Gezond groentesnoep

Ze smaken beter dan ze ogen: de tortillas die liggen uitgestald in het voedsellaboratorium van het Amerikaanse advieskantoor Arthur D. Little, een paar kilometer buiten Boston. Het zijn echter geen gebakken aardappelschijfjes, maar een soort groentekoekjes. Ook de kanariegele vruchtendrank blijkt bij nader inzien een groentesapje te zijn. “Als je dat opdrinkt, heb je twee volledige groente-maaltijden achter de kiezen,” verzekert Alegria Caragay van Arthur D. Little.

De Filippijnse leidt een grootscheeps onderzoek naar functioneel voedsel: lekkernijen waaraan allerlei gezonde voedingsstoffen zijn toegevoegd. De chips die haar laboratorium heeft ontwikkeld zitten bijvoorbeeld vol fytochemicaliën, stoffen die onder meer kanker helpen voorkomen. “Over de medische werking van die stoffen weten we nog erg weinig,” zegt ze. “Maar het kan zeker geen kwaad om ze in te nemen.”

Het is even wennen: een managementsadviesbureau dat een curieus soort snacks ontwikkelt. Maar Arthur D. Little hielp jaren geleden fabrikant Anheuser-Busch al eens bij de ontwikkeling van het populaire Budweiser-bier, het concern zorgde dat de cornflakes van Cap 'n Crunch ook echt knapperig werden en het verzon de smaak voor het in de Verenigde Staten populaire Carnation Instant Breakfast. “Eigenlijk houden we ons gewoon met marketing bezig,” zegt Alegria Caragay. “De vraag is hoe we ervoor kunnen zorgen dat mensen gezond blijven eten.”

Dat broccoli, spruiten en bloemkool goed zijn voor een mens, is algemeen bekend. Broccoli telt alleen al telt zo'n dertig fytochemicaliën, maar het groentegewas komt maar bij weinigen op tafel. Ook andere groenten zijn niet erg geliefd.

Alegria weet dat zelf maar al te goed: als kind voerde ze de hond stiekem groenten die ze van haar ouders moest eten, maar die ze zelf verafschuwde. Amerikanen hebben het helemaal niet op groenten. Die ruilen ze liever in voor vette hamburgers. Slechts een heel enkele keer zit daar een takje groen bij. “Amerikanen eten gemiddeld twee porties groenten per dag,” zegt Alegria. “Maar het zouden er eigenlijk vijf tot negen moeten zijn. Je kunt echter moeilijk de hele dag op wortels lopen kauwen. Fruit wordt in de Verenigde Staten meer gewaardeerd - alleen in Azië wordt meer groente gegeten - maar de hoeveelheden compenseren het gebrek aan goede voedingsstoffen nauwelijks.”

Alegria begon haar onderzoek in 1990 toen Arthur D. Little een contract sloot met het Nationaal Kanker Instituut in de Verenigde Staten. Aanvankelijk was het de bedoeling om de chemische werking van individuele stoffen in bijvoorbeeld knoflook, broccoli en sojabonen te analyseren, maar veel vorderingen zijn op dat gebied nog niet gemaakt. “In ieder geval weten we dat in groenten de meeste fytochemicaliën worden aangetroffen,” zegt Alegria. “Maar daar heb je natuurlijk niets aan als mensen die chemicaliën niet tot zich nemen.”

En dus moest er iets nieuws worden verzonnen. De oplossing lag voor de hand. Maak van groenten een tussendoortje of een populaire frisdrank, want dat is wat mensen het liefste willen.

Alegria: “De marktcijfers zijn wat dat betreft zeer overtuigend: de markt voor snacks heeft alleen al in de Verenigde Staten een omvang van 8 miljard dollar. De frisdrankenindustrie is wereldwijd 75 miljard dollar groot.” En vandaar dat men nu bij Arthur D. Little tortillas - Mexicaanse chips - heeft ontwikkeld die eigenlijk uit broccoli en andere groenten zijn samengesteld.

Dat geldt ook voor het bijbehorende dipsausje. Men heeft zelfs broccolisap in een chocoladedrankje verwerkt. Geen van die produkten smaakt nadrukkelijk naar broccoli of spruitjes. Het groentesapje heeft zelfs een sterke zuurtjes-smaak.

De groente-tussendoortjes zullen niet morgen al in de winkel liggen. Arthur D. Little moet Amerikaanse voedselfabrikanten nog voor het idee zien te winnen. In Japan gelooft men al wel in functioneel voedsel: daar worden eiwitten en vezelstoffen aan chocolade, consumptie-ijs, toetjes, slasaus en snoep toegevoegd. In Nederland wordt sinds enige tijd een 'kleintje Yakult' verkocht, de mierzoete Japanse drinkyoghurt die verrijkt is met miljarden 'goede' darmbacteriën. De Japanners vrezen een stijging van de kosten van de medische verzorging en met 'medicinaal voedsel' zou daar wellicht iets aan te doen zijn. De beroemde Amerikaanse trendanaliste Faith Popcorn zag het jaren geleden al aankomen: “Voedsel zal in vaste dosering worden voorgeschreven als preventief middel tegen bepaalde kwalen,” schrijft ze in haar bestseller 'Trends Van Overmorgen'.

“Er komen hapjes ter verbetering van je stemming, kruidenkoekjes voor astmapatiënten, desserts met biodynamische extracten tegen migraine en cognacs tegen verkoudheid.” Daar staat tegenover dat jaarlijks zo'n 10.000 nieuwe voedingsprodukten gedoemd zijn te mislukken. Alegria: “Smaakpanels zijn zeer positief over deze produkten. En het kieskeurige kleinkind van een van onze directeuren was helemaal enthousiast: nadat ze klein slokje van ons worteldrankje had genomen, wilde ze niets anders meer.”

    • Jan Libbenga