Becker eenvoudig langs Kafelnikov; Agassi dwingt wonder af in marathonpartij

MELBOURNE, 24 JAN. Voor de tweede achtereenvolgende keer nam Jim Courier in de kwartfinale een 2-0 voorsprong tegen de titelhouder op de Australian Open. Voor de tweede keer verloor hij toch nog in de vijfde set. Vorig jaar liet hij Pete Sampras ontsnappen, dit keer Andre Agassi. De voormalige nummer één legde het in Melbourne af tegen de twee landgenoten die hem opvolgden als de beste speler ter wereld.

Agassi won de wedstrijd, die gisternacht wegens regen was onderbroken bij 5-4 in de eerste set, vandaag met 6-7, 2-6, 6-3, 6-4 en 6-2 onder een gesloten dak. Door zijn overwinning is Agassi vanaf maandag wederom - zoals van april tot november vorig jaar - nummer één. Als hij had verloren, zou Thomas Muster hem zijn gepasseerd op de ranglijst. Agassi speelt vrijdag in de halve eindstrijd tegen Michael Chang.

De andere halve finale gaat tussen Boris Becker en de winnaar van de wedstrijd Enqvist-Woodforde. Net als Agassi en Courier had Becker in de eerste ronden al twee vijfsetters moeten spelen. Maar vanmorgen was hij beduidend sneller klaar. Becker, die 28 aces sloeg, won in drie sets met 6-4, 7-6 en 6-1 van de 21-jarige Rus Jevgeni Kafelnikov. Nadat hij de tie-break met 11-9 had verloren, stortte Kafelnikov in elkaar. De 28-jarige Becker, die vorig jaar op Wimbledon de finale haalde en bij de US Open doordrong tot de halve finales, is vastbesloten zijn carrière te besluiten met nog een grand-slamtitel. Zijn laatste dateert uit 1991, hier in Melbourne.

Agassi en Courier, pupillen uit de school van Nick Bollettieri, beukten er vanaf de eerste rally's vrolijk op los. Courier vertrouwde op zijn topspinslagen en varieerde met slicebackhands en een enkele dropshot. Agassi begon, zoals vaker dit toernooi, wat sloompjes en draaide pas in de vijfde set op volle snelheid. Hij verloor de tie-break van de eerste set met 9-7 en had in de tweede set weinig in te brengen tegen de ouderwets krachtige forehand van Courier. In de derde set verspeelde Agassi al in de eerste game zijn service. De strijd leek beslist.

“Als je twee sets en een break achter staat”, zei Agassi na afloop, “is het tijd voor een wonder of tijd om er mee op te houden. Ik had geen keuze. Ik koos voor het wonder. Ik probeerde te vergeten dat ik twee sets achter stond. Ik hield mezelf voor dat ik hem moest verslaan, dat ik drie sets moest winnen.”

Agassi brak terug met drie voluit geslagen forehands en liep uit naar 4-1. In de vierde set kon Courier zijn opponent nog bijbenen tot 4-4 en 30-30. Een agressieve backhand langs de lijn en een al even venijnige return waren voor Agassi de inleiding van een reeks van zes gewonnen games. Agassi benutte bij 5-2 en 40-30 zijn derde matchpoint. Een backhand van Courier werd door de lijnrechter uit gegeven.

“Was die bal uit?”, vroeg Courier bij zijn felicitatie.

“Op matchpoint zie ik alles uit”, antwoordde Agassi.

De 16-14-set van Chanda Rubin had dinsdagavond het complete programma in de war gegooid. Courier en Agassi, die zich zaten op te winden in de kleedkamers, konden pas om vijf voor elf 's avonds de baan op. Vlak voor middernacht barstte vervolgens een stortbui los. Het dak ging dicht, de ballenjongens kropen met handdoeken rond om de vloer te dweilen, maar de organisatie besloot na overleg met de spelers de wedstrijd te verplaatsen naar woensdagmiddag. De twee Amerikanen stonden vandaag geprogrammeerd na de twee vrouwenwedstrijden, die beiden drie sets duurden, en konden pas om half vijf de baan op.

Er stond meer op het spel dan een plek in de halve finale. Courier heeft vier grand-slamtitels achter zijn naam, eentje meer dan Agassi. Hij is 25 jaar en staat nog in de top-tien. Maar hij is al min of meer vergeten. Hij heeft bijvoorbeeld geen contract meer met een racketsponsor. Hij draagt nog shirts en schoenen van Nike, maar de firma maakt in reclamecampagnes vrijwel alleen gebruik van Agassi en Sampras.

Courier won twee keer in Parijs (1991 en '92) en twee keer in Melbourne ('92 en '93) met beperkte technische vaardigheden en een overdosis aan fysieke conditie, kracht en wilskracht. De laatste factor was daarbij de beslissende. Hij werd nummer één en won de grote toernooien. Hij behaalde zijn doelen. Maar in 1993 verloor hij de finale van Roland Garros van Bruguera en de finale op Wimbledon van Sampras. Die nederlagen deden zoveel pijn dat Couriers wilskracht werd gebroken en zijn zelfvertrouwen werd aangetast. In de grote wedstrijden heeft hij sindsdien niet meer gewonnen van Agassi of Sampras, die beiden over meer talent beschikken.

Ook gisteren ontbrak bij Courier het beslissende tikje. Hij heeft, na een terugval in 1994, inmiddels weer het niveau uit zijn beste jaren. Maar Sampras en Agassi zijn hem gepasseerd. Die zijn sneller, sterker, fitter. Ze hebben meer wapens en een betere techniek. Courier kon dat in 1992, toen de toekomst nog voor hem lag, nog compenseren met wilskracht. Courier vocht in 1992, zoals Thomas Muster dat nu doet. Vandaag ontbraken in de vijfde set de reserves die hem vier jaar geleden tot het uiterste zouden hebben gedreven.

“De dynamiek van onze wedstrijden”, zei Agassi, “wordt bepaald door dominantie. Wij willen onze wil, ons spel opleggen aan de tegenstander. Zolang één van ons het spel, het tempo, de snelheid, de rally's en de punten kan dicteren, lijkt het alsof diegene tien keer zo goed speelt als de ander. Als Jim met volle intensiteit speelt, en ik kan het antwoord niet vinden, wint hij de set met 6-2. En andersom.”

    • Remmelt Otten