Nigeria niet naar voetbaltoernooi na dreigementen

LAGOS, 2 JAN. Nigeria heeft zich teruggetrokken voor het toernooi om het Afrikaanse voetbalkampioenschap, dat van 13 januari tot en met 3 februari in Zuid-Afrika wordt gehouden. Minister Jim Nwobodo (sportzaken) heeft respect voor de internationale sportbonden, maar wil de voetbalploeg toch niet laten deelnemen omdat de veiligheid van de spelers in Zuid-Afrika niet gegarandeerd kan worden. Voor Ajax betekent deze beslissing waarschijnlijk dat de club het na de winterstop niet zonder Finidi George en Nwanko Kanu hoeft te stellen.

“We hebben bedreigingen binnengekregen die verder gaan dan uitfluiten of uitjoelen”, zei de minister het afgelopen weekeinde. “Die klonken echt of het om leven en dood gaat. Tot vrijdagnacht hebben we geprobeerd van Zuid-Afrika garanties voor onze veiligheid te krijgen. Dat is niet gelukt.” Nigeria, dat ook Roda-aanvaller Tijjani Babangida in de gelederen heeft, is sinds 1994 Afrikaans kampioen en was ook nu favoriet.

De minister van sport van Zuid-Afrika, Solomon Morewa, heeft zijn Nigeriaanse collega verzekerd dat zijn spelers tijdens het toernooi veilig zullen zijn. “De Afrikaanse federatie CAF en de wereld moeten Nigeria onder druk zetten zodat dat land alsnog van de partij kan zijn”, zei hij.

De Nigeriaanse bondscoach, de Limburger Jo Bonfrère, was van plan vrijdag met zijn selectie naar Kenia te reizen om de laatste voorbereidingen te treffen. Enkele spelers met Europa als thuisbasis waren al naar Kenia gegaan. Nederland en Israel weigerden de groep onlangs toe te laten wegens sancties van de Europese Unie.

Zuid-Afrika trok, op aandringen van Nelson Mandela, de uitnodiging aan Nigeria voor een vierlandentoernooi in. Door Nigeria niet toe te laten, protesteren deze landen tegen het ophangen van de Nigeriaanse milieu- en mensenrechtenactivist Ken Sara-Wiwo en acht van zijn medestanders.

Bonfrère was stomverbaasd. “Dit is wel het laatste wat ik had verwacht. Onze mening is niet gevraagd, dit besluit is gewoon genomen. De berichtgeving over de vijandige houding jegens Nigeria heeft de spelers alleen maar meer gemotiveerd bij het toernooi boven zichzelf uit te stijgen.” Ook voor zichzelf is het besluit een tegenvaller. “Het was mijn eerste grote evenement als verantwoordelijke coach. Maar ik heb de hoop nog niet opgegeven. Ik blijf geloven dat de Zuidafrikanen de gewenste maatregelen zullen nemen om onze veiligheid te garanderen. Niet meedoen zet het Nigeriaanse voetbal honderden jaren terug.”

De Nigeriaanse voetballers deden gisteren een klemmend beroep op president-generaal Sani Abachi het besluit terug te draaien en toch naar Zuid-Afrika te gaan. “Mijn teamgenoten en de supporters zijn verbijsterd en voelen zich leeg”, aldus aanvoerder Eguavoen. “We hopen dat we alsnog de kans krijgen onze titel in Zuid-Afrika te verdedigen.”

Verdediger Ben Iroha sprak de vrees uit dat het terugtrekken van zijn team zware consequenties zou hebben. “Als we zomaar niet meedoen, zonder geschorst te zijn of zoiets, denk ik dat we de sportieve banden met de FIFA, de Afrikaanse federatie en andere landen door zullen snijden”, zei de voormalige Vitesse-speler.

De Zuidafrikaanse voetbalbond reageerde geschokt. “Ik ben heel erg teleurgesteld”, zei Clive Barker, coach van het Zuidafrikaanse elftal. “De spelers en begeleiders van het Nigeriaanse team zijn fantastische mensen. Het is jammer dat ze er niet bij kunnen zijn.”

Barker wilde niet ingaan op de politieke aspecten van de beslissing van Nigeria. “Het is slecht nieuws dat Nigeria er niet bij is”, aldus Barker. “Ik denk dat het land straks nog wel spijt krijgt van zijn beslissing. Hopelijk kunnen we nog een vervanger voor Nigeria aanwijzen. Het toernooi begint over twee weken, dus het is wel kort dag.” (Reuter/ANP)