Chang frustreert Agassi met slim spel; Becker plaatst zich eenvoudig voor finale

MELBOURNE, 26 JAN. Met een vlekkeloze executie van zijn strategie dreef Michael Chang vannacht in Melbourne Andre Agassi tot wanhoop. Chang dicteerde het tempo door het spel te vertragen. Hij provoceerde de ongeduldige Agassi tot tientallen wilde missers en won de halve finale van de Australian Open met 6-1, 6-4 en 7-6 in twee uur en acht minuten.

In de finale van het eerste grand-slamtoernooi van het jaar speelt Chang zondag tegen Boris Becker. De Duitser versloeg de dertig-jarige Australiër Mark Woodforde overtuigend met 6-4, 6-2 en 6-0. De dubbelspecialist Woodforde had deze week op ervaring onder anderen Philippoussis en Enqvist uitgeschakeld. Maar hij kwam kracht tekort tegen een bijzonder scherp en geconcentreerd spelende Becker, die de wedstrijd besloot met twee aces.

Voor beide finalisten is het lang geleden dat ze hun laatste grote titel behaalden. Chang won in 1989, toen hij zeventien jaar en drie maanden oud was, zijn tot nu toe enige grand-slamtoernooi op Roland Garros. Becker won zijn eerste Wimbledon-titel in 1985, toen hij zeventien jaar en zeven maanden oud was, en zijn vijfde en voorlopig laatste grand-slamtitel in 1991, hier in Australië. In de onderlinge ontmoetingen leidt Becker met 3-1. Hij won ook hun laatste wedstrijd: de finale van het ATP-wereldkampioenschap in Frankfurt in november 1995.

Chang versloeg vannacht Agassi door het hem onmogelijk te maken zijn eigen spel te spelen. Agassi gedraagt zich op de tennisbaan soms als een verwend kind dat gewend is zijn zin te krijgen en begint te mekkeren als een wedstrijd mider soepel verloopt. Met zijn perfecte timing, het resultaat van de miljoenen ballen die hij van zijn vader moest slaan, slaagt hij er vaak in zijn tegenstanders in hoog tempo te overdonderen met vernietigende forehands. Als hij de ballen op heuphoogte krijgt aangespeeld, is hij in staat de meest briljante winners af te vuren.

Maar vannacht, van de eerste tot de laatste slagenwisseling, speelde Chang het merendeel van de ballen met veel topspin op de backhand van Agassi. Afwisselend hard en zacht, diep tegen de baseline en kort achter het net. Agassi had er moeite mee, werd ongeduldig en probeerde winners te slaan van onmogelijke posities. Hij werd geprovoceerd tot zestig unforced errors, terwijl Chang zijn eigen foutentotaal beperkt hield tot 22.

“Tennis is nog steeds een denksport”, zei Chang eerder deze week. “Soms moet je agressief zijn, soms moet je je wat afwachtender opstellen. Men zegt wel dat kracht het tegenwoordig wint van het strategische tennis. Maar er is altijd strategie, alleen is het soms moeilijk te zien.”

Binnen een half uur stond Chang met 6-1 en 3-0 voor. Agassi raakte verward. Het liep niet zoals hij gewend was. Hij kreunde en schreeuwde vol walging na ongebruikelijke fouten. Hij begon eenvoudige smashes en volleys te missen. Hij sloeg dubbele fouten op breakpoint. Hij raakte er al snel van overtuigd dat de drie vijfsetters die hij dit toernooi speelde, hem te veel energie hadden gekost.

Een korte onderbreking, waarin een zwaluw jacht maakte op een kever die vlak achter Agassi over de baan liep, zorgde voor een kleine opleving. Agassi haalde in de tweede set op tot 3-3, maar leverde daarna meteen weer zijn service in door een smash uit te slaan. In de derde set kwam Agassi nog met 4-1 voor te staan. Maar eenmaal in de tie-break werd het pleit beslecht door vier forehand-fouten van Agassi, een winnende service van Chang van 192 kilometer per uur en, op matchpoint, een winnende return.

“Zo'n overwinning geeft me veel vertrouwen”, zei Chang na afloop. “Andre heeft me de afgelopen jaren, en bij de junioren, regelmatig en overtuigend verslagen. Dit is de eerste keer dat ik van hem win in een grand-slamtoernooi. Ik blijf gewoon proberen ieder jaar mijn spel te verbeteren en een betere speler te worden. Hopelijk kan ik daar dit keer van profiteren.”

Chang, geboren op 22 februari 1972, is pas 23 jaar oud. Hij is jonger dan Courier, Sampras en Agassi en verwacht dan ook dat hij zijn beste jaren nog voor zich heeft. Sinds zijn zege in Parijs eindigde Chang in vijf van de zeven jaren in de top-tien. Hij won 23 toernooien, bijna twintig miljoen gulden prijzengeld en verdiende, vooral in Azië, tientallen miljoenen met reclamecontracten en startgelden.

Maar de diep-gelovige Chang, die de Heer dankt voor iedere overwinning, blijft consequent en hard aan zijn spel werken. Hij behoort tot de snelsten en tot de slimsten. Hij heeft baseline-slagen die hem in staat stellen agressief te spelen als dat mogelijk is en te counteren als dat nodig is. Zijn geringe lichaamslengte - 1.75 meter - is een nadeel bij de twee aspecten die hem tot nu toe het minst lagen: zijn service en zijn spel aan het net. Zijn service leverde hem in het verleden nauwelijks 'gratis punten' op, zodat hij altijd harder moest vechten om zijn service-games te behouden dan bijvoorbeeld Becker en Sampras, die vijftien en dertien centimeter langer zijn. Om het verschil te minimaliseren heeft Chang zijn toevlucht genomen tot een racket dat ongeveer 2,5 centimeter langer is dan gebruikelijk. Het leverde hem vandaag dertien aces op tegenover drie van Agassi, wat zeker bijdroeg aan de frustratie van de favoriet.

Agassi, die vanaf maandag de nummer één op de ranglijst is, toonde zich een slecht verliezer. Hij klaagde over een forse wind op de baan, die in het voordeel zou zijn van de beter bewegende Chang. Hij klaagde over vermoeide benen, het gevolg van de vijfsetters die hij had moeten spelen. En hij gaf Chang weinig kans in een duel tegen Becker.

Chang zei na afloop dat hij geen last had gehad van de wind. En dat hij geen last had gehad van Agassi's spel. Hij was zich vantevoren bewust geweest van de moeilijke omstandigheden die hem te wachten stonden en had zich daarop ingesteld. “Misschien was Andre vandaag niet in topvorm, maar ik weet niet of dat lag aan de manier waarop ik speelde of aan andere omstandigheden.”

Chang schreef zijn goede spel ook toe aan de vakantie die hij had genomen in december en de eerste week van januari. Hij stond op ski's, ging vissen in Mexico, waar hij een marlijn ving van 75 pond. Hij was aanwezig bij het huwelijk van zijn oudere broer, en trainer, Carl en vierde kerstmis thuis met zijn familie. “Ik was fris toen ik hier aankwam in Melbourne. En ik voel me op mijn gemak hier. Iedereen is rustig, niemand heeft haast.”

    • Remmelt Otten