Apple heeft een redder als Sun heel hard nodig

NEW YORK, 25 JAN. “Apple is niet te koop.” Dat is het antwoord van Apple-topman Michael Spindler op de vraag of Apple Computer in onderhandeling is met Sun Microsystems over een overname. Insiders bevestigen echter gesprekken op hoog niveau tussen de twee bedrijven in Silicon Valley. Sun geeft geen commentaar.

Apple is in grote problemen. Het heeft zijn marktaandeel in 1995 hard zien teruglopen, tot 8,6 procent. Het bedrijf werd bovendien geplaagd door het vertrek van talloze topmanagers, een achterstand in orders en een Powerbook-serie waarvan de batterij spontaan in brand vloog. Vorige week maakte Apple een kwartaalverlies van 69 miljoen dollar bekend en het vertrek van in elk geval 1.300 van de 13.000 werknemers. Michael Spindler lijdt aan hoge bloeddruk en moet het kalm aan doen van de dokter.

Sun Microsystems is op dit moment een hoogvlieger. Het is de workstation-producent met het grootste marktaandeel ter wereld en het bedrijf profiteert van elke uitbreiding van het Internet. Sun-topman Scott McNealy stond twee weken geleden afgebeeld op het omslag van Business Week, zittend op een wolk. Sun's Rise stond er over de breedte van de pagina. Sun is succesvol en had vorig jaar over het gebroken boekjaar 1995 een omzet van 5,9 miljard dollar. De eerste zes maanden van boekjaar 1996, dat 31 december eindigde, lieten een omzet van 3,2 miljard dollar omzet en een nettowinst van 210 miljoen zien. Apple had in 1995 een omzet van 11 miljard dollar.

Sun is al eerder in gesprek geweest met Apple, maar de onderhandelingen zijn afgeketst op de prijs. Sun bood 25 dollar per Apple-aandeel en dat was te weinig. In de nu hervatte onderhandelingen zou Sun al op 33 per aandeel zitten, ofwel een bod van 4 miljard dollar in gedachten hebben. De transactie zou geheel in aandelen worden gedaan en met de stijgende koers van Sun en de dalende koers van Apple kost dit het bedrijf in aantallen aandelen nu minder dan vier maanden geleden.

Een samengaan van Sun en Apple zou onvermijdelijk leiden tot een rigoreuze reorganisatie bij Apple. Dat wil zeggen, het is niet ondenkbaar dat Sun de computertechnologie verkoopt en eigenlijk alleen geïnteresseerd is in de programmatische kennis. Het eens zo trotse bedrijf, producent van de Macintosh, heeft het op de markt voor personal computers moeten afleggen tegen Windows, het besturingsprogramma van Microsoft. Samen met Intel domineert Microsoft de markt van de IBM-compatible personal computers.

Apple moest daar in z'n eentje tegen opboksen met eigen hardware en programmatuur. Nooit wilde Apple zijn systeem in licentie geven aan andere producenten - het bewandelde zijn eigen weg maar die blijkt nu doodlopend te zijn. IBM heeft moeten boeten door het 'weggeven' van zijn systeem aan 'kloonmakers', die het concern vervolgens op eigen terrein versloegen. Maar IBM is weer helemaal terug. Apple gaf niets weg, zodat iedereen het nu, in het tijdperk van open standaarden en netwerkcomputing, de rug heeft toegekeerd.

Apple heeft een redder en kapitaalverschaffer als Sun nodig, maar wat heeft Sun aan Apple? Apple heeft een stal van bijzonder goede programmeurs en veel Internetleveranciers gebruiken Apple-computers om inbellers te verwerken. Daarnaast worden veel Web-locaties gemaakt met een Mac. Sun kan zijn dominantie op Internet verder uitbreiden en staat dan sterker tegenover Microsoft, het bedrijf dat domineert in programmatuur. Bovendien kan Sun via Apple de sprong wagen op de markt voor particulieren. Aan zijn zakelijke klantenkring kan Sun eventueel Apple-machines aanbieden. Apple heeft de Newton-technologie en heeft ook een andere computer in zakformaat in ontwikkeling, de Pippin.

Analisten zien een overeenkomst tussen Sun en Apple niet noodzakelijk als een eindpunt. Bedrijven als Motorola, Oracle en Philips worden ook genoemd als geïnteresseerden in Apple en zouden ook kunnen gaan bieden. Hewlett-Packard, ook genoemd als kandidaat, heeft botweg verklaard geen interesse te hebben. Ook IBM, dat enkele jaren geleden dicht bij een overeenkomst met Apple was en toen 40 dollar per aandeel Apple bood, zou niet meer geïnteresseerd zijn.