American Football gebaat bij een verrassende winnaar

WASHINGTON, 29 JAN. Tientallen miljoenen Amerikanen hadden de afgelopen dagen toegeleefd naar de Super Bowl. Tegen beter weten in, want de grote finale van het American Football levert zelden een spectaculaire wedstrijd op. Maar de traditie maakt van de Super Bowl nu eenmaal hèt sportieve evenement van het jaar. En daarom vleide het halve land zich gisteravond tussen zes en tien met grote zakken chips, hamburgers en six-packs op de bank.

De hoge verwachtingen werden gisteren nu eens niet teleurgesteld. De dertigste Super Bowl, waarbij de Cowboys uit Dallas tegenover de Steelers uit Pittsburgh stonden, leverde een ongewoon spannende wedstrijd op, waarbij nu eens de ene ploeg, dan weer de andere het overwicht had. De rijke en als arrogant bekendstaande Cowboys wonnen weliswaar zoals voorspeld van de arbeidersjongens uit Pittsburgh (met 27-17), maar pas laat in de wedstrijd konden ze de overwinning zeker stellen.

In Las Vegas was er de afgelopen week veel geld op de wedstrijd ingezet. Televisie en kranten in het hele land klopten de voorpret dagelijks verder op met uitgebreide vooruitblikken, statistische overzichten en zelfs culinaire tips voor de grote avond (chips and dips, maar ook ribs zijn toegestaan. En in Tempe, de voorstad van Phoenix (Arizona) waar de wedstrijd werd gespeeld, was het een week lang een kermis van persconferenties, feestjes met voormalige sterren en bazars van football-prullaria - waarvan de 3.000 journalisten uitputtend verslag hebben gedaan.

Zeven van de tien best bekeken tv-programma's in de Amerikaanse geschiedenis waren Super Bowls, en dus tekende het bedrijfsleven gretig in op de 58 onderbrekingen van een halve minuut voor reclamespotjes. Gemiddelde prijs: 1,2 miljoen dollar. Die reclame-spotjes zijn voor veel kijkers een deel van de pret, vaak zijn ze speciaal voor de wedstrijd gemaakt. De uitzending is goedbeschouwd een aaneenschakeling van commerciële boodschappen, af en toe onderbroken voor wedstrijdflitsen. Maar vanwege de aard van het football, met zijn vele spelonderbrekingen, hoeven de kijkers geen seconde van de wedstrijd te missen.

De Cowboys dreigden in de eerste minuten de Steelers te overrompelen. Maar in de laatste twee minuten van de eerste speelhelft redden de Steelers hun eer en de wedstrijd, door een achterstand van 13-0 terug te brengen tot 13-7. De spanning was terug in de wedstrijd, wat ook afstraalde op het wervelende pauzenummertje van Diana Ross. In tien minuten zong ze een medley van even zoveel gouden hits (van Reach out and touch tot I will survive), steeg op een gouden zuil de lucht in (Ain't no mountain high enough), verwisselde zeker acht keer van jurk en ontsteeg vervolgens in de open deur van een helikopter aan het inmiddels kolkende Sun Devilstadion. Kleurig vuurwerk woof haar uit.

Keihard en bezeten wierpen de Steelers zich na de pauze in de strijd, en ze slaagden erin heel dicht bij de glamourboys uit Dallas te komen (20-17). Maar uiteindelijk misten ze te vaak de kracht en de scherpte, lieten ze de bal of een tegenstander op belangrijke momenten glippen en gaven ze het initiatief weer uit handen. De veelgeprezen aanvalslinie uit Dallas benutte weliswaar niet al haar kansen, daar zorgden de Pittsburghse verdedigers van zo'n 135 kilo het stuk wel voor, maar toch voldoende om de wedstrijd weer naar zich toe te trekken.

Voor de derde keer in vier achtereenvolgende Super Bowls hebben de Cowboys de trofee nu gewonnen. Onpartijdige liefhebbers van de sport maken zich er zorgen over dat de winnaar al twaalf jaar lang uit dezelfde hoek komt. Van de twee divisies van de National Football League die elk een deelnemer aan de Super Bowl mogen leveren, de National Football Conference (NFC) en de American Football Conference (AFC), is het steeds de ploeg van de NFC die wint. The Washington Post wijdde vrijdag een hoofdartikel aan die mistoestand, waarin de krant het droeve lot aanhaalde van kinderen die in 1984 of later geboren zijn, en dus nog nooit een team van de AFC de Super Bowl hebben zien winnen. Keer op keer zijn die kinderen, klaagde de auteur, lang voor het einde van de wedstrijd naar bed gestuurd omdat toch al duidelijk was wie zou winnen. Dat zal hen gisteren, dank zij de vechtlust van de Steelers, niet zijn overkomen.

    • Juurd Eijsvoogel