Forbes streeft Dole voorbij in peilingen New Hampshire

WASHINGTON, 3 FEBR. Nog voordat de Republikeinse voorrondes voor de Amerikaanse presidentsverkiezingen goed en wel zijn begonnen, dreigt de campagne van de gedoodverfde koploper al in moeilijkheden te komen. De riante uitgangspositie van senator Bob Dole is ernstig aangetast door de groeiende populariteit van de politieke nieuwkomer Steve Forbes.

Een recente opiniepeiling in New Hampshire, waar op 20 februari de eerste voorverkiezingen worden gehouden, geeft aan dat Forbes nu de sterkste kandidaat is en op 31 procent van de stemmen kan rekenen. Dole zou op de tweede plaats komen met niet meer dan 22 procent. Geen van de andere kandidaten komt boven de tien procent uit.

Met harde, tegen Forbes gerichte reclamespotjes op de lokale televisie probeert de 72-jarige Dole zijn voorsprong terug te winnen. De ervaren leider van de Republikeinse meerderheid in de Senaat schildert Forbes (48) af als een man die de achtergrond en de ervaring mist om het presidentschap aan te kunnen. De gouverneur van New Hampshire, die een steeds belangrijker rol speelt in Doles campagne, noemt het plan van Forbes voor één uniform belastingtarief in een nieuw spotje “slecht voor de belastingen in New Hampshire en slecht voor onze economie”.

Dole heeft zich al in een vroeg stadium verzekerd van de steun van de meeste Republikeinse gouverneurs en een groot aantal senatoren. Ook heeft hij verreweg de beste campagne-organisatie op lokaal niveau. Maar zijn houterige reactie, vorige week, op de State of the Union toespraak van president Clinton heeft in de media en in Republikeinse kringen de vraag opgeworpen of hij wel in staat is de mediagenieke president in november te verslaan. Zelfs een conservatieve commentator moest erkennen dat Dole tijdens zijn toespraakje wel een van de hoofdrolspelers leek in de film Grumpy Old Men (oude mopperaars).

Forbes grijpt Doles lange ervaring in Washington dankbaar aan om zichzelf af te schilderen als de anti-politicus, die een einde zal maken aan de traditionele manier van politiek bedrijven. De zakenman en miljonair (zijn vermogen wordt geschat op 438 miljoen dollar en hij financiert zijn campagne grotendeels uit eigen zak) speelt in zijn reclamespotjes handig in op het wantrouwen dat veel Amerikanen hebben jegens de politiek. “De politici willen ons tegenhouden, maar dat zal hen niet lukken”, is de boodschap waarmee hij in één zin aan die argwaan appelleert en tegelijk door het woord 'ons' een verbond smeedt met de kiezer. Dat Forbes allerminst een begenadigd spreker is en bovendien over weinig anders praat dan zijn belastingplan, schijnt zijn groeiende aanhang niet te deren.

Dole zal de komende weken moeten tonen dat hij kan terugvechten. Belangrijk zijn de caucuses, partijvergaderingen, op 12 februari in Iowa, al is de uitslag daarvan zelden representatief, alleen al omdat niet meer dan één op de vijf Republikeinen doorgaans de moeite neemt om naar de vergaderingen toe te gaan.

De meeste energie steekt Dole daarom in zijn campagne in New Hampshire. Bij de voorverkiezingen in dat noord-oostelijke staatje mogen alle kiezers stemmen die staan ingeschreven als Republikein of als onafhankelijk. Dole schrok er deze week niet voor terug een bezoekje te brengen aan een brouwerij die het merk Old Man Ale op de markt brengt. Dat smaakte jong en fris, verklaarde hij tegenover de verzamelde pers.