig is bij het bestellen van films.

De VS heeft op dit moment 62,2 miljoen kabelabonnees en dat komt overeen met een kabeldichtheid van slechts 60 procent. Voor veel Amerikanen is het kabelabonnement te duur, ze wonen afgelegen of de kabel is eenvoudigweg nooit doorgetrokken naar hun woning. Analisten verwachten dat er in 2000 ongeveer 10 miljoen satellietabonnees zullen zijn.

    • Lucas Ligtenberg