De Blackbird vliegt weer

Amerika's meest exotische en geheimzinnige spionagevliegtuig, de Lockheed SR-71 Blackbird vliegt weer. Na vijf jaar geleden uit operationele dienst te zijn genomen heeft de Amerikaanse luchtmacht drie van de matzwarte toestellen na een ingrijpend moderniseringsprogramma weer in gebruik genomen. Volgens captain Zimmerman van de luchtmacht, manager van het restauratie-project, is dit gebeurd om “gaten in de luchtverkenning” te dichten. “Het toestel is onvervangbaar”, aldus Zimmerman.

Het prototype van een serie van in totaal 32 Blackbirds vloog in 1962 en was ontwikkeld voor de Amerikaanse inlichtingendienst CIA. De Blackbird was de beoogde opvolger van de eveneens fameuze U-2, die kwetsbaar was gebleken voor de Sovjet-luchtafweer. De SR-71 behaalt een snelheid van vier maal die van het geluid en vliegt op dertig kilometer hoogte. In de jaren zestig, zeventig en tachtig vlogen de Blackbirds boven China, Noord-Korea en het Midden-Oosten. Hoewel hierbij, naar men zegt, duizenden SAM-raketten op de toestellen zijn afgevuurd, is er nog nooit één verloren gegaan.

De Amerikaanse strijdkrachten hebben het altijd betreurd dat de Blackbirds met pensioen gingen. Tijdens de Golfoorlog spraken Amerikaanse commandanten openlijk over de onvolledigheid van de inlichtingen die de spionagesatellieten verzamelden. Spionagevliegtuigen zijn veel flexibeler inzetbaar dan de kunstmanen. Toen de Blackbird van overheidswege een plaatsje in het Air Force-museum kreeg toebedacht, werd dan ook druk gespeculeerd over een nog snellere, nog hogere, maar vooral nog geheimere opvolger.