Danny Nelissen

De gouden medaille ligt ergens in de kelder, de grote regenboogtrui lubbert om het ranke lichaam. Toch is de wereldtitel voor de gewezen amateur Danny Nelissen een onvergetelijke herinnering. Het Colombiaanse wielerpubliek reageerde dolenthousiast. “Ik heb de hele dag met kippevel gereden”, sprak hij op de bewuste zaterdag in oktober.

Ruim twee maanden later heeft de inmiddels 25-jarige Limburger de zoete herinnering aan Colombia in zijn bovenkamer opgeborgen. Hij zal nooit vergeten hoe tienduizenden toeschouwers langs de kant van de weg stonden bij een training.

De huldiging na afloop was een prachtig eerbetoon aan een omstreden coureur. De Colombiaanse wielerfans konden niet weten dat Nelissen in 1994 wegens hartritmestoornissen zijn proflicentie was kwijtgeraakt. Ze applaudisseerden voor de held van de dag, niet voor de renner met revanchegevoelens.

“Af en toe denk ik er nog wel eens aan terug. Ik krijg veel brieven met gelukwensen. Er zijn nog steeds mensen die mij aanspreken op straat. 'Danny, we hebben met de tranen in de ogen naar de televisie zitten kijken', zeggen ze dan. Ik had er nooit bij stilgestaan wat zo'n wereldtitel allemaal teweeg kan brengen. Als je in Colombia rijdt, denk je daar niet aan. Dan ben je alleen maar met de koers bezig.”

Nelissen was verbaasd over de reacties, maar hij wist dat Nederland nog steeds een heleboel wielerliefhebbers telt.

“Die hebben het beste voor met de sport, die balen er flink van dat de resultaten zo mager zijn. Dat zijn de ware supporters, niet de mensen die langs de kant staan te schelden als je toevallig moet lossen. Dat is Breukink vorig jaar overkomen. Zulke lui hebben geen hart voor de sport.”

Volgend jaar rijdt Nelissen weer bij de beroepsrenners. Nog voor zijn wereldtitel in Duitama werd hij ingelijfd door de nieuwe sponsor Rabobank.

“Dat contract zie ik als een erkenning voor mijn kwaliteiten, maar over twee jaar kan ik weer op straat staan. Een regenboogtrui is voor altijd. Die pakken ze je nooit meer af. Die trui heeft me altijd al aangetrokken. Als kind keek ik naar het wielrennen op televisie en ik herinner me vooral dat de Amerikaan Greg Lemond in de regenboogtrui fietste. Een prachtig gezicht vond ik dat.”