Johnson nog een man met toverkracht

ROTTERDAM, 31 JAN. Op een manier die alleen helden van Amerikaanse signatuur ten deel vallen, vierde Earvin 'Magic' Johnson vannacht na vijftienhonderd dagen zijn rentree in het Amerikaan profbasketbal. Enkele minuten na het begin van de wedstrijd tussen de Los Angeles Lakers en de Golden State Warriors maakte de 36-jarige Johnson onder een staande ovatie zijn opwachting in het met 17.505 toeschouwers volgepakte Great Western Forum in Inglewood, Los Angeles. 'A legend comes back' stond als een hommage aan 'Magic' op een groot spandoek.

Johnson speelde slechts 27 minuten. Zijn uithoudingsvermogen en kracht waren (nog) niet toereikend om langer in actie te komen. Nog twee weken dan is hij weer in normale doen, heeft hij beloofd. Maar zijn spelinzicht, zijn balvaardigheid, zijn passing en zijn trefzekerheid zijn nog altijd van hoge kwaliteit. Met 19 punten, tien assists en 8 rebounds toonde Johnson aan dat klasse zich niet verloochent. Wat langzamer bleek hij geworden, maar zodra de man van 2 meter en 6 centimeter zijn gecamoufleerde passes en zijn baby skyhooks tevoorschijn toverde, raakten zijn bewonderaars als vanouds in extase.

De magie van Johnson had een inspirerende werking op de andere Lakers. Wanneer de man die tien keer als beste speler van de NBA werd gekozen niet in het veld stond, moedigde hij zijn medespelers op fanatieke wijze aan en toonde Johnson zich een deskundig coach. De Lakers wonnen de wedstrijd met 128-118, waardoor ze nu op de tweede plaats in hun divisie staan.

Vrijdag wacht de ploeg in het Forum de wedstrijd tegen de Chicago Bulls. Dat betekent een duel tussen 'Magic' Johnson en Michael Jordan, de andere basketballegende die vorig jaar na 17 maanden afwezigheid zijn rentree vierde en dit seizoen de Bulls naar een zeldzame succes-serie van 38 overwinningen en slechts drie nederlagen stuurde.

De eerste NBA-wedstrijd van Johnson sinds deze in november 1991 zijn profcarrière abrupt beëindigde nadat bij een medische test was geconstateerd dat hij seropositief was, werd in het hele land rechtstreeks uitgezonden op televisie. Kaartjes voor de komende wedstrijden in het Forum worden nu op de zwarte markt aangeboden voor 300 dollar.

“Dit is een van de meest opwindende dagen van mijn leven. Ik kwam voor mijn plezier en ik had het”, verklaarde na afloop de als altijd stralende Johnson, die tot een einde van dit seizoen een contract voor 2,5 miljoen dollar heeft bij de Lakers. Begin deze week zei Johnson dat hij vooral terugkeerde om zijn driejarige zoontje Earvin jr. te laten zien hoe goed hij nog kan basketballen. Toen bij Johnson drie jaar geleden het aids-virus werd geconstateerd was zijn vrouw Cookie in verwachting van het jongetje.

Johnson is de eerste beroepssportman die heeft toegegeven dat hij is besmet met het hiv-virus. Zijn rentree in het profbasketbal wordt in de Verenigde Staten aangegrepen om aan te tonen dat seropositieve mensen aan topsport kunnen doen. Johnson vertoont vooralsnog geen aanwijsbare tekenen van lichamelijke verzwakking als gevolg van het virus.

Twee jaar geleden wilde Johnson ook terugkeren, maar zag hij daarvan af nadat tegenstanders protesteerden omdat zij bang waren voor besmetting tijdens het fysiek harde basketbal. In de wedstrijd van vannacht toonden de Warriors geen enkele schroom om een duel aan te gaan met Johnson, die sinds 1991 wereldwijd een voorlichtingscampagne over aids voerde. Rony Seikaly van de Warriors zei na afloop: “De spelers in de NBA zijn intelligent genoeg om te weten dat je het virus kunt krijgen van onveilige sex en we zijn echt niet van plan zijn op de basketbalvloer onveilige sex te bedrijven.”