Aftocht Bull uit pc's is 'fiasco nationale ambitie' Frankrijk

PARIJS, 8 FEBR. Bull voegt zijn activiteiten op het gebied van personal computers samen met Packard Bell en NEC. Dat was het nieuws waarmee Bull-president Descarpentries gisteren de terugkeer naar winstgevendheid bekend maakte. De reacties in Frankrijk zijn vandaag overwegend kritischer: 'constatering van een echec', 'fiasco van een nationale ambitie' zijn koppen die de toon bepalen. 'Eervolle aftocht' klinkt ook.

De voorwaarden waaronder Descarpentries zijn Amerikaanse computer-dochter Zenith Data Systems aan Packard Bell heeft overgedaan zijn niet honderd procent duidelijk. Hij heeft 20 procent van de aandelen Packard verworven. Dat zou, uitgesmeerd over een periode van vijf jaar, een waarde van 283 miljoen dollar in convertibele preferente obligaties vertegenwoordigen, plus 84 miljoen niet-convertibele obligaties. Zenith was een duur zorgenkind. Wat dat betreft is iedere prijs een succes, maar in het licht van Descarpentries' herhaalde verklaringen dat Bull de personal computer niet vaarwel zou zeggen, komt de stap als een erkenning van onmacht.

'Bull jette l'éponge', schrijft het financiële dagblad La Tribune, Bull gooit de handdoek in de ring. Ook al verkocht Zenith vorig nog driekwart miljoen kleine computers, op de wereldmarkt is dat één procent, die bovendien niets oplevert. De krant ziet het driehoeks-akkoord vooral als een opmars van NEC, die vooral in de grotere systemen excelleert om marktaandeel op de Amerikaanse markt van personal computers te veroveren. Met een kapitaalinjectie van 283 miljoen dollar zet NEC de plannen van Packard stevig naar haar hand.

In Frankrijk overheerst een gevoel van afscheid. De financiële krant Les Echos ziet het akkoord voor Bull vooral als een nette manier om zich uit de moordende markt voor personal computers los te maken. In 1989 kocht Bull Zenith voor 511 miljoen dollar. Het bedrijf was winstgevend als nummer twee achter Toshiba op het gebied van de schoot-computers. Eenmaal in handen van het Franse staatsbedrijf verloor het snel vaart en winstgevendheid: in '94 worden honderden miljoenen guldens verloren.

Een avontuur dat 3,6 miljard gulden heeft gekost, wordt nu afgesloten. Door in Packard Bell, met zijn grotere kritische massa, te blijven participeren, houdt Bull - onder de hoede van zijn Japanse beschermheer en grootaandeelhouder NEC - kans van die kostbare misser nog iets terug te verdienen. Maar ook Packard Bell heeft te lijden van de harde concurrentie en zag zijn financiële gezondheidscurves eind vorig jaar duikelen.

Als operatie om het gezicht te redden is de verkoop van Bulls micro-informatica aan Packard Bell geslaagd. Als symbool van Frankrijks hardnekkige wil op dit vitale terrein van hedendaagse industriële activiteit mee te tellen, bezegelt het contract een mislukking. De Franse staat, die nog 36,4 procent direct in Bull bezit, en 17 procent via staats-telefoonbedrijf France Télécom, heeft in feite geen industrie-politiek die deze onstuimige markt aankan. Bull redt zich intussen knap. Het zoeken is nu naar een Europese partner die 15 procent van de aandelen wil kopen. Maar om wat mee te doen? En, wie staat er beter voor? Bulls lot is niet zo veel anders dan dat van Europese collega's.

Alleen het Italiaanse Olivetti over als Europese pc-producent van enige omvang. Philips en Siemens hebben de pc's al enige tijd geleden opgegeven. Packard Bell wordt met een jaarproduktie van 7,5 miljoen stuks de grootste pc-fabrikant ter wereld wordt.

    • Marc Chavannes