Weah Europees voetballer van 1995

Een Afrikaan is Europees voetballer van het jaar geworden. De soepele regels bij de uitverkiezing van het weekblad France Football maken het mogelijk dat de Liberiaan George Weah (29) de opvolger is van de Bulgaar Hristo Stoitsjkov.

De man met de rode voetbalschoenen is de eerste niet-Europese speler die de Gouden Bal in ontvangst mag nemen. Dit jaar stond de verkiezing voor het eerst open voor niet-Europese voetballers. “Ik ben erg blij”, aldus Weah in een eerste reactie op het winnen van de Gouden Bal. “Het is een kwestie van Afrikaanse trots. Het doet me plezier dat ik de eerste Afrikaan ben die deze onderscheiding krijgt.” Weah was driemaal Afrikaans voetballer van het jaar.

Weah eindigde op ruime voorsprong van Jürgen Klinsmann van Bayern München. De Ajacied Jari Litmanen eindigde op de derde plaats. Patrick Kluivert en Marc Overmars eindigden respectievelijk op de vijfde en achtste plaats. In de veertig jaar dat de Europese voetballer van het jaar wordt gekozen, viel de eer te beurt aan drie Nederlandse spelers: Johan Cruijff (1971, 1973 en 1974), Marco van Basten (1988, 1989 en 1992) en Ruud Gullit (1987).

Het afgelopen kalenderjaar speelde Weah voor Paris St.Germain en AC Milan. In de Franse hoofdstad onderscheidde hij zich met acht schitterende treffers in de voorronde van de Champions League. Pas in de halve finale, bij de dubbele ontmoeting tegen AC Milan, stokte de doelpuntenmachine. De Italiaanse club had zich op dat moment al verzekerd van de spectaculaire aankoop.

Critici dachten dat het frivole spel van Weah niet zou passen bij het geoliede spel van de rossoneri, maar in de praktijk blijken kunst en efficiëntie uitstekend samen te gaan. Weah is de eerste buitenlandse speler die qua succes en populariteit in de voetsporen treedt van Marco van Basten.

San Siro koestert de spits met de elastieke voeten. Zijn acceleraties zijn een lust voor het oog. Zijn kapbewegingen maken de verdedigers tureluurs. Net als Van Basten is Weah een veelzijdige midvoor die tactisch inzicht koppelt aan trefzekerheid. Bovendien is hij tweebenig en kopsterk.

George Oppong Weah leerde voetballen in een volkswijk van Monrovia, de hoofdstad van Liberia. Zijn eerste contract tekende hij bij Invincible Eleven. Vervolgens speelde hij een seizoen voor Tonnerre de Yaoundé uit Kameroen. Op 20-jarige leeftijd werd hij aangetrokken door het Franse AS Monaco, waar hij zich voor het eerst in de kijker speelde bij de internationale pers. Toch zat hij bij Monaco regelmatig op de reservebank. Pas bij Paris St.Germain wordt zijn talent op waarde geschat.

'Als Weah komt zwijgen de wapens', luidt een onbewezen stelling in het door stammenoorlogen verscheurde Liberia. Zijn populariteit in zijn geboorteland is ongekend. De nationale voetbalheld behoort tot de Kru-stam, maar in werkelijkheid staat hij boven alle partijen. Als het nationale elftal zijn onkosten niet meer kan betalen, betaalt Weah uit eigen portemonnee het resterende geld. Verder adopteert hij een Liberiaanse club die als kweekvijver van talent bekend staat.

Volgende maand speelt Oppong, zoals hij in zijn geboorteland wordt aangeduid, met het nationale team om de Africa Cup. Schitteren voor Liberia is de grote droom van George Weah. In Europa heeft hij zijn naam en faam bewezen, maar zijn hart ligt in de buurt van zijn landgenoten. “In Liberia heeft mijn leven betekenis, daar ben ik Oppong.”