Zwavelbrand in Kaapstad: drie doden, veel evacués

KAAPSTAD, 18 DEC. Bij een brand in een opslagplaats voor zwavel in de omgeving van Kaapstad zijn het afgelopen weekeinde drie mensen om het leven gekomen. Tientallen mensen moesten met ademhalingsproblemen in ziekenhuizen worden behandeld en 2.500 inwoners van het nabijgelegen woongebied voor kleurlingen Macassar moesten hun huizen verlaten.

De brand ontstond zaterdagavond laat nabij Somerset-West, veertig kilometer van Kaapstad. Een veldbrand, aangewakkerd door krachtige wind, sloeg over naar de zwavelhoop ter grootte van twee voetbalvelden, die niet overdekt was. Wolken van zwaveldioxide dreven vervolgens naar Macassar, waar vooral kinderen en bejaarden last kregen van ademhalingsproblemen. Volgens de gezondheidsautoriteiten was de zwaveldioxide alleen gevaarlijk voor mensen met astma en bronchitis. De wind hield de wolken weg van het dichter bevolkte Kaapstad.

Vijfhonderd brandweerlieden en reddingswerkers waren betrokken bij de bestrijding van de brand en de hulp aan slachtoffers. Honderden mensen brachten de nacht door in gemeenschapsgebouwen. Helikopters van de luchtmacht werden ingeschakeld om de brand uit de lucht te helpen blussen. Zondagmiddag was de brand onder controle en konden de eerste mensen naar hun huizen terugkeren.

Volgens het chemische bedrijf AECI, dat het terrein beheert, slaat het de zwavel in opdracht van de Zuidafrikaanse regering al tien jaar op deze plaats op. Delen van de zwavelberg waren met aarde overdekt. “Maar de voorzieningen waren niet effectief en dat spijt ons verschrikkelijk”, verklaarde directeur Boet Coetzee. AECI heeft een onderzoek aangekondigd. De leider van het ANC in de Westkaap, de provinciale minister van economische zaken Chris Nissen, noemde de ramp een gevolg van “slechte apartheidsplanning” door de vorige regering, die zwarte mensen op gevaarlijke plaatsen liet wonen.