Filmster en politicus Rama Rao sterft op weg naar nieuwe triomf

NEW DELHI, 18 JAN. Juist op het moment dat N.T. Rama Rao dichtbij een nieuwe succesvolle greep naar de macht in de zuidelijke deelstaat Andhra Pradesh leek, sloeg het noodlot vanmorgen vroeg tijdens zijn ochtendgymnastiek onverbiddelijk toe. De 73-jarige NTR, zoals hij in de volksmond heette, bezweek vrijwel onmiddellijk aan een zware hartaanval.

Daarmee kwam een einde aan een even kleurrijke als turbulente loopbaan in de filmwereld en de politiek van Andhra Pradesh, een deelstaat met zo'n 70 miljoen inwoners. NTR groeide eerst als acteur, die dikwijls de rol van de populaire hindoe-god Krishna vervulde, uit tot een superster. In totaal speelde hij in 323 films, grotendeels in het Telugu, de taal van de deelstaat.

Voor miljoenen arme, ongeletterde inwoners had de charismatische Rama Rao een bijna goddelijke status en zonder enige aarzeling stemden ze dan ook op hem toen hij in 1982 een eigen politieke partij, de Telugu Desam Party, oprichtte. Daarmee volgde NTR een traditie van Zuid-India, waar menige ster van het witte doek vervolgens zijn heil zoekt in de politiek.

Van 1983 tot 1989 was NTR premier van de deelstaat, in 1984 even onderbroken door een paleisrevolutie, die hij echter wist te overleven. Eind 1994 was hij na enige tijd oppositie terug met een daverende zege op de Congrespartij van de eveneens uit Andhra Pradesh afkomstige federale premier Narasimha Rao. Vooral zijn populistische belofte van goedkope rijst voor de armen was geliefd.

Amper negen maanden later werd hij echter alweer uit het zadel gewipt door niemand minder dan zijn eigen schoonzoon, Chandrababu Naidu. Naidu en anderen waren gegriefd door de uiterst dominerende rol die de tweede, veel jongere en ambitieuze vrouw van NTR achter de schermen kon spelen. Onder furieuze protesten moest NTR ten slotte het veld ruimen. Op de ochtend van een cruciaal debat in augustus vorig jaar, leed Rama Rao, door sommmigen inmiddels Drama Rao genoemd, een hartaanval. Vanuit het ziekenhuis liet hij weten af te treden. Tot enthousiasme van zijn nog altijd talrijke aanhangers besloot hun held echter terug te vechten en volgens veel waarnemers was hij op weg naar een nieuwe triomf, toen het doek vanmorgen definitief voor hem viel.