Van Poppel stopt met fietsen

ROTTERDAM, 9 JAN. Het afscheid van wielrenner Jean-Paul van Poppel kondigde zich afgelopen zomer al aan. Ongevraagd bezocht hij de persruimte bij het Nederlands kampioenschap in Meerssen. Nonchalant gezeten op een stoel, omringd door journalisten, keek hij terug op een imposante loopbaan. “Het zou mooi zijn als ik nog een keer mijn tiende Tour-etappe zou kunnen winnen”, klonk het weinig overtuigend.

Van Poppel was op die hete zondagmiddag zonder werkgever. Het Franse postorderbedrijf Le Groupement had zich op het laatste moment teruggetrokken voor de Tour van 1995, waardoor Van Poppel zijn geplande recordpoging een jaar moest uitstellen. Negen ritten had hij gewonnen in de Ronde van Frankrijk. Een tiende etappezege zou een evenaring hebben betekend van de prestaties van Jan Raas, Gerrie Knetemann en Joop Zoetemelk.

Het zou er niet meer van komen. Van Poppel wilde per se bij een sterke ploeg terechtkomen, hij wilde een zwaar programma kunnen rijden. Maar welke grote sponsor zat er nog te wachten op een 33-jarige sprinter? Iedereen kende toch de wielertheorie dat een massaspurter jong en onbedorven moet zijn. Als een renner op leeftijd komt, als hij te veel gaat denken aan zijn gezin, dan is het meestal gedaan met de ultieme jump. De enorme risico's in een massasprint vereisen een onbedorvenheid die je van een ervaren dertiger niet meer mag verwachten. “Als je begint te remmen moet je stoppen met fietsen”, sprak Van Poppel ruim vijf jaar geleden in de Volkskrant.

Ruim tien jaar heeft hij in het profpeloton gereden. Hij behaalde in totaal 94 overwinningen. Behalve negen Touretappes won Van Poppel negen ritten in de Vuelta en vier ritten in de Giro. De groene trui in de Tour van 1987 was een sportief hoogtepunt voor de elegante renner. Van Poppel onthield zich meestal van het gooi- en smijtwerk in de massasprint. “Gewoon positie kiezen en op techniek sturen”, zo verklaarde hij zijn successen.

Via Skala, Superconfex, Panasonic, PDM en Festina kwam Van Poppel vorig jaar bij Le Groupement terecht. Het bleek een verkeerde keuze. De sponsor kon de hooggespannen verwachtingen geen moment waarmaken en wist een faillissement niet te voorkomen. Ook bij Festina ontbrak het Van Poppel aan goede werkomstandigheden. De geldschieter uit Andorra is zijn financiële verplichtingen lang niet altijd nagekomen. “Ik ben in een slangenkuil terechtgekomen”, sprak Van Poppel in 1993.

Het is een van de opvallende uitspraken van een opvallende coureur, die zijn Brabantse dialect (geboren in Tilburg) zo prachtig wist te vermengen met een vleugje Utrechts (getogen in Bilthoven). Tegenwoordig woont Van Poppel in het Belgische plaatsje Poppel. Hoe hij de dagen daar zal doorbrengen, kon hij gisteravond nog niet zeggen. Hij had vrede met zijn genomen besluit. “Ik ben opgelucht dat de knoop is doorgehakt. Er is geen weg terug meer. De onzekerheid is voorbij.”

    • Jaap Bloembergen