Topman beurs sneuvelt op 'zeer sterk karakter'

LONDEN, 5 JAN. Het vertrek van Michael Lawrence, de topman van de Londense effectenbeurs, heeft nog het meeste weg van een coup. Een coup door boze handelaren, van harte gesteund door een sikkeneurig beursbestuur. Met het gedwongen vertrek van de tweede beursdirecteur binnen drie jaar kan de London Stock Exchange, na maanden van spanningen, een nieuw schandaal aan een lange reeks turbulente gebeurtenissen toevoegen.

Lawrences vertrek is niet zozeer een kwestie van discutabel beleid, als wel van botsende persoonlijkheden, zo verluidt in de City. “Hij was briljant, hij was als weinig anderen in staat problemen te doorgronden, maar omgaan met mensen was niet zijn allersterkste kant”, zegt een zegsman over Lawrence, die in financiële kringen bekend stond als een eigengereide, krachtige persoonlijkheid met een uitgesproken mening. In de al jaren durende discussie over de automatisering en hervorming van de beurs zou hij onder andere te weinig overleg hebben gevoerd met de grote effectenhuizen. Het vertrek van Lawrence is niet het gevolg van “één enkele gebeurtenis, maar van een reeks incidenten”, zo luidde het officiële commentaar van het beursbestuur gisteren. Bestuursvoorzitter John Kemp-Welch lichtte een tipje van de sluier over de persoonlijke vetes op door te zeggen dat Lawrences opvolger zal moeten beschikken over “een zeer sterk karakter, een grote mate van innemendheid en een geweldige gevoel voor humor”.

Tijdens het bewind van Lawrence, die in maart 1993 aantrad als opvolger van Peter Rawlins die vertrok na mislukking van het automatiseringsproject Taurus, kwam Europa's grootste effectenbeurs verscheidene malen onder vuur te liggen. Zo verloor Londen langzaam maar zeker terrein aan de kleinere beurzen in de Europese hoofdsteden. Ook was men in de City hoogst ongelukkig met Lawrences opstelling in de zogeheten Sharelink-affaire: de beursdirecteur dreigde vorig jaar met een rechtszaak tegen het bedrijf Sharelink, eigendom van het Amerikaanse makelaarskantoor Charles Schwab & Co, dat aandelen wilde verhandelen over Internet. Bovendien raakte Lawrence verzeild in een onverkwikkelijke affaire met de Britse regereing die er door de beurs van werd beticht beleggers bewust te hebben misleid bij de privatisering van twee grote elektriciteitsbedrijven. Lawrence haalde zich de woede van de autoriteiten op de hals door te zeggen dat hij de zaak niet aan Justitie kon overdragen omdat deze dan ongetwijfeld zou stuiten op “de onschendbaarheid van de Kroon voor de beurswetgeving”. In het Lagerhuis werd meteen om een spoeddebat gevraagd “teneinde de geschonden reputatie van de City te herstellen”.

Een ander knelpunt was de langdurige nasleep van de mislukking, in 1993, van het automatiseringsproject Taurus, dat tal van onvolkomenheden vertoonde, en de invoering van een order-matching systeem voor een aantal nog te selecteen aandelen, gebaseerd op vraag en aanbod zoals ook op andere Europese beurzen gebruikelijk. In november vorig jaar besloot de beurs definitief tot de invoering van een nieuw, volledig elektronisch handelssysteem. “Ook daaruit blijkt dat het vertrek van Lawrence, die zich altijd sterk heeft gemaakt voor de hervormingen, geen kwestie van principes is”, aldus een zegsman in de City. Een aantal grote handelshuizen heeft echter forse bezwaren tegen de veranderingen uit vrees voor chaos en stuiten daarbij op een halsstarrige Lawrence.

Voor alle partijen op de Londense beurs was de mate kennelijk vol. Lawrence, die inclusief bonussen 422.000 pond per jaar verdiende, moest hangen. In de City is een vacature vrij, voor een innemende en humoristische beursdirecteur.