Seles met pijn en moeite naar finale

MELBOURNE, 25 JAN. Met pijn aan haar enkel, een spierscheurtje in haar liesstreek, pijn aan haar schouder en een paar kilo overgewicht blijkt Monica Seles ook kwetsbaar tegen andere speelsters dan Steffi Graf. Seles was vanmorgen slechts twee punten verwijderd van een nederlaag in de halve finales van de Australian Open in Melbourne tegen Chanda Rubin. Maar Seles vocht zich in de derde set terug van een 4-1 en 5-3 achterstand. Ze won de door regen onderbroken wedstrijd met 6-7, 6-1 en 7-5.

Sinds haar terugkeer, augustus vorig jaar, speelde de 22-jarige Seles vier toernooien. Ze won in Montreal en Sydney. Ze verloor de finale van de US Open van Graf en speelt zaterdag de finale in Melbourne tegen een andere Duitse. Anke Huber, die nog nooit een finale van een grand-slamtoernooi bereikte, won vanmorgen met 4-6, 6-4 en 6-2 van Amanda Coetzer. Seles heeft zes keer tegen Huber gespeeld en zes keer in twee sets gewonnen. “Een wedstrijd hard slaan”, voorspelde Seles.

De 19-jarige Rubin, die dinsdag Sanchez-Vicario had verslagen met 16-14 in de derde set, was in hun eerste ontmoeting niet geïntimideerd door de reputatie van Monica Seles, winnares van acht grand-slamtitels. Seles neemt de bal zo vroeg dat de meeste tegenstandsters tijd te kort komen, het overzicht verliezen en fouten maken. Seles denkt niet na op een tennisbaan, geeft ze zonder schaamte zelf toe, en mept iedere bal zo snel mogelijk terug. Maar Rubin is al weer van een nieuwe generatie en kan haar tempo gemakkelijk volgen. Bovendien heeft Rubin een forehand die de dodelijkheid van Grafs forehand benadert.

“Rubin slaat harder dan Seles”, vertelde de Nederlandse Manon Bollegraf die morgen in de halve finale van het vrouwendubbel tegen het koppel Rubin/Sanchez-Vicario speelt. “Ze speelde altijd al met heel veel risico. Dit toernooi vallen al die puzzelstukjes in elkaar, dat is een kwestie van zelfvertrouwen. Gisteren vertelde ze al dat ze een goede kans had om Seles te verslaan. Het was geen bluf.”

In de eerste set raakte Seles regelmatig in de war van het spel van Rubin, die ondanks de marathon van dinsdag onvermoeibaar achter iedere bal bleef aanrennen. 'Mijn god', dacht Seles tijdens de wedstrijd, 'ook die bal gaat ze nog halen.' Seles brak naar 6-5, maar werd terug gebroken tot 6-6. In de tiebreak, bij 3-2 voor Rubin, verloor Seles een lange rally na een winnende forehand van Rubin. Seles verspeelde de set vervolgens met een dubbele fout. “Ik was blij dat ik vandaag kon serveren”, vertelde Seles na afloop. “Gisteren moest ik mijn training afbreken omdat mijn schouder blokkeerde.”

In de tweede set raakte Rubin haar ritme kwijt. Alles wat de eerste set lukte, vloog uit. Ze verloor vijftien punten op rij. Seles incasseerde koeltjes en won de set met 6-1.

Rubin behield haar service in de eerste game van de laatste set en had geluk dat vervolgens een regenbui het spel ongeveer drie kwartier ophield. Terwijl het schuifdak zich langzaam sloot en het water met handdoeken werd opgeveegd, kon Rubin zich met haar coach bezinnen op haar instelling. Waar was de agressie van de eerste set, vroeg haar coach? Die keerde terug in de derde set.

In de vierde game brak Rubin met vier machtige forehands de service van Seles. Ze liep soepel door naar 4-1. Ze verspeelde in de volgende game, bij 15-40, twee breekpunten voor een 5-1 voorsprong, maar mocht even later bij 5-3 serveren voor de overwinning. De 15.000 toeschouwers hielden de adem in. Het publiek wilde de sterspeelster niet kwijt, maar had tegelijkertijd bewondering voor de strijdlust en fraaie oplossingen van het jonge talent.

Rubin kwam 30-15 voor te staan. Haar eerste service was uit. Haar tweede service was uit. Dubbele fout, 30-30. Na afloop gevraagd welk punt ze over wilde spelen, koos Rubin voor die dubbele fout. “Ze mag risico nemen op haar tweede service als ze achter staat”, analyseerde ook Bollegraf. “Maar niet bij 5-3 en 30-15. In die rally, als Seles een fout maakt, staat ze op matchpoint. Seles wordt dan zenuwachtig.”

Door een gemiste lage, moeilijke volley kreeg Seles een breekpunt. Het werd nog deuce, maar Seles begon haar returns op de lijnen te hameren. Seles kwam terug tot 4-5, behield haar service voor 5-5, brak op love naar 6-5 en maakte de set uit met 7-5.

Seles won, maar verwelkomde de nieuwkomers. “Rubin behoort met Lindsay Davenport tot een jonge generatie tennissters - ik bedoel we zijn allemaal jong, maar zij zijn nog jonger - die zeker tot mijn concurrenten gaan behoren.”

    • Remmelt Otten