Sneeuw vertraagt groei VS

NEW YORK, 11 JAN. Een sluiting van federale overheidskantoren, een tegenvallend kerstseizoen en 'the Blizzard of 1996'. De sneeuwstorm van de eeuw zou wel eens de spreekwoordelijke druppel voor de economie kunnen worden.

Terwijl het Amerikaanse midden-westen en het noordoosten zich uitgraven, zijn de eerste geluiden over de economische schade hoorbaar. De gevolgen van het sluiten van bedrijven, winkels, vliegvelden en andere dienstverleners zal miljarden dollars kosten. Niemand durft zich te wagen aan het noemen van totalen, maar de lange optelling is al begonnen. Volgens sommige schattingen kan de enorme sneeuwoverleest de VS bijna een kwart procentpunt van het bbp gaan kosten.

Op de vliegvelden in en om New York alleen al zijn meer dan vijfduizend vluchten geannuleerd. De tolbruggen en -tunnels die dagelijks miljoenen dollars innen, waren maandag en dinsdag nagenoeg uitgeschakeld. De haven van New York/New Jersey werd gesloten. In acht staten werd de noodtoestand afgekondigd, wat betekent dat wegen eigenlijk alleen toegankelijk waren voor politie, brandweer en ziekenwagens.

“Grofweg gezegd lag de halve Amerikaanse economie geheel stil”, aldus Micheal Casey, econoom bij investeringsadviseur Maria Fiorini Ramirez. “Een deel van de achterstand wordt in hetzelfde kwartaal nog ingehaald. Gas- en elektrabestedingen gaan omhoog en sommige andere goederen zien ook een verkoopstijging. Anderzijds lag de industriële produktie stil en ook veel dienstverlenende bedrijven produceerden niet. Het systeem van just-in-time-levering aan fabrieken zorgt ervoor dat ook bedrijven in gebieden die geen sneeuw hebben gehad worden getroffen, omdat leveranties vertraging oplopen.”

Anekdotes over de economische gevolgen van de sneeuwstorm zijn er genoeg. Warenhuizen die dicht gingen wegens de storm verliezen gemiddeld 50.000 dollar aan omzet. Federated Department Stores, eigenaar van onder meer de Macy's en Stern's sloot 47 van de 67 Macy-winkels en alle Stern-winkels. Federal Express, dat dagelijks in het noordoosten alleen al honderdduizenden poststukken verwerkt, zag zich geconfronteerd met gesloten vliegvelden en bedrijven. Restaurants hadden geen klanten en geen personeel, autoverhuurbedijven evenmin. Taxi's reden nauwelijks en ondervinden nog steeds hinder van de pakken sneeuw.

Hot-dogkarretjes, die normaal op de hoek van de straat staan zien hun weg versperd door enorme sneeuwbergen. Wie profijt heeft van de storm zijn de videotheken, bioscopen en de scharrelaars die auto's uitgraven voor 20 dollar per uur. In Greenwich Village hing een stuk karton aan een boom met de tekst: “Joe heeft een geheel nieuwe sneeuwschuiver. Bel mij op en laat een boodschap achter. Zorg dat de soep opstaat en ik kom vandaag nog bij u langs.” Dan volgde een telefoonnummer.

Econoom Casey en zijn collega's schatten dat de storm ongeveer dezelfde negatieve invloed op de totale produktie van goederen en diensten heeft als het stilvallen van de overheid. Dat is bij elkaar opgeteld 0,2 procent van het bruto binnenlands produkt omgerekend op jaarbasis. Voeg daarbij een tegenvallend resultaat van de feestdagenverkopen “en alles bij elkaar kost dat het Amerikaanse bbp een kwartprocent.”

Of dat de richting van de conjunctuurlijn beinvloedt is echter de vraag. De meningen over de economische groei voor 1996 zijn verdeeld. Op jaarbasis zal het bbp volgens sommigen slechts 1,3 procent toenemen, andere economen denken dat dat percentage 2,5 is. Een recessie in 1996 sluiten de meeste economen inmiddels uit, al zijn de kansen voor een recessie in 1997 nog aanwezig. Dat is echter nog zo ver weg dat niemand zich wil binden aan een concrete voorspelling.

Volgens Roseanne Cahn, econoom bij CS First Boston is het moeilijk in te schatten wat de invloed van slecht weer is op de economie. In het verleden is vaak gekeken naar de uiteindelijke invloed van een koud winterseizoen, maar de enige aanwijsbare schade daarvan viel meestal in de bouwsector en op de huizenmarkt. Volgens haar is het nu wel gemakkelijker te voorspellen dat de Federal Reserve Bank, het Amerikaanse stelsel van centrale banken, bij de volgende vergadering van de Federal Open Market Comittee (FOMC) zal besluiten om de rente te verlagen.

    • Lucas Ligtenberg