Vijanden van Gates zien nu hun kans

De snelle opkomst en populariteit van Internet - zowel in de industrie, bij computerfanaten als bij consumenten - heeft zich onder meer in een enthousiaste afkeer van Bill Gates geuit. Gates, topman van Microsoft en volgens Forbes de rijkste man ter wereld, is bij veel collega's gehaat. Door een gelukje kreeg Gates destijds de opdracht van IBM om zijn besturingssysteem MS-Dos geschikt te maken voor de pc en sindsdien domineert Microsoft. Door een combinatie van slimme marketing, wurggrepen en zogeheten vaporware (produkten aankondigen die pas veel later worden geleverd), groeide Microsoft en heeft het besturingssysteem Dos/Windows ongeveer 80 procent van de markt.

Volgens sommigen heeft Gates het succes van Internet niet aan zien komen. Microsoft is nu bezig met een overhaaste inhaalmanoeuvre, maar het net dendert door. Veel collega's in de industrie zien dat met leedvermaak aan en sommigen van hen zouden graag bloed zien. Bij softwaremakers Novell en Borland maar ook bij IBM is Gates gehaat. Scott McNealy en Larry Ellison, respectievelijk topman van Sun Microsystems en Oracle, kunnen het niet laten in het openbaar te sneren naar Bill Gates. En de Microsoftwerknemers weten het. Tijdens een recente lunch begon een van mijn tafelgenoten zich voor te stellen met de verontschuldigende openingszin: “Hallo, ik ben een van de boeven, ik werk bij Microsoft.”

Java, de universele Internet-programmeertaal van Sun Microsystems, werd in mei gelanceerd. In augustus schreef George Gilder in Forbes ASAP dat de samenkomst van Netscape's Navigator - de nieuwe naam voor Mosaic - en de Java-taal van Sun gezamenlijk Bill Gates tot een verliezer zouden maken. “Laten we eerlijk zijn, Bill, dat spul van jou is verleden tijd”, aldus Gilder. “In het nieuwe tijdperk zal Microsoft zich kunnen voeden in de microkosmos. Maar de vooruitstrevende bedrijven zullen naar de frontier van de telekosmos gaan, waar zij samen veel harder zullen groeien dan Microsoft. Dus, laten we de envelop openmaken. Wie is de nieuwe Bill Gates?”

Op een Internet-conferentie van Jupiter Communications liet een van de panelleden zich ontvallen dat het er om ging “de draak Microsoft te verslaan”. De spreker stelde dat Microsoft zich in een particulier fort had verschanst om elke toepassing te kunnen blijven bezitten. “Dat is nu hun beperking”, aldus Lukas Oberhuber van Oracle.

Charles Fombrun, marketingdeskundige aan de Stern School of Business in New York, vindt dat Microsoft zijn reputatie slecht beheert. “Ze vertrouwen te veel op Bill Gates”, zegt Fombrun. “Het is zeer gevaarlijk en het is fout. Gates moet de leider zijn van een team en niet de alleenheerser die hij nu is.” Volgens Fombrun gedraagt Microsoft zich “net als het oude IBM. Ze zijn heel agressief en iedere aanval wordt hardhandig afgeslagen. Intussen maken ze vijanden aan de lopende band en op een dag slaan die vijanden terug.”