Maxwell-broers vrijgesproken van pensioenfraude

LONDEN, 20 JAN. Na een justitieel vooronderzoek van tweëenhalf jaar, een rechtzaak van acht maanden en een juryberaad van tien dagen heeft een Britse rechtbank de gebroeders Kevin en Ian Maxwell gisteren vrijgesproken, samen met de financieel adviseur Larry Trachtenberg. Ze waren ervan beschuldigd de pensioenfondsen van de Maxwell-groep te hebben geplunderd.

Samen met zijn vader, de mediamagnaat Robert Maxwell, zou de 36-jarige Kevin Maxwell voor 100 miljoen pond aan aandelen in de Israëlische Scitex hebben ontvreemd uit het bedrijfspensioenfonds. Ze zouden die effecten hebben gebruikt als onderpand voor een lening aan de moederonderneming. Dat gebeurde vlak voor Robert Maxwell op 5 november 1991 onder nooit opgehelderde omstandigheden van zijn privé-jacht verdween om later uit de Atlantische Oceaan te worden opgedregd.

Kort daarop zou Kevin Maxwell diezelfde kunstgreep met effecten nog eens hebben toegepast, dit keer in samenwerking met zijn broer Ian Maxwell en financieel adviseur Larry Trachtenberg. In een uiterste poging om het Maxwell-concern van de ondergang te redden zouden ze zich opnieuw aan de waardepapieren van het pensioenfonds hebben vergrepen. Dit keer ging het om 22 miljoen pond aan aandelen in de Israëlische firma Teva. Een maand later viel toch nog het doek voor de met schulden beladen onderneming. Tegen die tijd miste het pensioenfonds 460 miljoen pond.

In de rechtzaal werd gehuild en geschreeuwd na de vrijspraak. Ian Maxwell barstte in snikken uit, terwijl zijn broer alle leden van de jury onmiddellijk de hand ging schudden. Voor de Londense kantoorkolos waar het proces sinds eind mei werd gehouden legde Kevin Maxwell een arm om de schouder van Ian Maxwell die over zijn broer verklaarde: “Ik heb hem destijds vertrouwd en ik vertrouw hem ook nu. Het belangrijkste is dat we hier weer samen staan.”

De twee broers zijn door de val van het concern aan lager wal geraakt. Ze moesten beiden een beroep doen op gratis rechtsbijstand. De vrijgesproken verdachten hebben nog niet besloten of ze een eis tot schadevergoeding indienen tegen de Britse overheid.

De vrijspraak is een grote tegenslag voor het Serious Fraud Office dat het proces heeft voorbereid. Dat bureau is naar aanleiding van het Guinness-schandaal acht jaar geleden opgericht om de grote corruptie in het bedrijfsleven te bestrijden. Sindsdien heeft het instituut bij herhaling beschuldigingen van prominente ondernemers niet kunnen waarmaken. Eind 1994 moest concerndirecteur George Walker, die van fraude en diefstal was beschuldigd, ook al op vrije voeten worden gesteld. Maar het Serious Fraud Office sprak gisteren tegen dat de Maxwell-rechtszaak een verkwisting van belastinggeld is geweest. Het proces heeft naar schatting 25 miljoen pond, circa 70 miljoen gulden, gekost.

Kevin Maxwell heeft tijdens het proces erkend dat hij na de dood van zijn vader de banken heeft belogen. Dat zou hij in het belang van het personeel hebben gedaan in een poging de noodlijdende firma overeind te houden. Maar hij sprak tegen dat hij de pensioenfondsen beroofd had. Zijn vader had hem verteld dat de pakketten aandelen in Scitex en Teva inmiddels bezit van de Robert Maxwell Group waren. Tijdens het leven van zijn vader had hij nooit aan diens eerlijkheid en integriteit getwijfeld, zei Kevin Maxwell. Daarom had hij die verklaring zonder meer geloofd.

Tijdens het proces schilderden de getuigen een ontluisterend beeld van het Maxwell-concern dat werd geleid door een charismatische despoot. Om belasting te ontwijken en geld voor expansie los te krijgen goochelde Robert Maxwell op grote schaal met de bezittingen van zijn dochterbedrijven. De middelen van het pensioenfonds gebruikte hij als bedrijfskapitaal.

De uitspraak werd vertraagd doordat één van de twaalf juryleden deze week drie dagen ziek is geweest. De jury had er op dat moment al 124 procesdagen en zes dagen van beraadslagingen opzitten.