Gates waagt zich buiten vertrouwd terrein

NEW YORK, 15 DEC. Het samengaan van Microsoft en NBC laat zien dat het medialandschap grote veranderingen doormaakt. Kennelijk gokken de magnaten erop dat interactieve televisie via Internet werkelijkheid wordt. Bill Gates gokt er met zijn investering op dat snelle kabelmodems real-time beelden bij iedereen thuis kunnen bezorgen. Bovendien begeeft Gates zich voor het eerst buiten het hem vertrouwde terrein van de computersoftware en stopt hij geld in de inhoudelijke kant.

Voor iemand die vijftien miljard dollar waard is - Gates bezit eenderde van alle Microsoft-aandelen en is de rijkste man ter wereld - is een toezegging van 420 miljoen dollar over een periode van vijf jaar echter niet veel. Lang onderhandelen heeft Gates kennelijk deze zeer voordelige transactie opgeleverd. Wat zou er verder mis kunnen gaan? Niemand kan het met zekerheid zeggen, maar de opkomst en de groei van het Internet zijn zo snel gegaan dat niemand meer grote voorspellingen durft te doen. Er kan dus in principe nog van alles mis gaan, maar dat maakt voor Gates niet zoveel uit - als je maar in beweging blijft.

De transactie van gisteren laat opnieuw zien dat in het Amerikaanse medialand iedereen met iedereen probeert samen te gaan. Dat wekt meer de indruk van je te willen indekken dan van het hebben van een duidelijke visie. Of je hebt zo'n heldere visie dat je nu overal in meegaat, omdat je weet dat straks alles op z'n plaats valt. Van dat laatste kun je John Malone van Telecommunications Inc (TCI) verdenken.

Malone staat aan het hoofd van de grootste kabelexploitant in de VS, TCI. Hij had een significant belang van 22 procent in Turner Broadcasting Systems (TBS) en dat bedrijf heeft een fusie met Time Warner aangekondigd. Time Warner is de tweede kabelexploitant in de VS en Malone houdt daar een belang van 9 procent aan over. Malone heeft ook een belang van 25 procent in Microsoft Network, de on line-service op Windows 95.

Gisteren na de bekendmaking van NBC en Microsoft rees onmiddellijk de vraag hoe kabelexploitanten zullen aankijken tegen de nieuwe mediavorm. Enerzijds prezen analisten NBC omdat het een nieuwe opvallende vorm van 24-uurs televisie had gevonden door die te combineren met Internet. Anderzijds krijgen kabelexploitanten slechts de helft van de nieuwe service en de vraag is of ze daarop zitten te wachten. NBC en Microsoft legden de nadruk op de dwarsverbanden, onderlinge verwijzingen enzovoort. Met andere woorden, een kijker die iets interessants op de televisie ziet bij MSNBC Cable, zet hem even later uit om de details op Internet te gaan bekijken. Daar kan geen kabelexploitant vet van worden.

Kijkers die op Internet beelden willen zien moeten echter wel dat kabelmodem hebben en een (tweede?) kabelaansluiting. Daar komt Malone het verhaal binnen. De televisiekijkers die wegvallen om op het Internet te gaan surfen - naar MSNBC Online of elders - blijven zijn klanten. Malone met meer dan een vijfde van alle Amerikaanse kabelabonnees in zijn gevolg, zal de nieuwe joint venture van harte toejuichen.