Duitse concurrenten ontbijten in harmonie

DE BULT, 18 JAN. Aan het ontbijt zaten ze vanochtend naast elkaar. Lachend nog wel. Gunda Niemann en Claudia Pechstein, van wie wordt gezegd dat ze elkaar zoveel mogelijk proberen te vermijden, smeerden in harmonie hun broodjes in het hotel vlakbij Steenwijk waar ze tijdens de Europese kampioenschappen allround in Heerenveen verblijven.

De verhalen dat Europees- en wereldkampioene Niemann en haar landgenote Pechstein het absoluut niet met elkaar kunnen vinden, zijn louter op speculatie gebaseerd, zegt Joachim Franke, bondscoach van zowel de Duitse mannen- als de vrouwenploeg allround. “Ze gaan goed met elkaar om, maar het zijn natuurlijk concurrenten van elkaar. Bovendien hebben ze verschillende karakters. Maar daar is toch niks geks aan? Van spanningen tussen de twee is geen sprake.” Soms zijn de twee schaatsters in verschillende hotels ondergebracht, aldus Franke. “Maar waar we bij elkaar kunnen zitten, doen we dat”, aldus de uit Berlijn afkomstige schaatstrainer. “Al was het alleen maar uit financiële overwegingen, want zo breed hebben we het niet.”

Gisteravond laat arriveerden de Duitse ploegen in het hotel. Een beetje moe waren de Duitse schaatsers wel. Na de vlucht van Inzell naar Amsterdam volgde een twee uur lange busrit door de mist. De Duitsers hadden volgens Franke best wel lol gehad, maar bij binnenkomst in het hotel bleek daar weinig van. Bij het neerploffen van de sporttassen bij de receptie klonk nu en dan een chagrijnig “Scheisse”.

Hebben dergelijke trips, zo kort voor het begin van het EK, geen nadelig effect op de voorbereiding? Schaatst Niemann daar in Heerenveen niet enkele tienden van seconden langzamer door? Franke lacht. “Nee, zo werkt het niet. We waren hier redelijk op tijd binnen. Het wordt anders als je na twaalven aankomt.”

Net als Ritsma is titelverdediger Niemann de absolute favoriet op de EK. Hoewel Franke haar normaal gesproken ook op de eerste plaats ziet eindigen, is er toch een beetje onzekerheid in de Duitse ploeg geslopen. Een maand geleden onderging Niemann een meniscusoperatie en het herstel en de voorbereiding op het EK zijn niet volgens plan verlopen. Bijvoorbeeld omdat de worldcup-wedstrijden afgelopen weekeinde in Davos werden afgelast. “Daar had Gunda willen zien wat na de operatie de verschillen met de andere meisjes zijn”, zegt de 55-jarige Franke. “Als je me voor haar operatie, begin december, had gevraagd of ze weer Europees kampioen zou worden, zou ik er een blind voor getekend hebben. Nu ben ik er niet zo zeker van.”

Franke wijst ook op de psychologische druk die een rol kan spelen bij Niemann, die ook wordt vergezeld door haar persoonlijke trainer Stefan Gneupel. “Na haar operatie vraagt ze zich natuurlijk af of ze de oude nog is.” Testtrainingen die de Duitse ploeg afgelopen weekeinde in Inzell reed, als alternatief voor de afgelaste worldcup-wedstrijden, gaven geen reden om het tegendeel te veronderstellen.

De hegemonie van Niemann - zesmaal Europees kampioen en viervoudig wereldkampioen - wordt voorlopig nog niet bedreigd door Pechstein. Franke: “Gunda is allround en presteert op alle afstanden goed, Claudia is vooral een talent op de 3.000 en 5.000 meter. In februari wordt ze pas 24. Een goede leeftijd met het oog op de Olympische Spelen in 1998 in Nagano. Zij heeft de potentie om nog hoger te komen. Als ze een goede allround-schaatser wil worden, moet ze nog veel aan de 500 en 1.500 meter doen.” Pechstein werd begin deze maand Duits schaatskampioene door op alle afstanden als eerste te eindigen. Maar dat was bij afwezigheid van de geblesseerde Niemann. “Toch was dat een goeie prestatie”, zegt Franke, “omdat we meer gute Mädchen in de ploeg hebben.”

Pechstein heeft zich pas dit seizoen voor het eerst goed kunnen voorbereiden op de grote evenementen. Tot nu toe reed ze dit seizoen bijvoorbeeld al zeven keer de 3.000 meter, tegen twee of drie keer in de andere jaren om deze tijd, legt Franke uit. “Aan het eind van het jaar was ze steeds ziek, waardoor ze nooit een stabiele opbouw had. Nu is ze gezond en wordt ze niet door infecties geplaagd.”

Pechstein kampte in het verleden steevast met luchtwegproblemen als gevolg van de jaarlijkse overgang van het gezonde klimaat tijdens trainingen in Inzell, naar het slecht geventileerde ijsstadion in Berlijn. Ook voor de Olympische Spelen in Hamar, in 1994, was de voorbereiding door ziekte niet optimaal. Toch won ze goud op de 5.000 meter en brons op de 3.000 meter. Niemann, die juist alles voor de Spelen opzij had gezet, moest genoegen nemen met zilver op de 5.000 en brons op de 1.500 meter.

Franke: “Dat Claudia ondanks die slechte voorbereiding zo goed presteerde, zegt iets over haar kracht en mentaliteit.” Desondanks mist ze volgens hem vooral de fysieke kracht om een tweede Gunda Niemann te worden.

Bij de vrouwen ziet de Duitse schaatstrainer wereldwijd nog geen potentiële opvolgster voor de 29-jarige archiefmedewerkster uit Erfurt. Hoewel de concurrenten dichterbij komen, moet Niemann in staat worden geacht om in Nagano Olympisch kampioen te worden, meent Franke. Het is de enige titel die nog ontbreekt op haar lange erelijst. Maar in Nagano wil ook Pechstein zich laten zien. Franke: “Ze zijn daar beiden al volop mee bezig. Voor de één is het de afsluiting van een carrière, voor de ander een nieuw hoogtepunt.”

    • Ward op den Brouw